Bataille de Cold Harbor

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Bataille de Cold Harbor
La bataille de Cold Harbor par Kurz et Allison.
La bataille de Cold Harbor par Kurz et Allison.
Informations générales
Date 31 mai - 12 juin 1864
Lieu Cold Harbor, en Virginie
Issue Victoire de la confédération
Belligérants
Drapeau des États-Unis États-Unis Drapeau des États confédérés d'Amérique États confédérés
Commandants
Ulysses Grant Robert Lee
Forces en présence
108 000 hommes 59 000 hommes
Pertes
1 844 morts
9 077 blessés
1 816 prisonniers ou disparus
788 morts
3 376 blessés
1 123 prisonniers ou disparus
Guerre de Sécession
Batailles
Fort Sumter · Bull Run (1re) · Shiloh · Campagne Péninsulaire · Bull Run (2e) · Antietam · Fredericksburg · Stones River · Chancellorsville · Gettysburg · Vicksburg · Chickamauga · Chattanooga · Wilderness · Spotsylvania · Cold Harbor · Petersburg · Five Forks · Appomatox
Coordonnées 37° 35′ 24″ N 77° 17′ 06″ O / 37.59, -77.28537° 35′ 24″ Nord 77° 17′ 06″ Ouest / 37.59, -77.285  

Géolocalisation sur la carte : Virginie

(Voir situation sur carte : Virginie)
 Différences entre dessin et blasonnement : Bataille de Cold Harbor.

Géolocalisation sur la carte : États-Unis

(Voir situation sur carte : États-Unis)
 Différences entre dessin et blasonnement : Bataille de Cold Harbor.

La bataille de Cold Harbor est une bataille de la Guerre de Sécession qui se déroula en Virginie du 31 mai au 12 juin 1864 et qui opposa les armées de Grant et de Lee. Cuisante défaite de l'Union, elle met un terme à la campagne de 1864 du Général Grant.

Elle reste dans les mémoires comme l'une des plus sanglantes batailles de l'histoire américaine, et aussi l'une des plus controversées. En effet, des milliers de soldats de l'Union furent massacrés dans des assauts frontaux désespérés contre les fortifications Confédérées de l'armée du Général Lee.

Sur cet événement, Grant écrivit dans ses mémoires: « J'ai toujours regretté que le dernier assaut à Cold Harbor ait été donné. Je dirais la même chose de l'assaut du 22 mai 1863 à Vicksburg. A Cold Harbor, aucun avantage ne fut gagné, justifiant les pertes éprouvées. »

Emplacement de la bataille[modifier | modifier le code]

La bataille s'est déroulée au centre de la Virginie à 3 km du lieu de la bataille de Gaine's Mill, deux ans auparavant, pendant la Bataille de Sept Jours de 1862, et à 16 km environ au nord-est de Richmond, capitale de l'État Confédéré.

En fait, certains récits se réfèrent à la bataille de 1862 comme celle de la première bataille de Cold Harbor, et à celle de 1864 comme la deuxième bataille de Cold Harbor.

Des soldats de l'Union furent horrifiés de découvrir les restes de cadavres des victimes de la première bataille en creusant des tranchées.

Malgré son nom (Cold Harbor: le port froid), la ville n'est pas portuaire. Située à l'emplacement de croisement, son nom provient de l'hôtel (taverne Cold Harbor possédée par la famille d'Isaac Burnett) qui fournissait l'abri (harbor) mais seulement des repas froids (cold).

Introduction[modifier | modifier le code]

À la suite de la bataille de Spotsylvania, lors de laquelle aucun des combattants ne put faire la différence, le général nordiste Grant tenta de prendre de flanc l'armée du Général Lee sans toutefois y arriver. Ainsi entre le 15 mai et le 31 mai, il y eut de nombreuses escarmouches et autres accrochages secondaires. Cependant Lee reculait pour ne pas subir de défaite, son armée étant inférieure en nombre. Néanmoins, Lee n'avait toujours subi aucune défaite décisive en cette année 1864. Grant, exaspéré par ces échecs, décida de se porter sur un village, cœur d'un important nœud routier, qui s'appelait Cold Harbor. Ce lieu se situait non loin de Gaine's Mill où s'était déroulée une bataille en 1862.

