Copal

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Copal de Madagascar.

Le copal est une résine semi-fossile ou sub-fossile que l'on trouve principalement en Afrique et en Inde. Proche de l'ambre mais généralement plus clair, il est également utilisé comme gemme pour la confection de bijoux.

Copal est un terme issu du nahuatl et signifie encens dans cette langue. Les cultures indigènes du Mexique s'en servaient lors de la célébration de rituels religieux. C'est cependant en Afrique que l'on trouve les principaux gisements. L'Égypte antique utilisait le copal pour fabriquer des bijoux. Toutankamon portait des anneaux ornés de scarabées de copal.

Il est aussi utilisé en ébénisterie additionné de diverses substances (élémi, camphre, benjoin), dilué dans de l'alcool et passé au pinceau pour obtenir un brillant similaire au vernis au tampon (gomme-laque)

Différences entre ambre et copal[modifier | modifier le code]

Elateridae - Madagascar

Le copal est qualifié d'ambre "jeune" à juste titre, et leur seule différence se trouve dans leur état de polymérisation. Une résine actuelle et durcie est immédiatement considérée comme étant du copal. Au fil du temps, les molécules qui la composent se réorganisent afin de constituer des macromolécules, devenant progressivement un polymère qui pourra à plus ou moins long terme être considéré comme étant de l'ambre. Les éventuelles différences de couleur ne constituent pas un critère de différenciation. Le copal est généralement soluble dans l’alcool alors que l’ambre ne l’est pas.

Une idée reçue (trop largement répandue) voudrait que l'ambre soit issue de la résine des gymnospermes (conifères), et que le copal soit issue de celle des angiospermes (légumineuses et plantes à fleurs). Pour preuve, l'ambre du Chiapas au Mexique (indubitablement considéré comme de l'ambre par l'ensemble de la communauté scientifique) s'est formée dans un environnement de type mangrove. La production de cette résine fossile (Miocène inférieur et moyen) est attribuée à l'espèce éteinte Hymenaea mexicana, un angiosperme de la famille des Fabacées.

Gisements[modifier | modifier le code]

  • Nouvelle-Zélande (Kauri)
  • Afrique de l'Ouest et Afrique centrale
Sierra Leone, Bénin, Niger, Cameroun, Congo, Angola
  • Afrique de l'Est
Tanzanie, Mozambique, Madagascar, Zanzibar
  • Amérique du Sud
Colombie, Mexique, République dominicaine
  • Asie
Indonésie, Sumatra, Thaïlande, Malaisie, Manille
  • Europe
France

Beaux-arts[modifier | modifier le code]

La résine de copal est utilisée pour la confection de médiums oléo-résineux et de vernis.

Article détaillé : Résine (peinture).

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Voir aussi[modifier | modifier le code]