Siège de Petersburg

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Siège de Petersburg
Dictatorcrop.jpg
Informations générales
Date du 15 juin 1864 au 25 mars 1865
Lieu Petersburg
Issue Victoire de l'Union
Belligérants
US flag 34 stars.svg
États-Unis
CSA FLAG 4.3.1861-21.5.1861.svg
États confédérés
Commandants
Ulysses S. Grant Robert Lee
Forces en présence
67 000 – 125 000 52 000 en moyenne
Pertes
53 386 32 000 environ
Guerre de Sécession
Batailles
Fort Sumter — Bull Run (1re) — Shiloh — Campagne Péninsulaire — Bull Run (2e) — Antietam — Fredericksburg — Stones River — Chancellorsville — Gettysburg — Vicksburg — Chickamauga — Chattanooga — Wilderness — Spotsylvania — Petersburg — Five Forks — Appomatox
Coordonnées 37° 13′ 03″ N 77° 22′ 38″ O / 37.2176, -77.3771 ()37° 13′ 03″ Nord 77° 22′ 38″ Ouest / 37.2176, -77.3771 ()  

Géolocalisation sur la carte : Virginie

(Voir situation sur carte : Virginie)
 Différences entre dessin et blasonnement : Siège de Petersburg.

Le siège de Petersburg s'est déroulé au cours de la guerre de Sécession entre le 15 juin 1864 et le 25 mars 1865, autour de Petersburg en Virginie.

Durant treize mois, les forces de l'Union commandées par le général Ulysses Simpson Grant tentèrent de prendre d'assaut la ville de Petersburg, puis construisirent un réseau de tranchées qui finit par atteindre la longueur de 30 miles (près de 50 km) à l'est et au sud de la ville. Petersburg était essentielle au ravitaillement de l'armée de Virginie du Nord du général Robert Lee et de la ville de Richmond. Lee finit par abandonner les deux villes en avril 1865, ce qui conduisit à sa reddition lors de la bataille d'Appomattox. La plus grande concentration de troupes afro-américaines de toute la guerre fut assemblée lors du siège de Petersburg. Elles subirent de lourdes pertes lors des divers engagements, comme la bataille du Cratère et les combats de Chaffin's Farm.

Situation avant la bataille[modifier | modifier le code]

Petersburg était une ville prospère de 18 000 habitants située en un point stratégique, sur la rivière Appomattox, un affluent de la James River, et au croisement de cinq voies de chemin de fer desservant Richmond, la capitale confédérée. Elle constituait un centre d'approvisionnement essentiel pour la capitale, située plus au nord.

Les premiers combats eurent lieu en juin 1864, peu après la défaite des armées de l'Union lors de la bataille de Cold Harbor. Le général Grant réalisa que la prise de Petersburg rendrait impossible la défense de Richmond par le général Robert Lee. Il abandonna la poursuite de Lee et fit traverser la rivière James à son armée le 15 juin. Cette approche constituait un changement de stratégie par rapport à la campagne Overland, durant laquelle la priorité était de défaire les armées de Lee directement sur le champ de bataille. Grant avait choisi une cible stratégique et politique et savait que ses ressources lui permettraient d'immobiliser Lee et de l'assiéger aussi longtemps que nécessaire, ou bien de l'attirer dans un combat décisif à découvert. Lee pensa d'abord que la cible principale de Grant était Richmond, et envoya le minimum de troupes, sous le commandement de P.G.T. Beauregard, pour défendre Petersburg.

Les forces en présence[modifier | modifier le code]

Au début de la campagne, les forces fédérales étaient constituées de l'armée du Potomac, commandée par le major-general George G. Meade, et de l'armée de la James, dirigée par le major-général Benjamin Butler. Les forces confédérées étaient constituées par l'armée de Virginie du Nord et par un groupe disparate et peu organisé de 10 000 hommes, incluant des adolescents et des hommes âgés, sous les ordres de Beauregard.

