Cygne (constellation)

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Cygne
Image illustrative de l'article Cygne (constellation)
Vue de la constellation
Désignation
Nom latin Cygnus
Génitif Cygni
Abréviation Cyg
Observation
(Époque J2000.0)
Ascension droite Entre 286,25° et 329,5°
Déclinaison Entre 27,5° et 60,9°
Taille observable 804 deg2 (16e)
Visibilité Entre 90° N et 40° S
Méridien 10 septembre, 21h00
Étoiles
Brillantes (m≤3,0) 4 (α, γ, ε, δ)
À l’œil nu 274
Bayer / Flamsteed 80
Proches (d≤16 al) 1
La plus brillante Deneb (1,25)
La plus proche 61 Cyg (11,4 al)
Objets
Objets de Messier 2 (M29,M39)
Essaims météoritiques Cygnides d'octobre
Kappa cygnides
Constellations limitrophes Céphée
Dragon
Lézard
Lyre
Pégase
Petit Renard
Le Cygne dans l'Uranographia de Johannes Hevelius

Le Cygne est une grande et brillante constellation, parfois appelée la Croix du nord (en référence à la Croix du Sud) car ses étoiles sont principalement disposées selon une grande croix. L'oiseau qu'elle représente s'étend sur la Voie lactée estivale, paraissant en migration vers le sud. Son nom lui est donné par Ptolémée dans le Livre VIII de l'Almageste datant du IIe siècle.

Traversée par la Voie lactée, elle contient plusieurs étoiles brillantes et de nombreux objets célestes.

Histoire[modifier | modifier le code]

Cette constellation est associée à plusieurs oiseaux légendaires de la mythologie grecque :

  • Selon l'une des légendes, le dieu Zeus s'était déguisé en cygne pour séduire Léda, dont il eut pour enfants les Gémeaux et Hélène de Troie.
  • Elle pourrait également représenter Orphée, métamorphosé en cygne après son assassinat et placé dans les cieux à côté de sa lyre.
  • Enfin, on dit qu'un jeune homme nommé Cycnus était l'amant (ou le demi-frère) du malheureux Phaéton. Après que celui-ci a été foudroyé par Zeus pour avoir conduit les chevaux du Soleil et ainsi fait bruler la terre, Cycnus se mit à chercher son corps désespérément dans le fleuve Éridan où il était tombé. Cycnus plongea tant de fois dans le fleuve que Zeus eut pitié de lui et le changea en l'oiseau aquatique qui porte depuis son nom.

Répertoriée par les astronomes grecs, cette constellation était alors désignée sous le nom de l'Oiseau. Elle fut également désignée sous le nom de Croix de Sainte-Hélène par Julius Schiller en 1627 à une époque de christianisation massive du ciel (la constellation de la Croix du Sud en est contemporaine).

Dans la mythologie chinoise, la constellation du Cygne héberge une fois par an le pont qui relie les amants Niu Lang et Zhi Nu.

Observation des étoiles[modifier | modifier le code]

Constellation du Cygne
Visibilité nocturne de la constellation.
Repérage de la constellation

L'étoile α Cygni (Deneb) marque l'un des angles du triangle d'été, visible dès que la nuit est tombée (mag 1). Des trois étoiles du triangle d'été, Deneb est la moins brillante.

Quand les conditions de visibilité sont meilleures (mag 3), le cygne se reconnaît facilement par sa forme de croix très caractéristique.

Forme de la constellation

La « Croix du Nord » que dessine les étoiles principales du Cygne est très nette et très régulière ; elle sert de repère pour les constellations voisines. Le Cygne a un long cou et des ailes placées sur l'arrière, les deux figures sont donc inverses l'une de l'autre : la « tête » de la croix est donc la « queue » du Cygne, et la « tête » du Cygne forme le « pied » de la croix.

L'étoile la plus brillante (mag 1) est Deneb, à la « tête » de la croix (et la base de la queue du Cygne). Les trois étoiles alignées du « bras » sont sensiblement de même éclat (mag 2), et sont d'est en ouest ε Cyg, γ Cyg (les épaules, dans l'axe du corps), et δ Cyg. Quand le bras commence à être visible, on prolonge le corps dans l'axe Deneb - γ Cyg, pour tomber 15° plus loin sur β Cyg (Albireo), qui marque le pied de la croix (et donc la tête du Cygne).

Quand les conditions sont très bonnes (mag 6) on peut tracer l'ensemble de la forme du Cygne, avec ses ailes entièrement déployées.

Entre les épaules et la « tête » du cygne, un alignement de trois petites étoiles intermédiaires marque le cou. Ce sont η, χ (variable) et φ Cyg.

