Royal Air Force

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Royal Air Force
Drapeau de la RAF
Drapeau de la RAF

Période [1] - aujourd'hui
Pays Drapeau : Royaume-Uni Royaume-Uni
Allégeance Monarque britannique
Ministère de la Défense
Branche Force aérienne
Type Armée
Fait partie de British Armed Forces
Couleurs RAF roundel.svg RAF-Finflash-Noncombat.svg
Devise Per Ardua ad Astra
(« À travers les embûches jusqu'aux étoiles »)
Marche Royal Air Force March Past
Équipement 827 aéronefs
Commandant Air Chief Marshal Sir Stephen Dalton (en)
Cocarde de la RAF

La Royal Air Force (force aérienne royale en anglais, même si les trois termes utilisés sont en fait français ; le plus souvent abrégée en RAF) est l'armée de l'air de l'armée britannique. Elle forme avec la British Army et la Royal Navy les Forces armées britanniques. Sa devise (motto) est Per Ardua ad Astra qui signifie « À travers les embûches jusqu'aux étoiles ».

Créée le 1er avril 1918, devenant la 1re armée de l'air indépendante du monde, par regroupement des Royal Flying Corps (RFC) et Royal Naval Air Service (RNAS)[1].

Historique[modifier | modifier le code]

La Première Guerre mondiale[modifier | modifier le code]

Article détaillé : Première Guerre mondiale.

La Royal Air Force est l'héritière du Royal Flying Corps, son nom a changé en avril 1918. Ses principaux chasseurs étaient le Sopwith Camel et le SE.5a. La position insulaire de l'île fonda la doctrine à venir du bombardement stratégique.

L'entre-deux-guerres[modifier | modifier le code]

Elle joua le rôle de police du ciel de l'empire britannique en soutien aux maigres forces de la British Army dispersée à travers le monde. La Royal Air Force se déploie dans le cadre d’une doctrine nommée Air Control.

En mai 1919, lors de la Troisième guerre anglo-afghane, une tonne de bombes est larguée quotidiennement contre l’Afghanistan, principalement sur la ville de Jalalabad, sans que les Afghans n’aient la capacité de répliquer. Un maximum de 2 tonnes par jour sera atteint. Le 24 mai 1919, Kaboul est également bombardée. Le Palais royal est partiellement touché. Cela mettra fin à la guerre[2]

En 1920, éclate en Irak, passant alors sous mandat britannique de la SDN, une rébellion. Celle-ci est matée par voie aérienne. La Royal Air Force au cours de nombreuses missions totalisant 4 000 heures de vols, emploie 97 tonnes de bombes, 183 000 munitions et n’enregistre que 9 tués, 7 blessés et 11 appareils détruits. Environ 9 000 rebelles perdent la vie dans ce conflit. Certains seront victimes de gaz de combat de type moutarde, voire d’armes au phosphore[3].

La Seconde Guerre mondiale[modifier | modifier le code]

Des avions de la Royal Air Force à l'aéroport de Karachi pendant la Seconde Guerre mondiale.
Article détaillé : Seconde Guerre mondiale.

Elle a joué un rôle considérable lors de la Seconde Guerre mondiale et notamment lors de la bataille d'Angleterre, où sa résistance, confortée par l'atout technique que représentaient les radars britanniques, a permis au Royaume-Uni de ne pas perdre le contrôle des airs qui eut été indispensable à la Wehrmacht pour toute tentative d'invasion des Iles britanniques.

Des centaines de pilotes polonais, tchèques, français et belges réfugiés en Grande Bretagne ont participé à la bataille d'Angleterre et ont formé plus tard des escadrilles nationales qui combattirent sur divers fronts, principalement en Europe, mais aussi en Afrique.

Après la victoire de la bataille d'Angleterre, la Royal Air Force a contribué à mettre sous pression les régions de l'Allemagne qui étaient à sa portée. Les bombardements les plus massifs furent ceux de Hambourg (opération Gomorrah), Berlin et de Dresde, villes qui subirent des dégâts considérables. Les escadres de bombardement britanniques opéraient surtout la nuit, relayant les escadres américaines opérant pendant la journée.

