J. M. Coetzee

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J. M. Coetzee

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J.M. Coetzee en 2006

Naissance (74 ans)
Le Cap
Nationalité Drapeau de l'Afrique du Sud Afrique du Sud Drapeau de l'Australie Australie
Profession Écrivain, professeur de littérature
Distinctions

J. M. Coetzee (prononciation : /kʊtsiə/[1]), de son nom complet John Maxwell Coetzee, est un romancier et professeur en littérature sud-africain, naturalisé australien et d'expression anglaise, né le au Cap en Afrique du Sud. Il est lauréat de nombreux prix littéraires de premier ordre dont le prix Nobel de littérature en 2003.

Biographie[modifier | modifier le code]

Coetzee naît au Cap dans une famille boer (colons afrikaners). Son père est avocat et sa mère institutrice. L'anglais est sa langue maternelle. Il suit sa scolarité dans une école anglophone[2]. Initialement, il ne poursuit aucun cursus universitaire dans les lettres et étudie les mathématiques à l'université du Cap. En 1960, il part pour l'Angleterre et poursuit à Londres des études de linguistique et d'informatique.

Après avoir travaillé comme programmeur pour IBM et International Computers, Coetzee nourrit des ambitions littéraires. Toutefois, il est tiraillé entre ses besoins financiers et sa passion pour les lettres et l'écriture. L'attribution d'une bourse d'étude lui permet de reprendre des études d'anglais à l'université du Texas à Austin, où il soutient une thèse de doctorat en 1965 sur les romans de Samuel Beckett. Il se voit ensuite proposer un poste à l'université de Buffalo (New York) où il enseigne jusqu'en 1971. L'année suivante, il obtient une chaire de professeur en littérature au département d'anglais de l'université du Cap. Son premier roman, Terres de crépuscule (Dusklands), y est publié en 1974.

Coetzee s'installe en Australie en 2002 pour enseigner à l'université d'Adélaïde. Il est maintenant professeur émérite à l'université de Chicago (Illinois), aux États-Unis.

L'auteur a reçu de nombreux prix littéraires de première importance : il est le premier écrivain, et à ce jour encore le seul, avec l'Australien Peter Carey et la Britannique Hilary Mantel à obtenir deux fois le prestigieux Prix Booker, en 1983 pour Michael K, sa vie, son temps (Life and Times of Michael K) et en 1999 pour Disgrâce (Disgrace). La plus prestigieuse récompense internationale, le prix Nobel de littérature, vient couronner en 2003 une œuvre « qui, dans de multiples travestissements, expose la complicité déconcertante de l’aliénation. »[3].

En 1963, Coetzee avait épousé Philippa Jubber avec laquelle il a eu deux enfants : Nicolas (né en 1966) et Gisela (née en 1968)[4]. Le couple a divorcé en 1980[4]. Son fils Nicolas est décédé, en 1989, des suites d'un accident[4],[5],[6],[7].

Le , Coetzee obtient la nationalité australienne[8].

Son œuvre[modifier | modifier le code]

Thématique de ses romans[modifier | modifier le code]

Coetzee se définit comme un « écrivain occidental vivant en Afrique du Sud. »[9]. Ses romans prennent généralement pour toile de fond son pays natal et sa réalité politique (racisme, ségrégationnisme, inégalités ethniques et sociales, violence, paranoïa...). Cependant, ses livres, contrairement à ceux de sa consœur Nadine Gordimer ne traitent pas des spécificités du régime sud-africain en eux-mêmes et ne cèdent ni aux tentations du parti pris, ni aux modes idéologiques, ni au manichéisme. Ses récits réfutent le réalisme social en vigueur dans la littérature sud-africaine et sont en dehors de l'Histoire ou de toute réflexion dialectique[10]. Ils évitent également de se déterminer sur le plan géographique : les références à l'Afrique du Sud sont évidentes mais elles sont flouées et le cadre fictionnel s'inscrit dans la dimension universelle de la fable[11]. Si l'auteur traite des problèmes qui rongent sa nation, il les subvertit sur un mode allégorique et par le biais d'une écriture post-moderne qui étudie leurs répercussions sur l'individu jusque dans son intimité et élargit son propos à toutes les formes d'oppression dans le temps, quelles qu'elles soient[12].