L'axe des ailes se recourbe vers l'arrière de part et d'autre, et atteint ζ Cyg côté sud-est, et au nord-ouest, la paire d'étoiles ι et κ Cyg.

Par temps exceptionnel, on peut suivre l'alignement arrière des ailes, qui forme un deuxième arc passant par Deneb, et bordé de petites étoiles extérieures (qui peuvent être des pennes détachées ou des pattes, suivant l'imagination de l'observateur).

Repérage du voisinage

Le Petit Renard se situe immédiatement au sud du Cygne. Il borde toute la constellation, mais ses deux étoiles identifiables sont situées sous la tête du Cygne : ce sont les deux étoiles moyennes qui forment un alignement est-ouest, l'une à 5° de la tête vers le sud, et l'autre à 7° au sud-est (opposée à Véga). Au-delà du Petit Renard on reconnaît assez facilement la forme de la Flèche si la visibilité le permet.

L'aile nord du Cygne pointe approximativement en direction de la tête du Dragon (suivant qu'on prend l'aile droite ou la gauche, on tombe au niveau de ξ Dra, la pointe du losange, ou au niveau des « deux yeux »). Cet alignement passe par le cœur du Dragon (η Dra), Thuban (α Dra) et le bord intérieur de la « casserole » (δ et γ UMa).

Dans l'autre sens, l'aile du Cygne pointe sur une zone assez obscure où l'alignement passe par les pieds de Pégase, le centre du Sagittaire, et vient finir sur Fomalhaut après une traversée de près de 60°.

Il n'y a pas d'alignement très convaincant dans l'axe du Cygne. La tête du Cygne pointe dans la direction de l'Aigle et du Serpentaire, tandis que la queue s'oriente vers Céphée.

Étoiles principales[modifier | modifier le code]

Article détaillé : Liste d'étoiles du Cygne.

Deneb (α Cygni)[modifier | modifier le code]

Article détaillé : Alpha Cygni.

Deneb (α Cygni) est l'étoile la plus brillante de la constellation du Cygne et la 19e étoile la plus brillante de la voute céleste avec une magnitude apparente de 1,25. Deneb, dont le nom provient d'un mot arabe signifiant la Queue et se référant à la position de l'étoile dans la constellation, est pourtant l'une des étoiles visibles les plus lointaines puisque située approximativement à 1 600 années-lumière de la Terre (à cette distance, l'incertitude des mesures de parallaxe est très importante ; le calcul de la parallaxe spectroscopique d'après le diagramme de Hertzsprung-Russell est bien plus objectif pour les distances supérieures à trois-cents années-lumière), d'une magnitude absolue atteignant donc environ -7,2.

Deneb est une supergéante bleue, deux-cents fois plus grande que le Soleil (placée à sa place, elle s'étendrait jusqu'à l'orbite terrestre), l'une des plus grandes que l'on connaisse. Elle finira vraisemblablement en supernova d'ici un million d'années.

Deneb est l'un des sommets de l'astérisme connu sous le nom de Triangle d'été avec VégaLyrae) et AltaïrAquilae).

Albireo (β Cygni)[modifier | modifier le code]

Article détaillé : β Cygni.

Albireo (β Cygni) se trouve au bout du bec du Cygne et son nom provient d'un mot arabe signifiant d'ailleurs le Bec.

Il s'agit de l'une des plus belles étoiles doubles du ciel, une étoile dorée (de magnitude 3,08) que l'on peut facilement distinguer, dans un petit télescope, de son compagnon bleu (de magnitude 5,11). Elles orbitent en 7 300 ans et la plus brillante est elle-même double, composée d'une géante jaune et d'une étoile de la séquence principales très proches l'une de l'autre. L'étoile bleue tourne rapidement sur elle-même et est de ce fait entourée d'un disque de gaz provenant de sa propre surface.

Ruchba (ω Cygni)[modifier | modifier le code]

Ruchba (ω Cygni), le genou en arabe, désigne en réalité deux étoiles distinctes de même type (toutes deux sont des étoiles binaires à éclipses de type Algol et les classes spectrales des étoiles en question sont identiques) qu'une coïncidence fait apparaître l'une à côté de l'autre vues de la Terre.

La plus brillante, ω1 Cygni (31 Cygni dans la désignation de Flamsteed), est de magnitude 3,8, une supergéante orange éclipsée par une étoile bleue pendant soixante-trois jours tous les 10,36 ans.

ω² Cygni (32 Cygni dans la désignation de Flamsteed) est de magnitude 3,96 et tous les 3,143 ans, la supergéante orange est éclipsée par l'étoile bleue qui lui tourne autour.

