Centaure (constellation)

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Centaure
Image illustrative de l'article Centaure (constellation)
Vue de la constellation
Désignation
Nom latin Centaurus
Génitif Centauri
Abréviation Cen
Observation
(Époque J2000.0)
Ascension droite Entre 165,0° et 223,75°
Déclinaison Entre -64,0° et -29,5°
Taille observable 1 060 deg2 (9e)
Visibilité Entre 30° N et 90° S
Méridien 20 mai, 21h00
Étoiles
Brillantes (m≤3,0) 10 (αA, β, αB, θ, γ, ε, η, ζ, δ, ι)
À l’œil nu 286
Bayer / Flamsteed 60
Proches (d≤16 al) 3
La plus brillante α Cen A (-0,01)
La plus proche Proxima Cen (4,22 al)
Objets
Objets de Messier 0
Essaims météoritiques Alpha centaurides
Omicron centaurides
Theta centaurides
Constellations limitrophes Carène
Compas
Croix du Sud
Hydre
Loup
Machine pneumatique
Mouche
Voiles

Le Centaure est une constellation de l'hémisphère sud, l'une des plus vastes du ciel. Elle contient un nombre assez considérable d'étoiles brillantes, 10 d'entre elles dépassant la magnitude apparente 3.

Histoire[modifier | modifier le code]

La constellation du Centaure fait partie des 48 constellations répertoriées par Ptolémée dans son Almageste. Elle était déjà mentionnée par Eudoxe (IVe siècle av. J.-C.) et Aratos de Soles (IIIe siècle av. J.-C.)

Dans la mythologie grecque, le centaure (créature mi-homme, mi-cheval) que cette constellation désigne serait Chiron, le plus sage des centaures, précepteur de Jason et d'Hercule. Certaines sources lui attribuent aussi le Sagittaire, bien que Pholos ou Crotos soient plus souvent associés à ce dernier.

Le Centaure dans l'Uranographia de Johannes Hevelius

Observation du ciel[modifier | modifier le code]

Constellation Centaure

Le Centaure est une vision splendide du ciel austral, par son nombre d'étoiles brillantes, mais sa forme générale n'est pas très facile à tracer. Il n'est bien visible que pour les observateurs situés suffisamment au sud, en pratique au moins sous les tropiques.

Visibilité nocturne de la constellation. Animation du ciel austral
Localisation de la constellation

Le centaure est sur l'alignement qui passe par α Bootis (Arcturus) et α Virginis (Spica) : cet alignement touche le Centaure sur ι (le coude) et γ (la croupe) avant de toucher la Croix du Sud. Alpha du centaure est à 60°S, soit ~50° plus au Sud que α Virginis.

Par ailleurs, le Centaure est sur la Voie lactée, entre deux autres constellations très riches : le Scorpion à l'ouest, et le Navire Argo à l'est.

La proximité de la Croix du Sud permet d'orienter facilement les alignements nord/sud.

Forme de la constellation

Les deux premières étoiles visibles sont Rigil Kenttaurus (α Cen) et Hadar (β Cen), assez proches (~5°) l'une de l'autre, et très brillantes (mag 0). Dans leur alignement vers l'Ouest, on repère ensuite facilement la Croix du Sud.

La partie "chevaline" du centaure enjambe la croix. Elle est marquée notamment par γ Cen, étoile brillante située dans l'axe de la Croix du Sud. ε Cen, l'étoile située sensiblement entre γ et α, marque la jonction des pattes avant. ζ Cen est la troisième étoile qui ferme le triangle de la partie "chevaline", au nord de β. Les pattes arrière du Centaure sont au niveau de la Croix du Sud, entre cette constellation et le début du Navire Argo.

La tête du Centaure est marquée par θ Cen, l'étoile brillante située 25° au Nord de α et β, au terme d'un alignement vague et zig-zagant, sorte de "W" très aplati, formé par β, ε, ζ, ν et θ.

Étoiles principales[modifier | modifier le code]

Article détaillé : Liste d'étoiles du Centaure.

α Centauri[modifier | modifier le code]

α Centauri est le système stellaire le plus proche du système solaire. α Centauri A, également nommée Rigel Kentaurus (le pied du Centaure en arabe) ou Toliman, est la troisième étoile la plus lumineuse du ciel (magnitude apparente -0,01). Elle forme un système binaire avec sa compagne, α Centauri B. Cette dernière possède au moins une planète, α Cen Bb. Une troisième étoile semble liée gravitationnellement au couple : Proxima Centauri, une naine rouge invisible à l'œil nu mais dont la position dans le système d'α Centauri en fait l'étoile la plus proche du Soleil, éloignée de 4,22 années-lumière.

Autres étoiles[modifier | modifier le code]

Hadar, ou Agéna, (β Centauri) est une géante bleue de magnitude apparente 0,6.

Le Centaure contient également BPM 37093, une étoile morte qui serait constituée exclusivement de carbone cristallin, un gigantesque diamant.

Objets célestes[modifier | modifier le code]

ω Cen n'est pas une étoile. Longtemps considéré comme l'amas globulaire le plus brillant du ciel, il s'agit en fait du noyau d'une galaxie absorbée par notre voie lactée.

Le Centaure abrite également la nébuleuse du Boomerang, l'objet céleste le plus froid jamais mesuré (1 K).

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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