Centaure

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Centaure en marbre exposé à Rome (Italie).

Dans la mythologie grecque, un centaure (en grec ancien Κένταυροι / Kéntauroi) est une créature mi-homme, mi-cheval, que l'on disait issue soit d'Ixion et de Néphélé, soit de Centauros et des juments de Magnésie.

Récits mythologiques[modifier | modifier le code]

Une étymologie ancienne fait dériver leur nom de deux mots grecs : κεντειν / kentein, « piquer », et ταυρος / tauros, « taureau ». Dans l'Iliade cependant, Homère utilise le mot φηρ / phêr, « bête » (I, 268 et II, 743) pour désigner les adversaires de Pirithoos, décrits comme de sauvages habitants des montagnes de la Thessalie. Le terme de « centaure » est réservé à Chiron, « le plus juste des centaures » (XI, 832). Les centaures se caractérisent également par leur goût de la chasse et par leur précision sans faille au tir à l'arc. Le centaure est une créature servant de première ligne lors des combats d'assaut dans la mythologie. Grâce à leurs longues pattes souples et robustes, ils peuvent atteindre des vitesses de pointe.

Les centaures sont décrits comme ayant la partie inférieure équine. Ils vivaient à l'origine sur le mont Pélion, en Thessalie. Parmi les plus connus, on peut citer :

L'agression d'Atalante[modifier | modifier le code]

Atalante croise un jour la route de deux centaures, Hyléos et Rhoécos : ceux-ci veulent abuser de la jeune vierge, mais sont transpercés par ses flèches.

Le combat contre les Lapithes[modifier | modifier le code]

Lapithe combattant un centaure, métope sud 30 du Parthénon, v. 447-433 av. J.-C., British Museum

Les centaures du Papillion avaient pour voisins les Lapithes, dont ils descendaient. Ils sont invités à l'occasion du mariage du roi Pirithoos avec Hippodamie (tout comme Thésée), mais le banquet tourne mal : plusieurs centaures ivres, notamment Eurytion, tentent de violer Hippodamie et d'autres femmes Lapithes. Un combat s'engage au cours duquel de nombreux centaures sont tués. Les autres, chassés du mont Lion, se réfugièrent pour la plupart autour de Pholos sur le mont Pholoé.

Le combat contre Héraclès[modifier | modifier le code]

Tandis qu'il traquait le sanglier d'Érymanthe, Héraclès est un temps l'hôte de Pholos. Il exprime un jour le souhait de boire du vin : Pholos le prévient qu'il n'ose ouvrir la jarre à vin, commune à tous les centaures. Mais sur l'insistance du héros, il s'y résout : les autres centaures, sentant l'odeur du vin, deviennent alors furieux et se jettent sur Héraclès, qui en tue plusieurs et pourchasse les autres.

Mort de Chiron et dispersion des centaures[modifier | modifier le code]

Après avoir été chassé du mont Pélion, Chiron s'installe au cap Malée. Or, les autres centaures, toujours traqués par Héraclès, parviennent jusqu'à lui ; là, le héros utilise ses flèches empoisonnées et en décoche une par mégarde sur Chiron, son tuteur. Celui-ci, rongé de douleurs, mais ne pouvant mourir parce qu'il est immortel, obtient finalement de Zeus de mourir à la place de Prométhée.

Les rares survivants sont par la suite dispersés dans le Péloponnèse ou près d'Éleusis, avec l'aide de Poséidon qui en cache certains.

Interprétation[modifier | modifier le code]

Squelette factice de centaure articulé par Skull Unlimited International.

Si l'on excepte Pholos et Chiron, tous deux « avisés » (leur parenté est d'ailleurs différente des autres), les centaures symbolisaient pour les Grecs les appétits animaux (concupiscence et ivresse en sont les traits caractéristiques). Ainsi le combat contre les Lapithes peut se lire comme une parabole de l'affrontement des états civilisé et sauvage.

L'origine de leur représentation est généralement expliquée ainsi : le cheval a été introduit en Grèce dès le XVIe siècle av. J.-C., mais n'était alors utilisé que comme bête d'attelage ; les centaures représenteraient, dans les légendes de l'Âge héroïque, les premiers cavaliers.

Les types de centaures[modifier | modifier le code]

Hôtel d'Albiat ou maison des Centaures à Montferrand (aujourd'hui Clermont-Ferrand). Bas-relief au tympan de la porte de l'escalier, dans la cour intérieure, avec un centaure mâle et un centaure femelle, soit centauresse. XVe siècle.