Ce genre d'étoiles à éclipses est un terrain d'investigation privilégié pour l'étude de leur chromosphère.

P Cygni[modifier | modifier le code]

Article détaillé : P Cygni.

P Cygni est une étoile bleue dont la magnitude actuelle est de 4,81 dans le visible (5,135 dans le bleu), mais cela n'a pas toujours été le cas. Par le passé, cette étoile est montée jusqu'à la 3e magnitude. Classe spectrale B2pe

P Cygni est une supergéante, distante d'environ 6 000 années-lumière (bien qu'à cette distance, cette valeur soit difficile à estimer avec précision), entre 500 000 et 900 000 fois plus lumineuse que le Soleil, très chaude (sa température de surface semble avoisiner 19 000 K) et elle est encore largement obscurcie par la poussière interstellaire. P Cygni a vu sa luminosité augmenter brusquement lorsqu'elle expulsa à plusieurs reprises une coquille de gaz : en 1600, elle fut répertoriée comme « Nova Cygni 1600 » et une autre éruption se produisit en 1654.

Cette étoile est entourée d'une nébuleuse et continue à perdre de la masse en continu, produisant un vent stellaire plusieurs millions de fois plus important que le vent solaire.

On estime que P Cygni est cinquante à soixante fois plus massive que le Soleil. Elle est vouée à finir en hypernova et à s'effondrer en trou noir.

Autres étoiles[modifier | modifier le code]

Sadir (γ Cygni), la deuxième étoile de la constellation du Cygne par son éclat, est une supergéante jaune/blanche, ce qui est assez rare, très lointaine (vraisemblablement autour de 1 500 années-lumière). Il semblerait qu'il s'agisse d'une étoile double, mais son compagnon n'est pas connu.

δ Cygni, la seule étoile brillante de la constellation sans nom propre, est un système triple composé de deux étoiles relativement proches - distantes de 84 à 230 ua - autour desquelles orbite une troisième, nettement plus éloignée.

ξ Cygni est une étoile variable de type Mira (dans la constellation de la Baleine) : elle peut atteindre la magnitude 3,5 au cours de période de 407 jours.

SS Cygni est une étoile variable d'une période globale de cinquante jours, changeant de luminosité de façon assez irrégulière, parfois en deux ou trois heures.

16 Cygni est une étoile double de classe G, composée de deux étoiles de 5e et 6e magnitude assez semblables au Soleil, distantes l'une de l'autre de 840 ua et orbitant en 17 000 ans. Ce qui caractérise ce système, c'est qu'il s'agit de la première étoile double dans laquelle on a détecté une planète extrasolaire. Une fois et demi plus massive que Jupiter, elle orbite autour de 16 Cygni-B (la moins brillante de la paire) à une distance moyenne de 1,7 ua, en 804 jours, selon une orbite très excentrique.

Une autre étoile intéressante, 61 Cygni, est certes peu impressionnante pour un observateur occasionnel, mais possède un mouvement propre extrêmement rapide (108 km/s, cinq fois plus rapide que les étoiles environnantes). Elle devint ainsi la première étoile - après le Soleil - dont la distance fut mesurée grâce à sa parallaxe. Elle est d'ailleurs parmi les étoiles les plus proches de la Terre, distante de seulement 11,4 années-lumière.

Gienah signifie aile en arabe et Gienah Cygni (ε Cygni) porte ce nom complet pour la différencier de Gienah Corvi, située dans la constellation du Corbeau.

Une dernière étoile de la constellation possède un nom : Azelfafage1 Cygni).

Objets célestes[modifier | modifier le code]

Grâce à sa position sur la Voie lactée, plusieurs amas stellaires et nébuleuses se trouvent dans le Cygne.

On peut y voir les amas ouverts M29 et M39.

NGC 7000, la nébuleuse de l'Amérique du Nord, se trouve un peu à l'est de Deneb. Sa ressemblance avec ce continent est assez frappante sur les photographies.

Près de Sadir se trouve Cygnus A (ou 4C 40.40), l'une des sources radio les plus puissantes que l'on connaisse (voir Désignation des sources d'ondes radio). Il s'agit d'une radiogalaxie, subissant une explosion massive ou une collision avec une autre galaxie, cataloguée comme galaxie de Seyfert.

Enfin, le Cygne contient la source de rayons X, Cygnus X-1, que l'on considère comme un probable trou noir. Ce fut l'une des premières radiosources détectées, et son étude a révélé qu'il s'agissait d'un trou noir qui a capturé une supergéante bleue (masquée par rapport à nous). Bien moins connu, V404 Cygni est un autre trou noir stellaire.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Articles connexes[modifier | modifier le code]