Spitfire, un des atouts de la bataille d'Angleterre

La RAF de l'époque était divisée en trois grands commandements, le Fighter Command (commandement de la Chasse), le Bomber Command (commandement du Bombardement) et le Coastal Command (commandement côtier). Par contre la Fleet Air Arm ne faisait pas partie de la RAF mais de la Royal Navy.

L'unité de base tant en chasse qu'en bombardement était le squadron, correspondant au groupe français. Les squadrons étaient souvent regroupés en wings (escadres) ou en groups (régiments) dans les bases importantes. Les squadrons de chasse étaient divisés en flights (escadrilles), eux-mêmes divisés en patrouilles de trois, puis quatre appareils. Trois forces aériennes tactiques fut créées durant le conflit pour le soutien des troupes au sol dont le Second Tactical Air Force. Notons un Balloon Command disposant à son pic d'activité de 33 000 personnels chargés des 2 000 ballons captifs de défense antiaérienne flottant en continu à partir de 1940 en Grande-Bretagne[4] et un RAF Ferry Command rapatriant les avions construits en Amérique du Nord.

L'ensemble des pertes aériennes de la RAF sur les théâtres d'opérations d'Europe et de Méditerranée sera au 8 mai 1945 de 11 968 bombardiers et 10 061 chasseurs détruits et 79 281 personnels manquants[5].

Le premier ministre en exercice, Winston Churchill, résuma en 1940 l'importance du rôle joué par la Royal Air Force dans une formule passée à la postérité : « Jamais tant de gens n'ont dû autant à si peu »[6].

Bataille de France[modifier | modifier le code]

Bien que peu connu du grand public français, l'effort aérien britannique fut important dans la bataille de France.

Au 10 mai 1940, la RAF avait engagé 416 avions dont 92 chasseurs et 192 bombardiers sur le sol français.

Au 30 mai, 35 chasseurs (sur 650 possédés par le Royaume-Uni) et 40 bombardiers (sur 286) étaient en France.

Elle a perdu 959 avions et eu 1 526 tués, blessés et disparus (pertes légèrement supérieures à celles de l'armée de l'air française) et revendique 940 victoires (vraisemblablement autour de 500 victoires) et 3 968 tonnes de bombes larguées.

Royal Air Force Bomber Command[modifier | modifier le code]

Article détaillé : Royal Air Force Bomber Command.

Les équipages de bombardiers de ce commandement eurent de très lourdes pertes. Sur les 89 119 hommes d'équipages, 48 876 furent tués dont 450 parmi les 10 510 faits prisonniers. Au total, seul 27 % des effectifs survécut à un tour de 30 opérations.

12 726 avions furent détruits dont 928 à l'entraînement.

Les non-britanniques dans la R.A.F.[modifier | modifier le code]

L'une des forces de la R.A.F. fut d'assimiler de nombreuses nationalités venues de l'ensemble de l'Empire britannique, des nations occupées par l'Allemagne nazie et des volontaires des États-Unis.

Les dominions du Commonwealth lui ont apporté 24 squadrons australiens, 47 canadiens, 12 indiens, 6 néo-zélandais et 26 sud-africains.

La R.A.F forma un total de 45 escadrons et 2 escadrilles de Belges, Danois, Égyptiens, Français, Grecs, Néerlandais, Norvégiens, Polonais, Tchécoslovaques et Yougoslaves. 3 escadrons de volontaires américains formé entre septembre 1940 et 1941 furent transféré à la 8th USAAF le 29 septembre 1942[7].

Squadrons français de la Seconde Guerre mondiale dans la R.A.F.[modifier | modifier le code]

3 500 Français, dans l'immense majorité des Forces aériennes françaises libres, servirent au total dans la R.A.F.

Squadrons belges de la Seconde Guerre mondiale dans la R.A.F.[modifier | modifier le code]

Dès le début de la guerre aérienne, dans la bataille d'Angleterre, 28 Belges ont combattu dans le ciel anglais.

Plus tard, l'aviation militaire belge se reconstitua en trois Squadrons qui combattirent jusqu'à la fin de la guerre.

À la fin de la guerre, plus de 1 250 Belges avaient servi dans la R.A.F., outre 227 Belges dans l'aviation de la South African Air Force engagée en Abyssinie et en Égypte et plusieurs dizaines de Belges dans l'U.S. Army Air Force.

