Litchi

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Le litchi, ou letchi[1], est un fruit comestible. Il est produit par Litchi chinensis, une espèce d'arbre tropical de la famille des Sapindaceae, le seul représentant du genre Litchi.

La partie consommée est l'arille juteux qui entoure une graine unique. Le litchi ressemble, par sa structure, à d'autre fruits tropicaux de la même famille : le longane (ou longani), le ramboutan (ou “litchi chevelu”), la quenette.

Le nom provient du chinois 荔枝 ou en pinyin lìzhī. L'arbre est originaire de Chine où sa culture est attestée depuis plus de 2 100 ans[2].

L'espèce a été introduite pour la production fruitière dans d'autres régions tropicales, en Inde, au Vietnam, à Madagascar, en Thaïlande, à Hawaii, à La Réunion et Maurice (où le fruit est appelé letchi et l'arbre pied de letchi), en Nouvelle-Calédonie (renommée pour les letchis de Houaïlou), au Brésil dans l'État de São Paulo, etc.

Description[modifier | modifier le code]

L'arbre[modifier | modifier le code]

Feuille pennée caractéristique
Silhouette ronde de l'arbre
Inflorescences de litchi
Écorce lisse mais de surface très irrégulière au niveau du tronc

Le litchi est un arbre de taille moyenne qui peut atteindre une hauteur de 15 à 20 m[3]. La silhouette générale est assez ronde, le feuillage est dense et bien couvrant.

Il possède des feuilles composées alternes de 15 à 25 cm de long. Elles sont paripennées, ce qui signifie qu'elles sont formées d'un nombre pair de folioles et qu'il n'y en a pas en position terminale. Les folioles, au nombre de 2 à 8 par feuille, mesurent chacune de 5 à 10 cm de longueur. Le dessus du limbe est d'un vert assez foncé et d'aspect vernissé, le dessous est plutôt grisâtre et d'aspect mat. Avant d'atteindre cette coloration à plein développement, les jeunes feuilles présentent une teinte rouge cuivré brillant puis vert tendre.

Les fleurs sont de petite taille (4 à 5 mm de diamètre chacune) et de couleur blanc rosâtre à blanc verdâtre. Elles sont formées d'un petit disque ovarien et nectarifère à deux carpelles surmonté d'une couronne d'étamines dressées, en général au nombre de six. La fécondation est assurée par les insectes, principalement par les abeilles. Les fleurs sont groupées en panicules dressés pouvant atteindre 30 cm de long.

Le tronc est souvent ramifié à faible hauteur du sol. L'écorce est lisse mais la surface du tronc est très irrégulière, côtelée ou cannelée.

Le fruit[modifier | modifier le code]

Litchis entiers et décortiqués
litchis doubles et litchi simple

Le fruit est une petite sphère de 3 à 4 cm de diamètre, parfois un peu en forme de cœur, entourée d'une enveloppe assez coriace d'aspect écailleux qui prend une couleur rose à rouge à maturité.

Les fruits sont portés par des grappes pendantes. Chaque grappe compte quelques unités à quelques dizaines de litchis. Chaque petite sphère est généralement unique, mais comme le fruit provient d'une fleur à deux carpelles, il arrive assez souvent de trouver des litchis doubles à deux sphères égales ou dont l'une des deux est présente mais atrophiée.

Après cueillette, la couleur de la coque brunit assez rapidement mais la saveur et la qualité du fruit se maintiennent au-delà de ce brunissement.

L'intérieur du fruit contient une partie pulpeuse, de couleur blanc vitreux, parfumée et juteuse, riche en vitamine C, qui est en fait une arille, une excroissance produite au niveau de la bordure du hile, la cicatrice nourricière de la graine.

Bien qu'il y ressemble, le litchi n'est donc pas une drupe car le mésocarpe, au lieu d'être développé et charnu, ne forme que la mince pellicule médiane de la coque.

Au centre du fruit se trouve la graine unique, de forme oblongue, de couleur brun vernissé, qui ressemble à un petit marron d'Inde allongé. Cette graine est toxique et ne doit pas être consommée.

Histoire[modifier | modifier le code]

Planche de Flora Sinensis (1656), de Michał Boym
Fruits verts sur un arbre à la Réunion.

