Stalactite

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Structure minérale blanchâtre tombant d'une paroi de béton, formant une stalactite.
Stalactites formées à partir de béton.

Une stalactite (du grec stalaktos - « qui coule goutte à goutte ») est un type de formation suspendu au plafond des grottes, souterrains, sources chaudes, ou des constructions humaines telles que maisons, ponts, mines, , etc.. N'importe quelle matière peut former des stalactites à condition qu'elle puisse être soluble, ou se déposer sous forme de colloïde, ou être en suspension, ou être fondue. Les stalactites peuvent être faites de lave, minéraux, boue, tourbe, poix, geysérite,… Une stalactite n'est donc pas nécessairement un spéléothème (concrétions de grottes), bien que les spéléothèmes soient les formes les plus fréquentes de stalactite en raison du grand nombre de grottes calcaires[1].

La formation correspondante au sol est la stalagmite.

Formation in vitro d'une stalagtite, d'une stalagmite et à terme d'un pilier

Formation[modifier | modifier le code]

Les stalactites se forment par cristallisation à l'air du carbonate de calcium et autres sels minéraux. Le calcaire est la principale roche contenant du carbonate de calcium. Dissout dans l'eau, il forme du bicarbonate de calcium selon la réaction chimique suivante :

CaCO3 (sol.) + H2O (liq.) + CO2 (aq.) → Ca(HCO3)2 (aq.)

Cette solution percole à travers la roche jusqu'à ce qu'elle rencontre un relief qui lui permet de tomber goutte à goutte (bord d'un toit, d'une fissure, une bosse inversée au plafond,... En s'étirant, la solution entre en contact avec l'air ; la réaction chimique qui l'a créé s'inverse et les particules de carbonate de calcium sz déposent. La réaction inversée est[2] :

Ca(HCO3)2 (aq.) → CaCO3 (sol.) + H2O (liq.) + CO2 (aq.)

Les stalactites se créent généralement sur les voûtes, parfois en lignes en suivant des fissures ou micro-failles ou les zones de roches plus perméables.

En zone tempérée, elles peuvent occasionnellement être marquées par des cernes annuels. Elles peuvent être colorées par les sels métalliques dissous par l'eau dans la roche (oxydes de fer, cuivre, manganèse, etc.)

Elles se forment à des vitesses très variables (de quelques centimètres par an à moins d'un millimètre par millénaire, selon la teneur de l'eau en sels minéraux, selon le débit de l'eau et selon la vitesse d'évaporation ou la présence de bactéries dans un biofilm qui peuvent accélérer le phénomène de cristallisation.

Si, par la chute de ces eaux, la concrétion se forme sur le sol, elle prend le nom de « stalagmite ». Quelquefois, les unes et les autres se réunissent et forment des colonnes qui grossissent graduellement et finissent par combler les cavités qui les renferment.

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Par extension, on applique également le terme :

En architecture, ce sont des motifs ornementaux d'inspiration arabe, également appelés mocarabes ou muqarnas, imitant la forme des stalactites naturelles.


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Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Articles connexes[modifier | modifier le code]

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. (en) Forrest L. Hicks, « Formation and mineralogy of stalactites and stalagmites », National speleological society, no 12,‎ , p. 63–72 (lire en ligne, consulté le 26 mars 2019).
  2. Martin Braund et Jonathan Reiss, Learning Science Outside the Classroom, Routledge, , 155–156 p. (ISBN 0-415-32116-6).