Squadrons polonais de la Seconde Guerre mondiale dans la R.A.F.[modifier | modifier le code]

Dès août 1940, les forces armées polonaises repliées en Grande-Bretagne à la suite du Gouvernement polonais en exil, formèrent au sein de la RAF un certain nombre de squadrons, notamment de chasse. Le plus célèbre squadron polonais, qui s'illustra au cours de la bataille d'Angleterre, fut la 303e escadrille de chasse polonaise. Au total, quinze escadrilles polonaises opérèrent au sein de la RAF (dont huit de chasse, quatre de bombardement, deux de reconnaissance de chasse, etc.).

  • 300 "Masovia" Polish Bomber Squadron (Ziemi Mazowieckiej)
  • 301 "Pomerania" Polish Bomber Squadron (Ziemi Pomorskiej)
  • 302 "City of Poznań" Polish Fighter Squadron (Poznański)
  • 303 "Kościuszko" Polish Fighter Squadron (Warszawski imienia Tadeusza Kościuszki)
  • 304 "Silesia" Polish Bomber Squadron (Ziemi Śląskiej imienia Ksiecia Józefa Poniatowskiego)
  • 305 "Greater Poland" Polish Bomber Squadron (Ziemi Wielkopolskiej imienia Marszałka Józefa Piłsudskiego)
  • 306 "City of Toruń" Polish Fighter Squadron (Toruński)
  • 307 "City of Lwów" Polish Fighter Squadron (Lwowskich Puchaczy)
  • 308 "City of Kraków" Polish Fighter Squadron (Krakowski)
  • 309 "Czerwień" Polish Fighter-Reconnaissance Squadron (Ziemi Czerwieńskiej)
  • 315 "City of Dęblin" Polish Fighter Squadron (Dębliński)
  • 316 "City of Warsaw" Polish Fighter Squadron (Warszawski)
  • 317 "City of Wilno" Polish Fighter Squadron (Wileński)
  • 318 "City of Gdańsk" Polish Fighter-Reconnaissance Squadron (Gdański)
  • 663 Polish Artillery Observation Squadron
  • Polish Fighting Team (Skalski's Circus)

Anecdote[modifier | modifier le code]

La seconde guerre mondiale fut aussi l'occasion pour la RAF de mener une expérimentation visant à prouver que la confiture de myrtille améliore la vue nocturne (expérience à grande échelle puisqu'elle a consisté à fournir de la confiture de myrtille à mille pilotes entre 20 et 45 ans au petit déjeuner pendant trois mois). Les résultats n'ont malheureusement pas été publiés à ce jour, certains auteurs y voyant le sceau du secret-défense[9].

L'après-guerre[modifier | modifier le code]

Le XXIe siècle[modifier | modifier le code]

On assiste au début de ce siècle à une fonte rapide des effectifs. En février 2013, 100 Eurofighter Typhoon sont en service.

Le coût de la formation de pilotes a très fortement augmenté, passant de 15 000 £ durant la Seconde Guerre mondiale à parfois plus de quatre millions de £ en 2011 tandis que le nombre de pilotes en cours de formation a fortement régressé au Royaume-Uni, passant de plusieurs milliers dans les années 1940 à entre 300 et 400 dans les années 2010[10].

Organisation[modifier | modifier le code]

Contrairement à l'Armée de l'air ou la United States Air Force, les titres des officiers et personnel dans la Royal Air Force sont connus par noms différents que ceux dans l'armée.

Les grades d'officiers dans la Royal Air Force[modifier | modifier le code]