La première mention historique de la culture du litchi date de 111 avant J.-C.. Elle apparaît dans les registres royaux de l'empereur Han Wudi qui avait ordonné de planter des litchis dans l'enceinte du palais, plantations qui échouèrent en raison du climat trop rigoureux du nord de la Chine[2].

En Chine, on trouve une référence au litchi pendant la dynastie Tang, au VIe siècle, où il était le fruit préféré de Yang Guifei, favorite de l'empereur Tang Xuanzong. Le fruit ne poussait que dans le sud de la Chine, et il était livré par les messagers impériaux qui se relayaient nuit et jour pour rapporter la précieuse denrée. La plupart des historiens pensent que les litchis venaient de l'actuelle province de Guangdong mais certains pensent qu'ils provenaient de l'actuelle province du Sichuan.

La première description connue du litchi par un occidental est celle rapportée par Michał Boym (ca.16121659), un missionnaire jésuite polonais, naturaliste et géographe, dans son ouvrage Flora Sinensis[4].

Le litchi a été ensuite décrit par Pierre Sonnerat (1748-1814) au retour de son voyage en Asie du Sud-Est et en Chine.

Il a été introduit à la Réunion en 1764 par Pierre Poivre et Joseph-François Charpentier de Cossigny de Palma. Sur l'île, on l'appelle letchi. De là, il fut planté à Madagascar, qui est devenu un des plus grands producteurs de litchis.

Sous-espèces et variétés[modifier | modifier le code]

Il existe deux sous-espèces de Litchi chinensis :

Diverses cultivars ont été développés. ils sont généralement multipliés par marcottage. Les Chinois ont cultivé le litchi depuis des siècles, développant de nombreuses variétés parmi lesquelles il est difficile de se retrouver.

Production[modifier | modifier le code]

Originaires de Chine, on y dit que les meilleurs litchis (selon les dires d'une impératrice chinoise, probablement Yang Guifei) sont ceux de la province du Guangdong, mais on en cultive également aujourd'hui en Afrique du Sud, à la Réunion et, en grande quantité, à Madagascar, pays dans lequel la majeure partie de la production est exportée en France. Il est également important de noter une production notable de litchis en Nouvelle-Calédonie, particulièrement dans la région de Houaïlou où a lieu tous les ans au mois de décembre la Fête du letchi.

Le marché européen est approvisionné de novembre à février en litchis. Durant la campagne 2008-2009, 25 000 tonnes proviennent de Madagascar, ce qui couvre plus de 90 % de l'offre. Le fruit calibré est acheté 20 centimes par kg dans les ports de Madagascar. A Marseille, les grossistes au sortir du navire le vendent 3 Euros par kilogramme. Il existe un apport accessoire de l'île Maurice, de La Réunion. Le litchi d'Afrique du Sud qui ne peut produire avant les fêtes de Noël n'envahit le marché européen qu'en janvier. Le fret en navire reefer est essentiellement maritime pour environ 95 % ; il est complété par des expéditions aériennes de fruits frais cueillis à pleine maturité, les productions mauriciennes et réunionnaises étant ainsi exclusivement acheminées par avion[5].

Utilisations[modifier | modifier le code]

Fruits[modifier | modifier le code]

Les fruits sont consommables crus, cueillis à maturité.

Comme celle des cerises, la production des litchis, que l'on appelle parfois «cerises de Chine[6]», est saisonnière et survient en début d'été. Dans son pays d'origine et dans le reste de l'hémisphère nord, la saison des litchis correspond aux mois de juin et juillet, alors que dans les pays de l'hémisphère sud où leur culture a été introduite, les récoltes se tiennent en décembre et janvier et le fruit se trouve ainsi associé aux fêtes de Noël et du nouvel an.

Juteux, sucrés, doux et agréablement parfumés, faciles à décortiquer et à déguster en une ou deux bouchées, les litchis sont des fruits qui sont généralement appréciés d'un grand nombre de personnes.

Après cueillette les litchis conservent leur bel aspect rouge assez peu de temps. Exposés à la chaleur et à la lumière, ils brunissent en quelques heures ce qui les rend moins attractifs quoique encore très savoureux. Pour prolonger la tenue des fruits, ils sont cueillis en grappes avec branches et feuillages et protégés de l'exposition au soleil. À La Réunion, les branchages sont ainsi fourrés dans de grands ballots en tissage grossier de vacoa et les marchands ne les sortent pour les placer sur leurs étals qu'au fur et à mesure de la vente[7]. Les litchis se conservent bien pendant plusieurs jours s'ils sont enveloppés dans du papier et placés au réfrigérateur.

