Calotte glaciaire

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Image satellite du Vatnajökull en Islande.

Une calotte glaciaire est un glacier de grandes dimensions mais dont la superficie n'excède pas 50 000 km2 et dont les caractéristiques le rapprochent des inlandsis.

En raison de leur position (généralement polaire) et/ou leur vaste surface et de leur albédo, elle jouent un rôle majeur dans la stabilisation du climat de la Terre.

La paléoclimatologie les considère comme l'une des archives climatiques de notre planète, accessible par l'analyse isotopique et chimique des bulles d'air et des composés contenus dans les carottes de glace que l'on peut extraire des calottes grâce à des forage spéciaux (À titre d'exemple, le forage de base antarctique Vostok a atteint plus de 3 620 mètres.

Morphologie[modifier | modifier le code]

La morphologie des calottes glaciaires n'est pas ou peu affectée par la topographie sous-glaciaire contrairement aux champs de glace.

Leur morphologie se rapproche d'un plateau glacé et enneigé aux parois abruptes. La glace flue sous son propre poids ou selon la gravité. L'ablation de glace se fait par la fonte et par la production de lobes et de digitations glaciaires.

Un exemple de calotte glaciaire est celle de Vatnajökull en Islande avec 8 100 km2 de superficie.

Surfaces[modifier | modifier le code]

Ces calottes s'étendent puis régressent au rythme des cycles glaciaires et interglaciaires.

En raison de l'augmentation de la production de gaz à effet de serre anthropiques et du réchauffement climatique qu'elles induisent, les calottes glaciaires sont en phase de régression accélérée depuis quelques décennies.

Effets des activités humaines sur les calottes glaciaires[modifier | modifier le code]

L'antarctique, très éloigné des continents et des zones hautement industrialisées semble peu pollué, mais l'arctique reçoit, surtout depuis le début de la révolution industrielle d'importants apports aéroportés de polluants (particules, aérosols, composés chimiques, métaux lourds et métalloïdes, radionucléides (suites aux essais nucléaires atmosphériques, puis à la catastrophe de Tchernobyl).

La fonte des calottes glaciaire est un enjeu majeur du réchauffement climatique, car pouvant contribuer à l'élévation du niveau de la mer, modifier certains courants marins, et localement la salinité et la densité de l'eau de mer et à l'exacerbation de l'aléa climatique.

La fonte des glaces polluées peut aussi être source de libération dans l'eau ou l'air (pour le mercure par exemple) de polluants stockés dans les glaces ou neiges superficielles.

Articles connexes[modifier | modifier le code]