Ravitaillement aérien

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Un Lockheed L-1011 TriStar K1 de la Royal Air Force ravitaillant en carburant deux McDonnell-Douglas F/ A-18C Hornets de la marine américaine survolant l'Afghanistan, 2008.

Le ravitaillement en vol (air refueling, in-flight refueling (IFR), air-to-air refueling (AAR), est le processus de transfert de carburant d'avion d'un aéronef militaire (le pétrolier) à un autre (le récepteur) pendant le vol[1]. Les deux principaux systèmes de ravitaillement en carburant sont probe-and-drogue, qui est plus simple à adapter aux aéronefs existants, et la perche volante, qui offre un transfert de carburant plus rapide, mais nécessite un poste de commande de perche dédié.

La procédure permet à l'aéronef de réception de rester plus longtemps dans les airs, prolongeant ainsi son autonomie ou son temps d'attente en station. Une série de ravitaillements en vol peut donner une autonomie limitée uniquement par la fatigue de l'équipage et des facteurs techniques tels que la consommation d'huile moteur. Comme l'avion récepteur peut être rempli de carburant supplémentaire dans les airs, le ravitaillement en vol peut permettre un décollage avec une charge utile plus importante, pouvant être des armes, une cargaison ou du personnel: la masse maximale au décollage est maintenue en transportant moins de carburant et en faisant le plein une fois en vol. Alternativement, une course au décollage plus courte peut être obtenue car le décollage peut être plus léger avant de faire le plein une fois en vol. Le ravitaillement en vol a également été considéré comme un moyen de réduire la consommation de carburant sur les vols longue distance de plus de 5 600 km. Des économies de carburant potentielles de l'ordre de 35 à 40% ont été estimées pour les vols long-courriers (y compris le carburant utilisé lors des missions de ravitailleurs)[2].

Généralement, l'aéronef fournissant le carburant est spécialement conçu pour cette tâche, bien que des nacelles de ravitaillement puissent être adaptées aux conceptions d'aéronefs existantes si le système "sonde et drogue" doit être utilisé. Le coût du matériel de ravitaillement à bord des avions ravitailleurs et des avions récepteurs ainsi que du traitement spécialisé de l'avion à ravitailler (survol très rapproché en formation de ligne) a fait que l'activité n'a été utilisée que dans des opérations militaires. Il n'existe aucune activité de ravitaillement en vol régulière au civil. A l'origine employé peu avant la Seconde Guerre mondiale à une échelle très limitée à étendre la gamme des transatlantiques civils britanniques hydravions, puis après la Seconde Guerre mondiale à grande échelle pour étendre la portée des bombardiers stratégiques, ravitaillement en vol depuis la guerre du Vietnam a été largement utilisé dans les opérations militaires à grande échelle. Par exemple, lors de la guerre du Golfe et de l'invasion du Koweït par l'Iraq, toutes les sorties aériennes de la coalition étaient ravitaillées en carburant, à l'exception de quelques sorties d'attaque au sol à courte portée dans la région du Koweït.

Histoire et développement[modifier | modifier le code]

Le capitaine Lowell H. Smith et le lieutenant John P. Richter recevant le premier ravitaillement en vol le 27 juin 1923, à bord d'un avion piloté par le premier lieutenant Virgil Hine et le premier lieutenant Frank W. Seifert.

Certaines des premières expériences de ravitaillement en vol ont eu lieu dans les années 1920 ; deux avions à vol lent volaient en formation, avec un tuyau descendu d'un réservoir de carburant tenu dans la main d'un avion et placé dans le réservoir de carburant habituel de l'autre. Le premier ravitaillement en vol, basé sur le développement d'Alexander P. de Seversky, entre deux avions a eu lieu le , entre deux biplans Airco DH-4B de l'armée de l'air américaine. Un record d'endurance a été établi par trois DH-4B (un récepteur et deux pétroliers) les 27 et , dans lesquels l'appareil récepteur est resté en l'air plus de 37 heures, utilisant neuf ravitaillements en vol pour transférer 687 gallons (2 600 l) d'essence pour avions (Avgas) et 38 US gallons (140 L) d'huile moteur. Les mêmes équipages ont démontré l'utilité de cette technique le , lorsqu'un DH-4 volait de Sumas (Washington) à la frontière canado-américaine à destination de Tijuana (Mexique), atterrissant à San Diego, en effectuant le ravitaillement en vol à Eugene, Oregon et Sacramento, Californie.

Le Lucky Lady II et le Boeing B-50 Superfortress et Lucky Lady II de l' armée de l'air américaine ravitaillés en carburant au moyen d'un tuyau bouclé à lignes saisies lors du premier tour du monde sans escale du monde (1949).
Ravitaillement en vol d'une Panavia Tornado de l'armée de l'air allemande.

Probe-and-drogue[modifier | modifier le code]

Video of F-35 refueling by KC-130.

Au cinéma[modifier | modifier le code]

  • En 2011, BMW a lancé une publicité intitulée "Refuel" mettant en vedette la BMW Série 5. Le conducteur y fait remplir sa voiture par une autre voiture.
  • Docteur Folamour (1964) a enregistré de véritables images d'une opération "en plein boom" entre l'US Air Force KC-135 Stratotanker et le B-52 Stratofortress dans un air turbulent.
  • En pleine tempête contient une scène où un hélicoptère HH-60 tente de faire le plein en cas de mauvais temps, mais ne réussit pas. Ceci était basé sur de vrais événements survenus lors de la Tempête de l'Halloween en 1991.
  • Nimitz, retour vers l'enfer (1980) contient de véritables images d'une opération "enquête-drogue" entre l'intrus KA-6 de la marine américaine et le Tomcat-14 F-14 de l'USS Nimitz (CVN-68).
  • La Somme de toutes les peurs comporte une séquence de ravitaillement en vol avec le NEACP E-4B. Dans le commentaire, l'auteur Tom Clancy décrit le ravitaillement en vol comme "un rapport sexuel entre deux avions à 35 000 pieds".
  • Air Force One contient une séquence dans laquelle un pétrolier KC-10 reçoit l'ordre de ravitailler en vol Air Force One, mais l'avion détourné devient instable. Le pirate de l'air lance Air Force One dans la rampe de ravitaillement en carburant provoquant un incendie et l'explosion du pétrolier KC-10.
  • Furtif présente une scène où EDI tente de faire le plein chez un gros transporteur de carburant ressemblant à un dirigeable, mais se voit refuser l'accès à l'avion. En réponse, EDI tire l'ancre flottante du tuyau et se fixe directement au tuyau.

Voir également[modifier | modifier le code]

Références[modifier | modifier le code]

  1. "AAR" can also stand for After Action Review (i.e. debriefing); "IFR" also stands for Instrument Flight Rules.
  2. Nangia, « Operations and aircraft design towards greener civil aviation using air-to-air refuelling », The Aeronautical Journal, vol. Paper No. 3088., no November,‎ , p. 705–721 (lire en ligne[archive du ], consulté le 20 octobre 2011)

Liens externes[modifier | modifier le code]