Le positionnement du romancier[modifier | modifier le code]

Coetzee renvoie le cadre de l'apartheid à un fonctionnement philosophique général : « la société d’apartheid était une société de maître et d’esclaves, où les maîtres eux-mêmes n’étaient pas libres »[12]. L'écrivain cherche d'ailleurs lui-même à démystifier le rôle de l'artiste, l'incluant, comme maillon ordinaire, à la chaîne sociale dont il est censé se départir : « Je ne suis pas le représentant d’une communauté ou quoi que ce soit d’autre. Je suis juste quelqu’un qui, comme tout prisonnier enchaîné, a des intuitions de liberté et qui construit des représentations de gens laissant tomber ces chaînes et tournant leurs visages vers la lumière. »[12]. En effet, Coetzee s'attache à illustrer l'humanité fébrile de vies et de destins singuliers pris en étau dans un système politique dont ils sont à la fois les victimes et les complices[12].

Une œuvre cruelle, pessimiste et ambiguë[modifier | modifier le code]

Au cœur de ce pays (In the Heart of the Country, 1977), raconte l'histoire d'une vieille fille seule dans une ferme. En attendant les barbares (Waiting for the Barbarians, 1980) narre les tourments d'un magistrat progressiste, amoureux d'une prisonnière dans un monde où les « barbares » sont la métaphore d'un ailleurs fantasmé[11]. Ce roman, qui a valu à son auteur une renommée internationale, est loué pour son évocation générale et féroce des turpitudes d'un pouvoir central, miroir d'un régime ségrégationniste mortifié par la menace d'une invasion irréelle[11]. Michael K, sa vie, son temps conte l'itinéraire physique et mental d'un inoffensif bec-de-lièvre combattant pour la liberté dans un pays ravagé par la guerre civile. Le personnage principal s'apparente à un jardinier et, sans que cela ne soit dit explicitement, à un homme noir vivant dans un désert qu'il tente de reverdir avant d'être arrêté par la police et de devenir, en raison de sa particularité physique, la victime d'un système mystérieux et oppressant surnommé le « Château », en référence au roman homonyme de Franz Kafka[11]. Disgrâce (1999) traite, quant à lui, directement de la société sud-africaine post-apartheid et de ses dysfonctionnements (violences, viols...). Œuvre de maturité, Disgrâce assoit définitivement le prestige littéraire du romancier. Après quelques livres d'inspiration autobiographique, Coetzee revient à sa veine symbolique, désincarnée et post-moderne avec Une enfance de Jésus qui revisite, avec ironie et opacité, le mythe familial de Jésus Christ (le fils et les deux parents spirituels)[10]. Le roman prend pour point de départ l'arrivée d'un jeune garçon, à la recherche d'une mère sociale et accompagné d'un parrain protecteur, dans une ville apparemment hispanophone, bouleversée par une catastrophe dont on ignore la nature[10].

Par le biais d'une écriture qui rompt toute distance, comme celle d'un journal de bord ou d'un récit cauchemardesque[9], l'auteur explore, dans ses œuvres, le comportement pathologique et les discours propres aux situations de survie individuelle dans des régimes politiques qui ont pris en otage le langage, ont brisé toute possibilité de dialogue et ont anéanti le sens des mots[9],[10]. Cet ordre de la violence isole chacun dans un soliloque ou une parole sans ligne directrice. Le lecteur est alors pris de malaise dans la mesure où il s'identifie aux personnages qui sont souvent épris de culpabilité et luttent pour leur liberté, mais sont en même temps fascinés par le morbide, la violence, l'humiliation et l'image victimaire. L'individu, universellement confronté aux questions de l'asservissement, l'oppression, la résistance et la quête de l'autre, cherche à s'extraire de sa propre aliénation tout en s'y confortant[10]. Ce fonctionnement proprement « amoral » (en dehors de toute considération sur le bien et le mal) entrave tout processus de libération possible. Ce scepticisme, qui dérive par instants vers à la misanthropie, rappelle la thématique et le constat des œuvres de Kafka et Beckett[11].

