Armée de réserve de travailleurs

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L'Armée de réserve de travailleurs est un concept de la critique de Karl Marx sur l'économie politique, développé dans le chapitre 24 de son livre Le Capital. Il fait référence principalement au chômage dans les sociétés capitalistes. Des synonymes comme « armée de réserve industrielle » ou le «surplus relatif de population » pourraient être utilisés, sauf que le terme « chômeur » désigne ceux qui cherchent un emploi et que le surplus relatif de population inclut aussi ceux dans l'incapacité de travailler. L'usage du mot armée fait référence au travailleur conscrit et enrégimenté sur le lieu de travail dans une hiérarchie, sous le commandement ou l'autorité des détenteurs du capital.

Avant l'ère capitaliste, le chômage structurel à grande échelle a rarement existé sauf dans le cas de grands désastres naturels ou de guerres importantes. En effet, le mot « emploi » est linguistiquement un produit de l'ère capitaliste.

Un niveau permanent de chômage présuppose une population active qui est dans une large mesure tributaire d'une rémunération ou d'un salaire pour vivre, sans avoir d'autres moyens de subsistance, ainsi que le droit des entreprises d'embaucher et de congédier les employés en fonction des conditions commerciales ou économiques.

Marx soutenait qu'il n'y a pas de loi sérieuse et pérenne concernant la population possédante. Au lieu de cela, chaque mode de production a ses propres lois démographiques. S'il y avait surpopulation dans la société capitaliste, ce serait une surpopulation relative par rapport aux exigences de l'accumulation du capital. Par conséquent, la démographie ne pouvait plus simplement compter les gens de diverses façons, il fallait aussi étudier les rapports sociaux entre eux. S'il y a suffisamment de ressources sur la planète pour fournir à tous un niveau de vie décente, l'argument selon lequel il y a "trop de gens" est plutôt douteuse[évasif].

Discours de Marx sur le concept[modifier | modifier le code]

Bien que l'idée de l'armée industrielle de réserve du travail soit étroitement associé à Marx, elle circulait déjà dans le mouvement ouvrier britannique dans les années 1830[1]. La première mention de l'armée de réserve de main-d'œuvre dans l'œuvre de Marx se rencontre dans un manuscrit qu'il a écrit en 1847, mais n'a pas publié.

«La grande industrie nécessite en permanence une armée de réserve de chômeurs pour les périodes de surproduction. Le but principal de la bourgeoisie par rapport à l'ouvrier est, bien sûr, d'obtenir le travail en tant que matière première au plus bas coût possible, ce qui n'est possible que lorsque la fourniture de ce produit est la plus grande possible en comparaison de la demande, c'est-à-dire quand la surpopulation est la plus grande. La surpopulation est donc dans l'intérêt de la bourgeoisie, et elle donne de bons conseils aux travailleurs dont elle sait qu'ils sont impossible à réaliser. Comme le capital n'augmente que s'il emploie des travailleurs, l'augmentation de capital entraîne une augmentation du prolétariat, et, comme nous l'avons vu, conformément à la nature de la relation entre capital et travail, l'augmentation du prolétariat doit en comparaison s'effectuer de façon encore plus rapide. La (...) théorie (...) qui est aussi exprimée comme une loi de la nature, selon laquelle la population croît plus vite que les moyens de subsistance, est très apprécié de la bourgeoisie, puisqu'elle lui permet de faire taire sa conscience, de faire de la dureté de cœur un devoir moral, de faire passer des conséquences sociales pour des conséquences naturelles, et lui donne enfin la possibilité d'assister à la destruction du prolétariat par la famine aussi calmement que s'il s'agissait d'autres événements naturels, sans s'émouvoir, et, d'autre part, de considérer que la misère du prolétariat est sa propre faute et de le punir. Pour sa sécurité, le prolétaire peut retenir son instinct naturel par la raison, et ainsi, grâce à un encadrement moral, stopper la loi de la nature dans ses développements préjudiciables. "- Karl Marx, Salaire, décembre 1847

Marx introduit le concept dans le chapitre 25 du premier volume de Das Kapital, qu'il fait publier vingt ans plus tard, en 1867, déclarant que:

«L'accumulation capitaliste elle-même ... produit constamment, et à raison directe de sa propre énergie et de son expansion, une population relativement redondante des travailleurs, c'est-à-dire une population plus grande que celle des besoins moyens nécessaires à la valorisation du capital, et donc un surplus de la population ... c'est l'intérêt absolu de chaque capitaliste de s'appuyer, pour une quantité donnée de travail, sur le plus petit nombre de travailleurs, plutôt que sur un plus grand nombre, si le coût est sensiblement le même (...) la plus étendue de la échelle de production, le plus fort ce motif. Sa force augmente avec l'accumulation du capital.(...) "

Son argument est que, au fur et à mesure du développement du capitalisme, la composition organique du capital va augmenter, ce qui signifie que la masse du capital constant croîtra plus vite que la masse du capital variable. Moins de travailleurs peuvent produire tout ce qui est nécessaire pour les besoins de la société. En outre, le capital sera plus concentré et centralisé dans moins de mains.