Pour l'exportation, les litchis sont généralement conditionnés dans des cartons et maintenus au frais, ce qui suffit à une bonne conservation de quelques jours dans le cadre d'expéditions rapides. Les meilleurs fruits sont ceux qui sont cueillis à maturité. Les fruits de bas de gamme que l'on trouve en masse sur les marchés européens sont souvent cueillis encore trop verts, ils sont plus aptes à voyager mais ils conservent une très forte acidité. La prolongation de la durée de conservation et de la coloration est parfois obtenue par fumigation à l'anhydride sulfureux suivi d'un trempage dans un bain acide, mais ce traitement actuellement légal fait l'objet de sérieuses réserves pour la santé publique[8].

Les litchis se prêtent bien à la congélation. On peut congeler soit les fruits entiers, soit seulement la pulpe. On trouve aussi abondamment des litchis au sirop en conserve appertisée.

Si les litchis sont d'abord appréciés frais et nature, ils peuvent être accommodés en cuisine de nombreuses manières : crus dans des salades de fruits, cuits en pâtisserie ou en accompagnement de viandes.

Ils sont à la base de diverses préparations : sorbets, confitures, jus de fruit,... De nombreuses marques proposent également des canettes de thé glacé aromatisé au jus de litchi et même certains brasseurs, notamment à La Réunion[9], ont élaboré des bières de Noël parfumées au litchi.

Les pulpes de litchi peuvent servir à confectionner un rhum arrangé par simple macération dans le rhum.

Le jus de litchi peut être transformé en vin de litchi. Michał Boym en 1656 signalait déjà cette pratique en Chine[10].

Enfin la méthode traditionnelle chinoise de conservation des litchis est de les faire sécher. Ils constituent alors une friandise populaire très appréciée et sont par exemple utilisés pour sucrer le thé.

Valeur nutritionnelle[11][modifier | modifier le code]

Litchi (partie comestible)
(valeur nutritive pour 100 g)
eau 81,76 g glucides 16,5 g protéines 0,83 g lipides 0,44 g
valeur énergétique 66 kcal   dont sucres simples 15,23 g fibres 1,3 g cendres totales 0,44 g
acides gras
poly-insaturés 132 mg mono-insaturés 120 mg saturés 99 mg   dont cholestérols 0 mg
oligo-éléments
potassium (K) 171 mg phosphore (P) 31 mg sodium (Na) 1 mg zinc (Zn) 70 µg
calcium (Ca) 5 mg magnésium (Mg) 10 mg fer (Fe) 310 µg cuivre (Cu) 148 µg
vitamines
vitamine C 75,5 mg vitamine B9 (M) vitamine B2 vitamine A 0 UI
vitamine B3 (PP) vitamine B6 100 µg vitamine K 0,4 µg   dont rétinol 0 µg
vitamine B5 vitamine B1 vitamine E 70 µg vitamine B12 0 µg

Miel[modifier | modifier le code]

Pot de miel de litchi

Les litchis sont des arbres très mellifères. La fécondation des fleurs est assurée par les abeilles. L'installation de ruchers à proximité de vergers de litchis permet à la fois d'améliorer la production fruitière et de récolter un miel de litchi, à la saveur douce et délicatement parfumée.

Bois[modifier | modifier le code]

Le bois de litchi, malgré ses formes souvent irrégulières et sa dureté qui le rend difficile à travailler, est recherché par les ébénistes et les tourneurs pour la finesse de son grain et sa coloration chaleureuse. Il sert à fabriquer meubles et objets divers.

Usages médicinaux[modifier | modifier le code]

Les graines qui contiennent des saponosides et sont riches en acides gras cyclopropaniques sont également reconnues dans la pharmacopée chinoise. Semen Litchi "Li Zhi He", est recommandé pour ses propriétés astringentes, antalgiques, stomachiques (douleurs gastriques, transit intestinal) et tonique.

Culture[modifier | modifier le code]

Germination de litchi
Noyau de Litchi et racine principale

Le litchi nécessite un environnement humide et le substrat ne doit jamais être entièrement sec. La plante est très sensible au manque d'eau. Il est possible de cultiver le litchi en plantant deux clous au sommet d'un noyau (en veillant à ne pas l'endommager trop en profondeur) et en mettant la base du noyau dans l'eau. La racine sort du côté plat du noyau au bout de quelques semaines. L'eau doit être changée régulièrement et la racine peut mettre plusieurs mois avant de vraiment démarrer sa croissance. On peut ensuite transplanter le noyau dans un substrat aéré et humide. La racine étant très fragile, il faut bien faire attention lors de cette opération.

