Elasmosaurus

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Elasmosaurus
Description de cette image, également commentée ci-après

Elasmosaurus platyurus

Classification
Règne Animalia
Embranchement Chordata
Sous-embr. Vertebrata
Super-classe Amniota
Classe Sauropsida
Sous-classe Diapsida
Infra-classe Lepidosauromorpha
Super-ordre  Sauropterygia
Ordre  Plesiosauria
Super-famille  Plesiosauroidea
Famille  Elasmosauridae

Genre

 Elasmosaurus
Cope, 1868

Espèces de rang inférieur

E. ischiadicus
E. kurskensis
E. marshii
E. nobilis
E. orskensis
E. platyurus (seule espèce valide)
E. serdobensis
E. serpentinus

Elasmosaurus, l'élasmosaure, est un genre éteint de reptile marin de la famille des plesiosauridae ayant vécu au Crétacé supérieur (Campanien, il y a environ 80,5 millions d'années). Il possédait 76 vertèbres cervicales[1].

Anatomie[modifier | modifier le code]

Elasmosaurus platyurus : squelette
Elasmosaurus platyurus : reconstitution

Elasmosaurus mesurait 20 mètres de long et pesait 3 tonnes. Doté d'un grand corps et de quatre palmes en guise de membres, plus de la moitié de sa longueur était due au cou, qui comportait 76 vertèbres, plus que tout autre animal. Sa tête était relativement petite en comparaison avec son corps et ses mâchoires étaient dotées de nombreuses dents.

Description[modifier | modifier le code]

Pendant environ 150 millions d'années, durant le Jurassique et le Crétacé, les plésiosaures, des reptiles géants mangeurs de poissons, régnèrent en maître dans les océans. L'élasmosaure (é-las-mo-zor) qui signifie « reptile-ruban » pesait plus de deux tonnes et mesurant plus 16 mètres de long. Son cou représentait plus de la moitié de son corps. Aujourd'hui la question est : était-il un prédateur efficace avec ce qui peut apparaitre comme un handicap ?[réf. nécessaire]

Découverte[modifier | modifier le code]

Elasmosaurus platyurus a été décrit en mars 1868 par Edward Drinker Cope à partir d'un fossile découvert et collecté par Theophilus Turner, un médecin militaire, dans l'ouest du Kansas, aux États-Unis. Bien que Cope ait annoncé verbalement la découverte d'Elasmosaurus platyurus en mars 1868, il n'a pas publié sa reconstruction erronée avant août 1869. En dépit de la découverte d'autres spécimens d'élasmosaure en Amérique du Nord, Kenneth Carpenter a déterminé en 1999 qu'Elasmosaure platyurus était le seul représentant du genre.

la fausse reconstitution avec la tête au niveau de la queue

Quand E.D. Cope a reçu le spécimen début mars 1868,il avait une idée préconçue de son aspect et il ainsi placé la tête sur la mauvaise extrémité de la colonne vertébrale[réf. nécessaire]. Pour sa défense, à l'époque, il était un expert des lézards, qui ont un cou court et une longue queue, et personne n'avait jamais vu un Plesiosauroidea de la taille de l'élasmosaure. Beaucoup plus petit, le Plesiosaurus à col long du Jurassique d'Angleterre était bien connu à l'époque. Cet événement est souventcité comme l'une des causes de la rivalité de longue durée entre Cope et Othniel Charles Marsh[réf. nécessaire], qui aurait souligné l'erreur. En réalité, le problème a été signalé par Joseph Leidy dans ses remarques sur Elasmosaurus platyurus adressées à l'Académie des sciences naturelles de Philadelphie lors de la réunion du 8 mars 1870. O.C. Marsh n'a signalé l'erreur de Cope qu'en 1890 dans un article de journal, vingt ans après Leidy.

Paléobiologie[modifier | modifier le code]

Elasmosaurus représenté par Charles R. Knight avec un col de serpent ce qui est inexact.

Comme la plupart des plésiosaures, l'élasmosaure devait être incapable de relever le cou d'une hauteur supérieure à celle de sa tête au-dessus de l'eau[réf. nécessaire], contrairement à ses descriptions dans l'art et les médias. Le poids de son long cou place son centre de gravité derrière les palmes antérieures. Ainsi l'élasmosaure ne pouvait soulever sa tête et son cou au-dessus de l'eau que s'il se trouvait en eaux peu profondes, où il pouvait reposer son corps sur le fond. Ce serait probablement une situation fatale pour l'animal[réf. nécessaire]. L'élasmosaure ne pouvait probablement pas élever sa tête trop haut en raison de la masse du cou, de la musculature et la circulation limitée entre les vertèbres.

La tête et le cou de l'élasmosaure agissaient probablement comme une gouverne de direction[réf. nécessaire]. Si l'animal déplaçait la tête et le cou dans une certaine direction, il entrainait le reste du corps dans cette direction. Ainsi, l'élasmosaure ne pouvait pas nager dans un sens alors que sa tête et son cou étaient placés horizontalement ou verticalement. L'élasmosaure se nourrissait probablement de petits poissons osseux, des bélemnites (similaires à l'encornet) et des ammonites (mollusques). Il avalait de petites pierres (gastrolithes) afin d'aider sa digestion.

On[Qui ?] croit que l'élasmosaure a vécu principalement dans la Voie maritime intérieure de l'Ouest (Western Interior Seaway) vaste mer intérieure qui, au Crétacé moyen et supérieur, s'étendait sur toute la partie centrale de l'Amérique du Nord. L'élasmosaure, comme d'autres plésiosaures, était spécialisé pour la natation et ne pouvait pas venir sur terre afin de pondre ses œufs. Ainsi, il donnait probablement naissance directement à ses jeunes dans l'eau comme les serpents de mer modernes du genre Pelamis qui sont ovovivipares.

Liste d'espèces[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Tim Haines, Paul Chambers, Préhistoire, des dinosaures aux premiers hommes, Paris, Fleurus, (ISBN 978-2-215-05395-8)

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Références taxinomiques[modifier | modifier le code]