Ceci étant une tendance historique absolue, une partie de la population active aura tendance à devenir excédentaires par rapport aux exigences de l'accumulation du capital au fil du temps. Paradoxalement, plus la société sera prospère, plus grande sera l'armée industrielle de réserve. On pourrait ajouter que plus la société sera prospère, plus elle pourra accepter des gens ne travaillant pas.

Cependant, comme Marx développe l'argument plus loin, il devient également évident que, selon l'état de l'économie, l'armée de réserve du travail augmentera ou diminuera, en étant alternativement être intégrée ou mise à l'écart de la main-d'œuvre employée. Ainsi,

"Pris comme un tout, les mouvements généraux des salaires sont exclusivement régulés par la dilatation et la contraction de l'armée industrielle de réserve, et celles-ci correspondent à des changements périodiques du cycle industriel. Ils ne sont, par conséquent, pas déterminés par les variations du nombre absolu de la population active, mais par les proportions variables dans laquelle la classe ouvrière est divisée en armée active et de réserve, par l'augmentation ou la diminution de la quantité relative de l'excédent de population, selon qu'elle soit tour à tour intégrée, ou libérée. "

Marx conclut que : «la surpopulation relative est donc le pivot autour duquel s'articulent la loi d'offre et de demande du travail." La disponibilité du travail influe sur les taux de salaires, et plus la population active au chômage grandit, plus les salaires baissent, à l'inverse, s'il y a des emplois disponibles et un faible niveau de chômage, cela tend à élever le niveau moyen des salaires - dans ce cas les travailleurs sont capables de changer d'emploi rapidement pour obtenir une meilleure rémunération.

Composition de la surpopulation relative[modifier | modifier le code]

Marx soutient que la surpopulation relative a toujours trois formes: la flottante, la latente et la stagnante.

  • La partie latente se compose du segment de la population qui n'est pas encore pleinement intégré dans la production capitaliste - par exemple, une partie de la population rurale. Il forme un réservoir de travailleurs potentiels pour les industries.
  • La partie stagnante se compose des personnes marginalisées, à "l'emploi extrêmement irrégulier".

Il ajoute une strate résiduelle, qui "habite l'enfer du paupérisme". À l'exception des criminels, vagabonds et prostitués, elle comprend ceux qui sont encore capables de travailler, les orphelins et les enfants pauvres, les ouvriers hyper-spécialisés "démonétisés", et ceux qui ont passé l'âge normal de travailler et enfin, les victimes directes de l'industrie.

Marx analyse ensuite l'armée de réserve du travail dans le détail, en utilisant des données sur la Grande-Bretagne où il vivait.

Controverses[modifier | modifier le code]

Chômage et paupérisation[modifier | modifier le code]

Certains auteurs ont interprété l'argument de Marx comme le fait qu'une paupérisation absolue de la classe ouvrière se produirait à long terme. Ainsi, les travailleurs seraient de plus en plus appauvris, et le chômage serait en constante croissance. Ce point de vue est discutable à la lumière des faits, parce que dans différentes époques et pays, le niveau de vie des travailleurs s'est nettement amélioré. Dans certaines périodes, le chômage avait été réduit à un niveau très faible. Pendant la Grande Dépression, environ un travailleur sur quatre est devenu chômeur, mais après la fin du boom d'après-guerre, le chômage dans les pays les plus riches s'est réduit à un niveau très bas. D'autres auteurs (par exemple Ernest Mandel et Roman Rosdolsky) ont toutefois fait valoir qu'en vérité Marx n'avait pas de théorie d'une paupérisation absolue de la classe ouvrière; tout au plus pourrait-on dire que le fossé entre riches et pauvres continue de croître, c'est-à-dire les riches s'enrichissent beaucoup plus vite que ce que les travailleurs ordinaires améliorent leur niveau de vie. Le niveau de chômage semble aussi être fondé sur l'équilibre des forces entre les classes sociales et les politiques étatiques. Les gouvernements peuvent permettre un accroissement du chômage, mais aussi mettre en œuvre des politiques de création d'emplois, ce qui fait que le taux de chômage est partiellement le résultat de politiques.