Il existe quatre types de centaures : le bucentaure, dont le corps est celui d'un taureau, assimilé au Minotaure ; l'onocentaure, avec un corps d'âne ; l'ichtyocentaure, aussi appelé centaure-triton ou centaure marin, avec un corps d'hippocampe (cheval marin qui tire le char de Poséidon) ; et le centaure commun, aussi appelé hippocentaure, avec un corps de cheval et un buste d'homme.

Les centaures de l'Antiquité sont en principe de sexe mâle. Mais, par la suite, on trouve des représentations de centaures femelles, appelées centauresses.

Sources[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Georges Dumézil, Le Problème des Centaures - Étude de mythologie comparée indo-européenne , 1929, publiée aux Annales du Musée Guimet
  • Henri Jeanmaire, Couroi et Courètes : essai sur l'éducation spartiate et sur les rites d'adolescence dans l'Antiquité hellénique, Lille, Bibliothèque universitaire, 1939.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Centaures dans les œuvres de fiction moderne[modifier | modifier le code]

Le centaure est une puissante figure des œuvres de fiction, où il incarne tour à tour un sage et une brute sauvage.

  • Dans Artemis Fowl, les centaures sont très rares. Parmi eux Foaly, centaure surdoué et fondateur de diverses nouvelles technologies.
  • Dans la bande dessinée Atalante, les centaures las de voir leurs femmes stériles, se révoltent contre les dieux et décident de perpétrer des infamies jusqu'à ce que Zeus les écoute.
  • Dans Glorantha, les centaures sont des créatures hybrides créées par la magie de l'empire disparu des Amis des Wyrms. Ils survivent dans la Vallée des Bêtes, dans la Passe du Dragon, où leur roi Sabots de Fer protège les autres hommes-bêtes.
  • Dans Harry Potter, les centaures sont ostracisés. Firenze est le seul qui vienne parmi les hommes, pour donner des cours de divination.
  • Chiron est un personnage de la série romanesque Les Écrans de brume (Robert Belfiore, 2008). Il lutte pour retrouver le prince Koubatsou et le rendre à son clan. Dans le premier tome de la série, Loup et le cristal d'érax, Chiron doit se transporter au XVIe siècle, à l'époque de l'Invincible Armada, pour sauver Loup, un jeune garçon du XXIe siècle égaré dans le Temps et menacé par des fanatiques.
  • Dans la bande dessinée L'Homme le plus fort du monde, Héraclès offense un centaure idiot qui le suivra sans cesse pour se venger.
  • Dans la série Le Lion de Macédoine de David Gemmell, Chiron est à la fois homme et cheval puis centaure dès qu'il se transforme.
  • Dans la série Les Centaures, Aurore et Ulysse sont deux jeunes centaures, immortels, qui ont désobéi aux ordres de Zeus de ne pas franchir la « porte de l'Olympe ». Ils tentent de revenir chez eux mais à chaque fois qu'ils franchissent une porte particulière, avec trois pointes noires, ils se retrouvent toujours sur Terre, à une époque différente.
  • Dans Narnia, les centaures sont solitaires, majestueux, intelligents et aiment observer les étoiles et les planètes. Ils sont bons archers et bons combattants.
  • Dans la série Percy Jackson, Chiron est le directeur des activités de la Colonie des Sang-Mêlé et il ne peut pas mourir tant qu'il restera des demi-dieux à instruire.
  • Dans Valérian et Laureline, les peuples des Kamuniks et des Blopikiens sont respectivement des centaures-chèvres (capricentaures) et des centaures-taureaux (bucentaures). Ils ont en commun une civilisation primitive et guerrière. Les Blopikiens sont même renommés pour leur bêtise[1].
  • Dans l'univers des jeux vidéo Warcraft, plusieurs tribus rivales de centaures se disputent les terres de Kalimdor, en particulier dans la région de Désolace, dans le MMORPG World of Warcraft.
  • Dans le MMORPG World of Warcraft, les fils et filles de Cénarius sont des centaures pacifiques, protecteurs et gardiens de la nature, à corps de cheval ou de biche.
  • Dans le MMORPG Guild Wars 2, les centaures sont les ennemis des humains.
  • Dans la série de jeux vidéo Mortal Kombat, le personnage de Motaro est un centaure.
  • Dans la série des Philémon, le personnage de BD de Fred, les centaures sont présents.
  • Dans le film Narnia, les centaures sont présents lors de la bataille.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. cf. l'album Les armes vivantes.

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

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