Bien que les effectifs varièrent au cours de mois, les confédérés demeurèrent en infériorité numérique. Lors de l'assaut initial, 15 000 soldats de l'Union firent face à 5 400 hommes commandés par Beauregard. Le 18 juin, les effectifs des fédéraux dépassaient les 67 000 hommes, face à 20 000 confédérés. Au milieu du mois de juillet, l'armée de l'Union atteignit 70 000 hommes, et 36 000 confédérés étaient alors rassemblés autour de Petersburg. Dans le même temps, à Richmond, Butler dirigeait une force de 40 000 hommes face à 21 000 confédérés[1].

Malgré les pertes énormes subies durant la campagne Overland, l'armée de l'Union avait pu regarnir ses effectifs et se réapprovisionner, grâce aux troupes stationnées à Washington et au nombre grandissant de soldats Afro-Américains. À la fin du siège, Grant disposait de 125 000 hommes pour engager la campagne de l'Appomattox[2]. L'armée confédérée, en comparaison, eut des difficultés à compenser les pertes subies lors des combats, ou dues à la maladie et aux désertions.

Les différents engagements[modifier | modifier le code]

L'objectif de Lee est de tenir jusqu'aux élections de novembre 1864, qui avaient lieu dans le Nord. Le Nord se trouvant dans une impasse stratégique à ce moment là (Sherman était bloqué dans le même temps à Atlanta), et le mouvement d'opposition à la guerre croissant de jour en jour dans le Nord, l'état major confédéré espérait que Lincoln serait battu par un candidat pacifiste (l'ancien commandant nordiste George McClellan, démocrate), avec qui ils pourraient négocier. La victoire décisive de Sherman à Atlanta, le 2 septembre, ruina leurs espoirs. Lincoln obtint ainsi le succès militaire dont il avait besoin et fut réélu.

Les conséquences du siège[modifier | modifier le code]

Soldat confédéré tué dans les tranchées à Petersburg.

La défaite lors de la bataille de Fort Stedman, le 25 mars 1865, fut un coup dévastateur pour l'armée de Lee et préfigura la chute de Petersburg les 2 et 3 avril.

Après sa victoire à Five Forks, Grant ordonna un assaut sur toute la ligne de défense confédérée. Le 6e Corps de Wright attaqua les forces retranchées sur la route de Boydton Plank et effectua une percée décisive. Le 24e Corps de Gibbon submergea Fort Gregg après une défense héroïque des confédérés. Le 9e Corps de Parke prit d'assaut les tranchées situées à l'est de Petersburg mais rencontra une résistance acharnée. Dans les jours qui suivirent, Lee retira ses forces de Petersburg et de Richmond, et prit la direction de l'ouest afin d'essayer de rejoindre les unités commandées par le général Joseph E. Johnston en Caroline du Nord. La campagne de l'Appomattox qui s'ensuivit conduisit Lee à la reddition le 9 avril lors de la bataille d'Appomattox.

Le siège de Petersburg fut coûteux pour les deux protagonistes. 11 386 soldats de l'Union et environ 4 000 confédérés furent tués durant les premiers assauts de juin 1864. Les pertes durant le siège, qui fut conclu par la bataille de Fort Stedman, sont estimées à 42 000 hommes pour l'armée de l'Union et 28 000 pour les confédérés[3].

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Davis, pp. 18, 49, 64.
  2. Eicher, p. 806.
  3. Bonekemper, p. 323
  • Bonekemper, Edward H., III, A Victor, Not a Butcher: Ulysses S. Grant's Overlooked Military Genius, Regnery, 2004, (ISBN 0-89526-062-X)
  • Davis, William C., and the Editors of Time-Life Books, Death in the Trenches: Grant at Petersburg, Time-Life Books, 1986, (ISBN 0-8094-4776-2)
  • Eicher, David J., The Longest Night: A Military History of the Civil War, Simon & Schuster, 2001, (ISBN 0-684-84944-5)
  • Esposito, Vincent J., West Point Atlas of American Wars, Frederick A. Praeger, 1959
  • Trudeau, Noah Andre, The Siege of Petersburg, National Park Service Civil War Series, Eastern National, 1995, (ISBN 0-915992-82-5)
  • (en) description de la bataille sur le site du National Park Service