Nathan Bedford Forrest

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Nathan Bedford Forrest
Image illustrative de l'article Nathan Bedford Forrest

Naissance 13 juillet 1821
Tennessee
Décès 29 octobre 1877 (à 56 ans)
Memphis (Tennessee)
Origine Américain
Allégeance Drapeau des États confédérés d'Amérique États confédérés
Arme cavalerie
Grade lieutenant général
Années de service 18611865
Conflits Guerre de Sécession
Commandement Forrest's Cavalry Corps
Faits d'armes bataille de Fort Donelson
bataille de Shiloh
Bataille de Chickamauga
bataille de Fort Pillow
bataille de Nashville

Nathan Bedford Forrest (13 juillet 1821 - 29 octobre 1877) est un lieutenant général confédéré. Il est considéré comme l'un des meilleurs tacticiens de la Guerre de Sécession : les tactiques de mouvement de troupes (cavalerie) qu'il a mises en place à l'époque sont toujours étudiées de nos jours et appliquées par les militaires. Il fut en quelque sorte un précurseur de la doctrine du « Blitzkrieg ». Après la guerre, Forrest devint le premier « Premier Grand Sorcier » du Ku Klux Klan, titre attribué au chef du KKK. Il quittera néanmoins le KKK dont il ordonna en vain la dissolution vers la fin de sa vie en raison des excès de cette organisation et de certaines divergences. En effet, ayant lui-même tenu la promesse de libérer ses propres esclaves juste avant la fin des hostilités, il prit par la suite publiquement position en faveur de la cause des Noirs d'Amérique[1].

Jeunesse[modifier | modifier le code]

City Directory de Memphis, entrée dans les affaires de la traite des esclaves de Forrest, 1855-1856

« Ma vie a été un combat depuis son commencement ».

Nathan Bedford Forrest est né le 13 juillet 1821 à Chapell Hill, dans le comté de Bedford, Tennessee, dans une famille de pionniers. Ses parents se nommaient William Forrest et Myriam Beck. Forrest connait une enfance difficile, au sein d’une famille très nombreuse. En 1834, la famille quitte le Tennessee, et s'installe dans le Mississippi, Marshall County. Il est orphelin de père deux ans plus tard, alors qu'il a 15 ans. Étant l’aîné, il doit subvenir aux besoins de sa mère enceinte et de ses 10 frères et sœurs. Une épidémie de fièvre typhoïde frappe peu après la région et ses trois sœurs, dont sa jumelle, ainsi que deux de ses frères meurent. Forrest, qui est resté moins d'un an à l'école, rêve de devenir riche par contradiction avec son enfance difficile. Travaillant dur depuis quelques années, il décide de devenir marchand d’esclave afin de subvenir à ses besoins et à ceux de sa famille.

Il devient ensuite planteur. Entre temps, il rencontre sa femme, Mary-Ann Montgomery, fille d’un pasteur au départ réticent à ce qu’elle épouse un homme peu croyant. Il obtient cependant sa main et l’épouse en 1845. En 1846, naît leur fils William, et en 1848, ils auront une fille Fanny.

Forrest s’installe avec sa famille à Memphis, Tennessee. Il gagne bien sa vie et paie à ses frères les études qu’il n’a pu avoir. Il n’est pas illettré, il est avéré qu’il a continué quelques études informelles, en autodidacte. Cependant il écrira toujours l’anglais avec une orthographe assez approximative. Cela ne l’empêche pas de s’impliquer dans la vie politique locale, il est élu au poste d’Alderman, une sorte de conseiller municipal de l'époque, et il cogère la ville de Memphis avec quelques pairs. Il est devient un notable et apparaît sensible aux attaques sur ses origines (très) modestes et ses lacunes scolaires. Il va notamment s’impliquer dans l’assainissement de la ville, l’installation d’un système de drainage des eaux, car les épidémies de choléra et de fièvres font des ravages périodiquement. Il y parviendra, se battant d’autant plus que sa fille Fanny va succomber lors d’une épidémie de choléra.

Il est entre autres le Premier Grand sorcier du Ku Klux Klan.

La guerre de sécession[modifier | modifier le code]

Lors du déclenchement de la guerre de Sécession, Forrest va s’engager volontairement sous les couleurs de son Etat, le Tennessee.

Il tient à s’engager comme simple soldat[2], refusant de demander le brevet d'officier[3]. Cependant, Forrest lève un régiment de cavalerie[4] sur ses propres deniers (il est à présent millionnaire), et sa famille le suit : ses frères et son fils sont présents à ses côtés. Mais ses amis de Memphis font jouer leur influence et lui obtiennent le grade de lieutenant-colonel et le commandement de son régiment. Il va se révéler un bon tacticien. Il va gagner ses galons suivants par ses aptitudes et surtout sa compétence et va être à la fin de la guerre Lieutenant-Général.

Son premier engagement est à Fort Donelson, en février 1862, où il est écœuré par le comportement peu pugnace de ses supérieurs (John b Floyd, Giddeon Pillow et Simon Buckner) qui, après avoir quasiment brisé l'encerclement nordiste, décident quand même de se rendre. Forrest refuse cette reddition et quitte alors le fort, après avoir appelé tous les volontaires à le joindre, et en traversant avec ses cavaliers les lignes ennemies dans une zone inondée.

A Shiloh, il sera blessé en couvrant la retraite de l'armée du Général Beauregard alors commandant depuis le décès d'Albert Johnston. Sa vélocité, son sens tactique inné, sa ruse ainsi que ses talents charismatiques de meneurs d'hommes le conduiront à des exploits tels Brice's Crossroads (10 juin 1864), Memphis (21 août 1864, il capturera la ville quelques heures obligeant les troupes de l'union à reculer), ou encore son sauvetage héroïque de l'armée de John Bell Hood lors de la campagne de Franklin-Nashville.[non neutre]

Il est la cible d'accusations après la prise du Fort Pillow (12 avril 1864). En effet, l'Union lui reproche d'avoir fait massacrer la garnison composée de soldats Noirs défendant ce fort.

Il est blessé de plusieurs coups de sabre (notamment à la tête) lors d'un combat le 1e avril 1865 mais est présent le lendemain durant la bataille de Selma (en Alabama), l'une des dernières grandes batailles de la guerre.

Dans la culture populaire[modifier | modifier le code]

  • Au début du film Forrest Gump (1994), de Robert Zemekis avec Tom Hanks, le héros éponyme dit que sa mère l'a prénommé Forrest en référence à son ancêtre Nathan Bedford Forrest car, dit-il, Mme Gump disait que « parfois, dans la vie, on fait des choses qui n'ont pas beaucoup de sens ». Il raconte cette anecdote à une jeune femme qui attend l'autobus à côté de lui et qui, comble de l'ironie, est noire.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Nathan Bedford Forrest : A Biography, Jack Hurst
  2. Dans la compagnie « E » des « Tennessee Mounted Rifles », c'est-à-dire dans un régiment de cavaliers mais combattant à pied.
  3. Ce brevet, qui vaut nomination a un grade donné, est accordé par les autorités du territoire concerné. Celles-ci les accordent plus pour des motifs politiques (clientélisme) que militaires. Le même système fonctionne chez les nordistes. Dans le cas de Forrest, son éducation scolaire limitée aurait sans doute été un obstacle à l'octroi d'un brevet d'officier. Mais la levée de son propre régiment montre qu'il n'entendait pas rester simple soldat.
  4. Le 7e régiment de cavalerie du Tennessee.

Sources[modifier | modifier le code]

Annexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • (en) Jack HURST, Nathan Bedford Forrest, a biography, 1993