Les fruits n'apparaissent qu'après 4 à 5 ans. On peut également faire germer des litchis dans un pot en plastique avec du coton humide. Une fois que la graine a germé, la planter dans un pot de terreau à l'abri du froid et avec beaucoup d'humidité et de soleil.

Conservation et traitement industriel[12][modifier | modifier le code]

Conservation[modifier | modifier le code]

La température optimale pour la conservation est 5 °C, avec une marge: 1,5 °C à 10 °C selon le cultivar et la durée de stockage voulue. Les agents pathogènes causant la pourriture incluent: Alternaria sp., Aspergillus sp., Botryodiplodia sp., Colletotrichum sp. et des levures variées. Le contrôle de la pourriture peut être effectué en réduisant les dégâts physiques des fruits et en assurant un refroidissement rapide et en maintenant la température et l’humidité relative optimales (90-95 %) durant la commercialisation du litchi. Maintenir une humidité relative élevée est essentiel pour la réduction de la perte en eau et le brunissement, qui est le symptôme majeur de détérioration. D’autres traitements de contrôle de la pourriture sous considération incluent l’utilisation d’atmosphère enrichie en 10-15 % de CO2 et la lutte biologique.

Traitements industriels[modifier | modifier le code]

Le blanchissement par fumigation au SO2 suivi par une immersion dans de l’acide hydrochlorique dilué peut préserver la couleur des litchis; cependant, ce traitement peut causer un après-goût indésirable et n’est pas autorisé dans le cas des litchis commercialisés aux États-Unis. L’irradiation à 0,3 kGy peut être utilisée pour la désinfestation contre les insectes sans effet néfaste sur les litchis. L’exposition à une chaleur de 45 °C pendant 30 minutes peut être utilisée pour contrôler quelques insectes des litchis. Des températures plus élevées et/ou des durées d’exposition plus longues sont néfastes pour le fruit.

Synonyme[modifier | modifier le code]

  • Nephelium litchi Cambess.

Sources et ressources[modifier | modifier le code]

Livres[modifier | modifier le code]

  • (fr) Fabrice Le Bellec, Valérie Renard-Le Bellec, Le grand livre des fruits tropicaux, CIRAD et éditions Orphie, éditions 1997 et 1999 ISBN 2-87763-050-1, nouvelle édition 2007 ISBN 978-2-87763-377-2

Liens externes[modifier | modifier le code]

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Litchi chinensis[modifier | modifier le code]

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Définitions lexicographiques et étymologiques de « letchi » du Trésor de la langue française informatisé, sur le site du Centre national de ressources textuelles et lexicales .
  2. a et b (en) FAO : d'après Xuming Huang in Lychee production in China, citant un registre royal de la dynastie Han en 111 av J.C.
  3. Jean-Max Hoarau, Mireille Burglin, Guide des fruits tropicaux, pp.96-97, Azalées Éditions, Sainte-Marie, 2002
  4. (fr) Bibliothèque universitaire Moretus Plantin  : La Flora Sinensis de Michael Boym
  5. Centre technique horticole de Tamatave : La lettre du litchi 2008-2009
  6. Les vergers de Madagascar
  7. (fr) Aurélie Laglantine, Franck Bel, Petits durs à chair tendre, reportage paru dans la revue "Mon jardin et ma maison"
  8. CIRAD, Marie-Noelle Ducamp-Collin, Nouvelles techniques de conservation du litchi, revue Fruitrop (85), pp. 22-23, Journée professionnelle Technofruits du 5 septembre 2001 à Montpellier
  9. Brasseries de Bourbon
  10. Michał Boym Flora Sinensis, page C: «Vinum etiam ex fructu utroque suave conficiunt » (Ils <les Chinois> font aussi un vin fort agréable de l'un <le litchi>et de l'autre<le longani>).
  11. USDA Nutrient Database http://www.ars.usda.gov/ba/bhnrc/ndl
  12. http://postharvest.ucdavis.edu/Produce/ProduceFacts/Francais/litchi.shtml