La campagne militaire du général Grant était en cours depuis le 4 mai 1864. Les batailles du Wilderness et Spotsylvania furent de sanglants matchs nuls.

La Bataille de North Anna était un piège que Lee avait tendu à Grant et que celui-ci sut éviter.

Après chacun de ces engagements majeurs, Grant manœuvra son armée du Potomac (officiellement sous le commandement du général-major George G. Meade mais sous le contrôle direct de Grant) autour du flanc droit de Lee vers le sud-est.

Comme l'armée de l'Union barrait la rivière Pamunkey, Lee tenta trois petits engagements pour sonder les positions et les intentions de Grant, connus comme les batailles de Haw's Shop, Totopotomoy Creek (Bethesda Church) et Old Church. (Quelques historiens classent ces trois engagements en tant qu'éléments de la bataille de Cold Harbor.)

Après l'accrochage à Old Church, Lee acquit la conviction que le but de la cavalerie nordiste était de prendre le contrôle des carrefours de Cold Harbor ce qui permettrait un accès facile aux arrières de l'armée sudiste et à sa capitale, Richmond.

Prélude à la bataille[modifier | modifier le code]

General Ulysses S. Grant à Cold Harbor, photographié par Mathew Brady en 1864

Ainsi, le 31 mai, pour prendre possession du village de Cold Harbor, Grant envoya la cavalerie de Sheridan en avant. Arrivant à destination, les cavaliers nordistes durent livrer combat face aux cavaliers sudistes dirigés par Fitzhugh Lee, neveu du général Lee. Après un dur combat, les fédéraux prirent possession du village.

Le lendemain, les Unionistes eurent à subir une contre-attaque sudiste, mais les cavaliers de Sheridan tinrent bon jusqu'à l'arrivée de l'avant-garde de l'armée de Grant qui chassa les confédérés. C'est finalement dans la nuit du 1er au 2 juin que l'ensemble des deux armées se mit en position. Un front de 11 kilomètres s'était ainsi constitué de la Topopotomy à la Chickahominy, de plus Grant avait disposé en réserve un des corps d'armée de Butler.

Les forces en présence[modifier | modifier le code]

C'est ainsi que les nordistes disposaient de 109 000 hommes et les sudistes de 59 000 hommes, à peu de choses près, ce sont les mêmes effectifs que ceux de la bataille de la Wilderness; les deux armées, pourtant saignées à blanc, avaient reconstitué leurs effectifs et aucune d'elles n'était prête à céder du terrain à l'autre, ce qui est une nouveauté dans la Guerre de Sécession car jusque là, une des deux armées se repliait derrière un fleuve.

Nordistes[modifier | modifier le code]

L'armée du Potomac aligne cinq corps d'armée et un corps de cavalerie, totalisant 51 brigades d'infanterie, cinq brigades d'artillerie et neuf brigades de cavalerie.

Sudistes[modifier | modifier le code]

L'armée sudiste est composée de trois corps d'armée et d'un corps de cavalerie, totalisant 45 brigades d'infanterie, 61 batteries et sept brigades de cavalerie.

Le plan de Grant[modifier | modifier le code]

Le plan de Grant devait tenir compte de l'état moral de son armée et de son état physique, ses hommes étaient extrêmement fatigués après quatre semaines de combats et de poursuites. Du côté sudiste, ce n'était guère mieux. Lee était dans un état de fatigue mental avancé et il avait fallu remplacer le général Ewell (en) car ce dernier était fatigué au point de ne plus pouvoir diriger ses hommes. Ce fut Jubal Anderson Early qui le remplaça.

Le plan de Grant excluait toutes tentatives de débordement par l'aile gauche car sinon il risquait d'aller s'empêtrer, comme l'avait fait George McClellan deux ans auparavant, dans les plaines alluviales de la Chickahominy. Le général nordiste devait aussi tenir compte du fait que les hommes de douze régiments de son armée arrivaient au terme de leur engagement dans l'armée et qu'il lui fallait remporter une victoire décisive lui permettant de repousser Lee jusqu'à Richmond qui bénéficiait de très bonnes défenses et que par conséquent Grant devait faire subir à son homologue de lourdes pertes.