Le style de l'auteur[modifier | modifier le code]

Le style romanesque de Coetzee est d'une grande habileté. Il « n’applique jamais la même recette à deux ouvrages, ce qui contribue à la grande variété de son œuvre. »[3], selon le jury du prix Nobel. Coetzee se révèle être un orfèvre de la langue, réfléchissant avec une grande pertinence et une minutie mathématique le vocabulaire, le rythme de la phrase et le poids des mots. Sa prose dense, qui multiplie les niveaux de lecture, fait appel à l'ironie, l'humour noir et l'ambiguïté du sens. L'auteur enrichit les codes de la fiction moderne et du langage littéraire avec l'approche du sémioticien, du linguiste et de l'informaticien qu'il fut à ses débuts[9]. Coetzee trouve son inspiration dans la réalité politique et sociale de son temps et de son pays natal mais il se veut avant tout un écrivain expérimental et opposé à tout courant naturaliste ou illusionniste[11]. S'il y a, dans ses œuvres, une manière de figurer la réalité, elle est déformée par la part d'irrationnel, de bizarrerie, de mystère, de fantastique et de non-sens que le réel recèle[10]. Peu d'écrivains sud-africains ont réussi à trouver, sur son exemple, un équilibre entre appel de justice sociale et réflexion des techniques et des formes du roman contemporain[11].

En 1994, avec l'élection de Nelson Mandela à la tête de l'État, Coetzee retrouve son inspiration dans le pastiche littéraire post-moderne et post-colonial, genre qu'il avait déjà inauguré avec Foe (1986), parodie de Robinson Crusoé[3]. Le Maître de Pétersbourg (The Master of St. Petersburg, 1994) évoque en préambule, le parcours d'un Dostoïevski imaginaire qui revient dans le Saint-Pétersbourg de 1869 après s'être exilé à Dresde, en Allemagne, pour échapper à ses créanciers russes[3].

Œuvres traduites en français[modifier | modifier le code]

Prix littéraires[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Jean-Paul Engélibert, Aux avant-postes du progrès : essai sur l’œuvre de J. M. Coetzee, Presses universitaires de Limoges, 2003
  • Lucia Fiorella, Figure del male nella narrativa di J.M. Coetzee, Pisa: ETS, 2006 ISBN 8846713826
  • Jean-Paul Engélibert (dir.), J. M. Coetzee et la littérature européenne : écrire contre la barbarie, Presses universitaires de Rennes, 2007
  • André Viola, J. M. Coetzee, romancier sud-africain, Paris, l'Harmattan, 1999.

Références[modifier | modifier le code]

  1. (fr) « Prononciation de John M. Coetzee en Afrikaans », Forvo
  2. Notice bibliographique sur J.M. Coetzee sur le site de l'Académie suédoise.
  3. a, b, c et d Communiqué de presse sur le prix Nobel 2003 sur le site de l'Académie suédoise.
  4. a, b et c (en) « J. M. Coetzee », The Nobel Foundation,‎ 2003 (consulté en 2009-08-01)
  5. (en) Susan Gallagher, A Story of South Africa: J. M. Coetzee's Fiction in Context, Cambridge, MA, Harvard University Press,‎ 1991 (ISBN 0-674-83972-2), p. 194.
  6. (en) Margaret Scanlan, « Incriminating documents: Nechaev and Dostoevsky in J. M. Coetzee's The Master of St Petersburg », Philological Quarterly, vol. 76, no 4,‎ 1997, p. 463–477.
  7. (en) Mickey Pearlman, « J.M. Coetzee again sheds light on the 'black gloom' of isolation », Star Tribune,‎ 18 September 2005, p. 14F.
  8. (en) « JM Coetzee becomes an Australian citizen », Mail and Guardian,‎ 2006 (consulté en 2006-03-06)
  9. a, b, c et d Article consacré à J.M. Coetzee par Jacqueline Bardolph in le Nouveau Dictionnaire des auteurs, de tous les temps et de tous les pays, édition Laffont-Bompiani, Paris, 1994, volume 1, page 705.
  10. a, b, c, d, e et f Tirthankar Chanda, « Une enfance de Jésus ou la relecture d'un mythe avec J. M. Coetzee », RFI,‎ 7 février 2014 (lire en ligne)
  11. a, b, c, d, e, f et g (fr)Article Universalis sur J.M. Coetzee, consulté le 13 octobre 2012.
  12. a, b, c et d Prix Nobel de littérature attribué à JM Coetzee sur Ina.fr.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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