Surpopulation et croissance[modifier | modifier le code]

Un autre différend concerne la notion de «surpopulation». Du temps de Marx, Malthus a soulevé de sombres prédictions selon lesquelles la croissance démographique permise par la richesse capitaliste dépasserait l'approvisionnement alimentaire nécessaire pour maintenir cette population. Comme indiqué, pour Marx, la «surpopulation» est une construction idéologique ou sociale, et les marxistes ont soutenu qu'il n'y avait pas de vrai problème, la nourriture pouvant être produite en quantité suffisante pour tous; s'il y a un problème, il réside dans la façon dont la nourriture est produite et distribuée.

Chômage subi ou choisi[modifier | modifier le code]

Dans le domaine de la protection sociale, il y a aussi des conflits récurrents sur le fait de savoir si le sous-emploi résulte d'un choix ou d'une contrainte imposée, s'il est subi ou choisi. Lors de la Grande Dépression des années 1930, lorsque le chômage est passé à 20-30 % de la population active dans de nombreux pays, les gens pensaient généralement que le chômage était involontaire. Mais dès les niveaux de chômage deviennent relativement faibles, l'argument selon lequel le chômage est une question de choix est plus souvent entendu.

Autres controverses[modifier | modifier le code]

Enfin, il existe des controverses sans fin sur la meilleure façon de mesurer le chômage, ses coûts et ses effets, et dans quelle mesure un degré de chômage est inévitable dans un pays avec un marché du travail développé. Selon le concept du taux de chômage n'accélérant pas l'inflation[2], la stabilité des prix dans les sociétés basées sur une économie de marché exige nécessairement une certaine quantité de chômage. L'une des raisons justifiant l'existence serait qu'un niveau de chômage trop bas stimulerait l'inflation. Toutefois, la validité de cet argument dépend aussi de la politique économique de l'État, et sur la capacité des travailleurs à augmenter leur salaire. Si par exemple les syndicats sont légalement dans l'impossibilité d'organiser les travailleurs, alors même si le chômage est relativement faible, les salaires moyens peuvent être maintenus bas. Dans ce cas, le seul moyen individuel des travailleurs d'augmenter leurs revenus, est de travailler plus d'heures ou de parvenir à atteindre par leurs propres moyens des emplois mieux rémunérés.

Une armée de réserve de travailleurs mondiale?[modifier | modifier le code]

Marx a écrit cette théorie[3] dans le milieu du XIXe siècle, et sa discussion sur le chômage pourrait donc être, en partie, obsolète, en particulier lorsque considérée uniquement au niveau national. Cependant, son analyse peut continuer à être considéré comme valide si on la considère globalement, au niveau mondial[évasif].

L'OIT indique que la proportion de chômeurs dans le monde est en constante augmentation[réf. nécessaire][4].

La moitié de tous les travailleurs dans le monde - quelque 1,4 milliard de travailleurs pauvres - vivent actuellement dans des familles qui survivent avec moins de 2 dollars américains par jour et par personne. Ils travaillent dans le vaste secteur informel - de l'agriculture à la pêche, en milieu rural ou urbain - sans allocation, sécurité sociale ou soins de santé. 633 millions de travailleurs et leurs familles vivaient avec moins de 1,25 USD par jour en 2008, et 215 millions de travailleurs supplémentaires vivaient à la marge et avec de forts risques de tomber dans la pauvreté en 2009.

Le chômage en termes de personnes réellement sans emploi est à son point le plus haut jamais et continue d'augmenter. Au cours des dix dernières années, le chômage officiel a augmenté de plus de 25 % et s'élève maintenant à 212 millions dans le monde, soit 6,6 % de l'effectif global. Chômage et sous-employés totalisent environ un milliard de personnes. «Sous-employés» signifie généralement que les travailleurs sont incapables de trouver du travail assez payés pour gagner suffisamment d'argent pour vivre, c'est-à-dire qu'ils travaillent à temps partiel ou exercent des emplois occasionnels. Cela est parfois appelé travail précaire. Mais une forme de sous-emploi concerne les travailleurs qualifiés, qui préfèrent travailler moins d'heures parce que leur salaire relativement élevé leur permet de le faire.

Parmi les chômeurs dans le monde, l'OIT estime que la moitié environ du total mondial sont des jeunes âgés de 15 à 24.

Références[modifier | modifier le code]

  1. Michael Denning (2010) "Wageless life" New Left Review. 66: 79-97
  2. Voir aussi Différence entre le NAIRU et le taux de chômage naturel
  3. Qui correspond au chapitre 25 du Capital
  4. L'article anglais fait référence à cet article, qui traite le sujet sur les seules années 2007/2009

Voir aussi[modifier | modifier le code]