Alpha Centauri

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Alpha Centauri
Image illustrative de l'article Alpha Centauri
Vue d’artiste de la planète en orbite autour d’Alpha du Centaure B (annotée). Les deux étoiles principales du système et la planète sont visibles ; seule Proxima n'est pas représentée.
Caractéristiques générales
Âge 4,85 à 6,8 Ga
Masse du système 2,130 M
Étoile la plus proche WISE 1049-5319 A/B (naines brunes ; 3,68 al)
Soleil (« vraie » étoile  ; 4,37 al)
Système planétaire le plus proche Système solaire (4,37 al)
Système
Demi-grand axe de la planète la plus extérieure
(α Cen Bb)
0,04 ua
Étoiles 3 : α Cen A, B et C (Proxima)
Planètes 1 autour de B : Alpha Centauri Bb
Planètes naines 0 (existence probable néanmoins)
Nb. de satellites naturels connus 0 (existence probable néanmoins)
Nb. de petits corps répertoriés 0 (existence probable néanmoins)
0 (existence probable néanmoins)
0 (existence probable néanmoins)
Nb. de satellites ronds identifiés 0 (existence probable néanmoins)
Orbite autour du centre galactique
Propriétés liées à la (aux) étoile(s)
Type spectral G2V / K1V / M5.5 Ve
Position d'Alpha Centauri A et d'Alpha Centauri B

Alpha Centauri (α Centauri, abrégé en α Cen, selon la désignation de Bayer) appelée également Alpha du Centaure, ou parfois Rigil Kentaurus, Rigil Kentarus, Toliman ou Bungula, est un système de trois étoiles très proches et au moins une planète : Alpha Centauri A et Alpha Centauri B sont les deux étoiles principales qui forment une étoile double, Proxima Centauri (Alpha Centauri C) est une naine rouge bien moins lumineuse, qui est l'étoile la plus proche du Soleil[1], et Alpha Centauri Bb est une planète rocheuse en orbite autour d'Alpha Centauri B. À l'œil nu, ce système apparaît comme l'étoile la plus brillante de la constellation du Centaure et la troisième plus brillante de tout le ciel. Alpha Centauri est trop au sud pour être visible dans la majeure partie de l'hémisphère nord.

Noms[modifier | modifier le code]

Les appellations « Rigil Kentaurus » « Toliman » et « Bungunla » sont introduites en Occident à une époque récente, à la suite de travaux historiques du XIXe siècle[2].

« Rigil Kentaurus » est une transcription de رجل القنطورس (Rijl Qanṭūris), utilisé par les astronomes musulmans et signifiant « le Pied du Centaure » (voir Rigel), ce nom étant lui-même directement traduit de Ptolémée. Il est parfois (plus récemment) abrégé en Rigil Kent[3].

« Toliman » est une transcription de الظلمان (al-Zulmān), « les Autruches » en arabe, un nom originaire de la péninsule arabique qui date d'avant la traduction des ouvrages grecs, et qui a pu désigner alternativement plusieurs étoiles de l'actuelle constellation du Centaure, sans qu'on sache très bien aujourd'hui lesquelles exactement[3].

L'origine de « Bungunla » est plus incertaine, le mot pourrait être une contraction de la lettre grecque beta (bien qu'il s'agisse d'alpha du Centaure) et du mot latin, ungula (sabot)[3].

Organisation du système[modifier | modifier le code]

Les trois étoiles[modifier | modifier le code]

Tailles comparatives des étoiles du système d'Alpha du centaure avec le Soleil

Le couple central[modifier | modifier le code]

Alpha Centauri A est une étoile naine jaune de type spectral G2, très semblable au Soleil quoiqu'un peu plus grande et plus lumineuse. Alpha Centauri B est un peu moins lumineuse et de type spectral K1 (naine orange). Elles orbitent l'une autour de l'autre en 80 ans, leur éloignement variant de 11,2 à 35,6 UA.

Proxima[modifier | modifier le code]

Des trois étoiles, c'est Proxima Centauri qui est la plus proche de nous, à 4,22 années-lumière (1,29 parsec), soit 270 000 fois la distance entre la Terre et le Soleil. Proxima est une naine rouge de magnitude apparente 11, donc beaucoup trop faible pour être vue à l'œil nu. Elle est éloignée d'Alpha Centauri par 13 000 UA et bien que son orbite autour du couple central ne soit pas directement connue, l'association entre ces trois étoiles n'est pas entièrement accidentelle car Proxima et le couple principal se déplacent ensemble parallèlement. Pour cette raison, Proxima est parfois appelée Alpha Centauri C. La période de cette orbite a été estimée entre 500 000 ans et 2 millions d'années.

Exoplanète[modifier | modifier le code]

La brillante étoile Alpha du Centaure et ses alentours

Alpha Centauri B semble posséder au moins une planète, nommée Alpha Centauri Bb (illustration). Elle a été découverte par l'équipe de Michel Mayor à l'Université de Genève. Sa période de révolution serait de quatre jours terrestres. Très proche de son étoile, très chaude à plus de 1 000 °C, probablement rocheuse et de la taille de la Terre, elle présenterait toujours la même face à son étoile[4].

