Commercial Orbital Transportation Services

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Logo du programme COTS

Commercial Orbital Transportation Services (Service de transport commercial en orbite) est un programme spatial de la NASA qui prévoit de confier à des acteurs privés le transport d'une partie du fret et des équipages jusqu'à la Station spatiale internationale. Ce programme a été annoncé en janvier 2006 en attendant que la NASA dispose de moyens de lancement lui permettant de remplacer la navette spatiale américaine retirée prématurément.

Après avoir lancé un appel d'offres, la NASA a sélectionné respectivement en 2006 et 2008 le vaisseau Dragon associé au lanceur Falcon 9 de la société SpaceX et le vaisseau Cygnus associé au lanceur Antares de la société Orbital Sciences. Chaque société doit transporter 20 tonnes de fret d'ici 2015. Les vols de qualification étaient planifiés en 2010 et 2011 avec les premiers transports opérationnels en 2011 mais le calendrier a pris du retard à la suite de difficultés rencontrées par les constructeurs.

Contexte[modifier | modifier le code]

Le lancement du programme COTS est décidé en 2004 à la suite de l'arrêt des vols de la navette spatiale américaine en 2010 : l'absence de moyens de remplacement impose à la NASA de recourir aux services de véhicules spatiaux étrangers (Soyouz et Progress russes, HTV japonais et ATV européen) pour le ravitaillement et la rotation des équipages en attendant la disponibilité du lanceur Ares I et du véhicule spatial Orion à l'époque planifiée en 2014. Pour la période 2010 et 2015 la NASA a calculé que ces moyens de transport ne permettrait de transporter que la moitié des 80 tonnes de fret nécessaires pour que la station spatiale fonctionne avec un équipage permanent de 6 personnes. Le programme COTS qui a pour objectif de confier au secteur privé le transport du fret manquant et éventuellement des passagers vers la station spatiale est lancé en 2006[1],[2].

L'appel d'offres[modifier | modifier le code]

L'appel d'offres lancé par la NASA permettait aux candidats de souscrire à 4 types de prestation différentes[3] :

  • Prestation A : transport de fret pressurisé (ravitaillement et pièces détachées à transporter dans la partie pressurisée de la station) jusqu'à la station spatiale internationale, retour avec les déchets et destruction du vaisseau durant la phase de rentrée atmosphérique
  • Prestation B : transport de fret non pressurisé (pièces détachées à installer à l'extérieur de la station) jusqu'à la station spatiale internationale, retour avec les déchets et destruction du vaisseau durant la phase de rentrée atmosphérique
  • Prestation C : transport de fret pressurisé jusqu'à la station et retour de fret à Terre (pièces à recycler, expériences scientifiques)
  • Prestation D : transport des astronautes jusqu'à la station spatiale internationale et retour à Terre

Deux sociétés sont retenues en 2006 à l'issue de l'appel d'offres : SpaceX qui propose son vaisseau Dragon associé à son lanceur Falcon 9 et Kistler Aerospace (en) qui propose son vaisseau Kistler K-1. Mais cette dernière société ne parvient pas par la suite à réunir des capitaux suffisants et la NASA doit relancer un appel d'offres en 2008 au terme duquel le vaisseau Cygnus associé au lanceur Antares de la société Orbital Sciences sont sélectionnés.

  • La NASA passe contrat avec la société SpaceX en décembre 2008 pour le lancement de 12 vaisseaux ayant une capacité cargo totale de 20 tonnes au minimum pour un montant de 1,6 milliard de $. Les clauses du contrat prévoient qu'il peut être étendu jusqu'à concurrence d'un montant de 3,1 milliards de dollars[4].
  • En décembre 2008, la NASA passe un contrat de 1,9 milliard $ avec Orbital Sciences pour que celle-ci transporte 20 tonnes de fret d'ici 2016 en effectuant 8 lancements de son cargo spatial[5]. Le premier test en vol de son véhicule spatial est attendu pour fin 2010[6].

De nouveaux candidats ont été sélectionnés début 2010 pour le transport exclusif des astronautes dans le cadre du programme Commercial Crew Development alors que l'arrêt du programme Constellation était annoncé le 1er février 2010 et le prolongement de la durée de vie de la station spatiale internationale jusqu'à 2020 (sous réserve de l'accord du Congrès).

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. (en) « NASA Seeks Proposals for Crew and Cargo Transportation to Orbit », NASA,‎ 18 janvier 2006 (consulté le 21 novembre 2006)
  2. (en) « Human Space Flight Transition Plan », NASA,‎ 30 août 2006
  3. Exposé sur les principes du programme COTS
  4. (en) « F9/Dragon Will Replace the Cargo Transport Function of the Space Shuttle after 2010 »,‎ 23 décembre 2007 (consulté le 26 janvier 2009)
  5. Space.com - NASA Taps SpaceX, Orbital Sciences to Haul Cargo to Space Station
  6. AviationWeek.com - Orbital Sciences To Build Taurus II

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]