De son côté, Lee faisait tout pour éviter un combat décisif. Il savait que s'il perdait lourdement, les confédérés risquaient de perdre la guerre. Tous ces faits plongeaient Grant dans l'embarras et celui-ci ordonna à ses troupes de lancer l'assaut le 31 mai, pensant que les Sudistes n'étaient plus en état de combattre. L'assaut devait être lancé par trois corps d'armée situés au centre et à gauche du front.

Déroulement de la bataille[modifier | modifier le code]

Cold Harbor, 1er juillet.
  •      Confederate
  •      Union

Grant en pensant que les hommes de Lee n'étaient pas en état de se battre fit une grave erreur et il se trouva que ses hommes étaient loin d'être prêts et motivés pour combattre. Dès le début de l'assaut, plusieurs tirs d'artillerie frappèrent les soldats unionistes situés en première ligne. Les Confédérés combattaient dans un système défensif complexe : « Des lignes fort complexes en zigzag à l'intérieur d'autres lignes, des lignes protégeant le flanc d'autres lignes, des lignes conçues de façon à prendre en enfilade les lignes adverses [...] des fortifications à l'intérieur et à l'extérieur d'autres fortifications. » Malgré ce système de défense, plusieurs régiments du 2e corps de Hancock parvinrent à pénétrer le réseau défensif avant d'en être vivement expulsés par ses défenseurs.

Partout sur le front, l'offensive nordiste fut un désastre, les unionistes partant du mur de pierre de Marye's Height's à Fredericksburg perdirent en une journée 7 000 hommes alors que les sécessionnistes en perdirent à peine 1 500. Devant l'évolution des opérations, Grant annula les opérations à venir.

Les soldats unionistes venaient de connaître ce qu'allaient subir les soldats européens lors de la Première Guerre mondiale. A Cold Harbour comme à Spotsylvania, le réseau de tranchées compliquait la tâche des assaillants qui essuyaient de terribles pertes et les soldats étaient traumatisés par ce qui venait de se passer : « les hommes éprouvent désormais une horreur et une terreur profondes à l'idée de remonter au front » explique un officier.

Cold Harbor, 3 juillet.
Casualty Estimates for the Battle of Cold Harbor
Source Union Confederation
Morts Blessés Capturé/
Disparu
Total Morts Blessés Capturé/
Disparu
Total
National Park Service       13,000       2,500
Bonekemper, Victor, Not a Butcher 1,844 9,077 1,816 12,737 83 3,380 1,132 4,595
Eicher, Longest Night       12,000       "quelques
milliers"
Fox, Regimental Losses 1,844 9,077 1,816 12,737        
Rhea, Cold Harbor       6,000
(June 3)
      1,500
Smith, Grant 1,769 6,752 1,537 10,058        

Conclusion[modifier | modifier le code]

Grant fut donc contraint de mettre en place un nouveau plan qui avait pour but de chasser Lee de ses positions. L'armée de la Shenandoah commandée par David Hunter devait remonter la vallée de la Chickahominy (en) par le Sud pour détruire les voies ferrés qui permettent de ravitailler l'armée confédérée. Mais ces opérations n'entrent pas dans le giron de la bataille de Cold Harbor qui restera comme étant la plus terrible défaite de Grant qui perdit donc plus de 13 000 hommes alors que Lee ne perdait à peine que 2 000 hommes. Une nouvelle fois, Grant ne put forcer la décision et n'arriva même pas à repousser ses adversaires. Pour Lee cela constituait une grande victoire. Il réussit à démontrer à son homologue que ses hommes étaient toujours prêts à se battre et une nouvelle fois il ne lâcha pas un mètre de terrain.

Illustrations[modifier | modifier le code]

Sources[modifier | modifier le code]

  • James McPherson: La guerre de Sécession, éditions Lafont.

Notes et références[modifier | modifier le code]