Cette planète est la plus lumineuse que les astronomes ont repérée autour d’une étoile qui ressemble à notre Soleil et augmente ainsi les probabilités que des planètes rocheuses soient omniprésentes dans la galaxie. À une distance de seulement six millions de kilomètres de son étoile parente, plus proche que Mercure l’est du soleil, la planète baigne dans une chaleur insupportable. Les températures de surface sont estimées atteindre les 1500°C, assez pour transformer ses caractéristiques rocheuses en lave en fusion. Son orbite serrée voit passer une année en seulement 3,2 jours terrestres[5].

Structure globale[modifier | modifier le code]

La structure hiérarchique globale du système peut se représenter ainsi :

Alpha Centauri hiérarchie.png

Liste des étoiles les plus proches[modifier | modifier le code]

Voici la liste des systèmes stellaires situés à moins de 10 années-lumière de système Alpha Centauri[6] :

Étoile Type spectral Distance (en a.l.)
WISE 1049-5319 A/B L7,5 / T0,5 3,68
Soleil (Système solaire) G2 V 4,4
Étoile de Barnard M3,8 V 6,5
Ross 154 M3.8 Ve 8,1
Wolf 359 M5,8 Ve 8,3
Sirius A/B A0-1 V / DA2-5 VII 9,5
Epsilon Eridani K3-5 Ve 9,7


Dans la culture populaire[modifier | modifier le code]

  • Le jeu vidéo de gestion et de stratégie en tour par tour Sid Meier's Alpha Centauri propose la colonisation de la planète Chiron, dans le système d'Alpha du Centaure. La planète abrite déjà une vie indigène.
  • Civilization : Beyond Earth, successeur spirituel de Sid Meier's Alpha Centauri, se déroule lui aussi dans le système d'Alpha du Centaure.
  • Dans le film Avatar, la planète gazeuse Polyphème orbite autour d'Alpha Centauri A et possède des lunes habitables, dont Pandora, où se déroule le film, habitée par une espèce indigène intelligente appelée les Na'vi.
  • Selon Kaamelott (livre VI, épisode 2), les Dames qui veillent sur le royaume de Bretagne y ont leur lieu de réunion.
  • Dans l'univers Transformers, la planète Cybertron s'y trouve.
  • Dans le Cycle de Fondation d'Isaac Asimov et notamment dans le dernier livre de la série, Terre et Fondation, Golan Trevize rencontre une population vivant sur une planète du système Alpha du Centaure lors de sa quête de la Terre, la planète des origines.
  • Le second album du groupe allemand Tangerine Dream se nomme Alpha Centauri.
  • L'une des pistes de l'album Split the Atom du trio de musique électronique Noisia est nommée Alpha Centauri. Ce titre s'explique par le fait que ce système stellaire est composé de trois étoiles, tout comme le groupe a trois membres.
  • Le synopsis de la série télévisée Perdus dans l'espace, créée par Irwin Allen et diffusée entre 1965 et 1968, a comme thème qu'en 1997, alors que la Terre est surpeuplée, la famille Robinson a été choisie pour se rendre dans le système d'Alpha Centauri afin d'y fonder une colonie. On constate que le questionnement quant aux probabilités où le spectre d'une possible vie intelligente à l'intérieur de ce système stellaire est déjà mise en avant-garde dès le début des années 1960, même s'il s'agit d'une série pour enfants ou préadolescents.
  • Perdus dans l'espace, film américain réalisé par Stephen Hopkins sorti en 1998, reprend le même thème à quelques exceptions près : en 2058, l'humanité est proche de sa fin, par manque de ressources. La famille Robinson est donc envoyée dans l'espace, dans le vaisseau Jupiter 2, pour procéder à la construction d'un anneau orbital à proximité de la planète Alpha Prime (nom fictif) afin de lancer la colonisation de celle-ci.
  • Dans le dessin animé Gawayn (épisode 2-24) des extraterrestres d'Alpha Centauri sont sur Terre, perdus, et parviennent à trouver le livre de magie.
  • La série de jeu Killzone se déroule sur deux planètes du système d'Alpha Centauri: Vecta, orbitant autour d'Alpha Centauri B, et Helghan, orbitant autour d'Alpha Centauri A.

Références[modifier | modifier le code]

  1. Marc Séguin et Benoit Villeneuve. astronomie et astrophysique, éditions du renouveau pédagogique,page 9
  2. (en) Paul Kunitzsch et Tim Smart, A Dictionary of Modern Star names: A Short Guide to 254 Star Names and Their Derivations, Cambridge, Massachusetts, Sky Publishing Corp.,‎ 2006 (ISBN 978-1-931559-44-7) p. 10-11 et 27, certains de ces travaux n'étant pas toujours bien informés, ibid p. 10-11.
  3. a, b et c Kunitzsch et Smart 2006, p. 27.
  4. Sylvestre Huet, Une exoplanète autour d'alpha Centauri (ESO), Libération, 17 octobre 2012
  5. Communiqué de presse scientifique de l'ESO Découverte d’une planète dans le système stellaire le plus proche de la Terre (ESO), 16 octobre 2012

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

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