Grade Raies de manche pour uniforme ordinaire Raies de manche pour uniforme de parade Détails du uniforme No. 1 Service Dress Bande de commande Code d'OTAN
maréchal
de la
Royal Air Force
Marshal of the Royal Air Force[11]
UK-Air-OF10.svg File-UK-Air-OF10-mess-insignia.svg RAF-MRAF-OF-10.png UK-Air-OF10-Flag.svg OF-10
chef maréchal de l'air
Air Chief Marshal
UK-Air-OF9.svg File-UK-Air-OF9-mess-insignia.svg RAF-ACM-OF-9.png UK-Air-OF9-Flag.svg OF-9
maréchal de l'air
Air Marshal
UK-Air-OF8.svg File-UK-Air-OF8-mess-insignia.svg RAF-AM-OF-8.png UK-Air-OF8-Flag.svg OF-8
vice-maréchal de l'air
Air Vice-Marshal
UK-Air-OF7.svg File-UK-Air-OF7-mess-insignia.svg RAF-AVM-OF-7.png UK-Air-OF7-Flag.svg OF-7
commodore de l'air
Air Commodore (en)
UK-Air-OF6.svg File-UK-Air-OF6-mess-insignia.svg RAF-Air Cdre-OF-6.png UK-Air-OF6-Flag.svg OF-6
capitaine de groupe
Group Captain (en)
UK-Air-OF5.svg File-UK-Air-OF5-mess-insignia.svg RAF-Gp Capt-OF-5.png UK-Air-OF5-Flag.svg OF-5
commandant de vol
Wing Commander
UK-Air-OF4.svg File-UK-Air-OF4-mess-insignia.svg RAF-Wg Cdr-OF-4.png UK-Air-OF4-Flag.svg OF-4
chef d'escadron
Squadron Leader (en)
UK-Air-OF3.svg File-UK-Air-OF3-mess-insignia.svg RAF-Sqn Ldr-OF-3.png UK-Air-OF3-Flag.svg OF-3
lieutenant d'escadron
Flight Lieutenant (en)
UK-Air-OF2.svg File-UK-Air-OF2-mess-insignia.svg RAF-Flt Lt-OF-2.png - OF-2
officier volant
Flying Officer (en)
UK-Air-OF1A.svg File-UK-Air-OF1A-mess-insignia.svg RAF-Fg Off-OF-1.png - OF-1
pilote officier
Pilot Officer (en)
UK-Air-OF1B.svg File-UK-Air-OF1B-mess-insignia.svg RAF-Plt Off-OF-1.png -

Personnel[modifier | modifier le code]

Personnalités[modifier | modifier le code]

Équipements en 2010 et futurs[modifier | modifier le code]

Un ADAV Harrier à pleine charge, retiré du service fin 2010.
Panavia Tornado de la Royal Air Force
Flotte actuelle[12] Flotte future
Harrier GR7/9 (Retiré du service fin 2010) F-35 Joint Strike Fighter
Tornado F3, Eurofighter Typhoon Eurofighter Typhoon
Hercules C4 et C5, C-17 Globemaster III Airbus A400M
Lockheed Tristar et Vickers VC10 Airbus A330 FSTA
Nimrod MR2 (retirés du service le 26 mars 2010) Nimrod MR4A (abandonné)
British Aerospace Nimrod R1 (doit être retiré du service en juin 2011° Boeing RC-135 en 2014
Sea King, Puma, Chinook, Merlin chinook, Merlin

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. a et b Geneviève Moulard, Les femmes de la Royal Air Force 1918-1945. Engagées vers la victoire., Rennes, Marine Editions, 2012, p. 29
  2. (en) Clive Richards, « The Origins of Military Aviation in India and the Creation of the Indian Air Force, 1910 – 1932 », Air Power Review, vol. 11, no 1,‎ printemps 2008, p. 23
  3. (en) Peter Sluglett, Britain in Iraq: 1914-1932, Columbia University Press,‎ 2007
  4. (en)Greg Goebel, « [2.0 Balloons In Peace & War 1900:1945 »], sur Air Vector,‎ 1er janvier 2012 (consulté le 30 octobre 2012)
  5. Antoine, Roger, Forteresses sur l'EuropE, Bruxelles, Éditions Rossel, 1980
  6. Discours à la chambre des communes, 20 août 1940. Voir transcription et version audio en ligne du discours « The Few ».
  7. (en) Air of Authority - A History of RAF Organisation
  8. SPA 103 dite de Fonck, Association du Groupe de Chasse 01.002 Cigognes
  9. Denis Richards & Hilary Saunders St. George, Royal Air Force, 1939-1945 Vol 2, H.M. Stationery Office, 1953
  10. (en) RAF to sack 100 student pilots – writing off £300m training, The Guardian, 14 février 2011,
  11. Grade seulement honorifique
  12. OrBat des avions militaires du Royaume-Uni

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

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