Esperluette

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L’esperluette ou esperluète (nom féminin), également appelée perluette, perluète ou « et » commercial, désigne le logogramme &. Elle résulte de la ligature des lettres de la conjonction de coordination « et » et possède la même signification.

Son inventeur serait Tiron, secrétaire de Cicéron dont il fut l’esclave avant d’être affranchi, également auteur de la première méthode de sténographie décrite, les notes tironiennes, mais on ne retrouve ce signe typographique dans aucun de ses manuscrits. On cite aussi Alde Manuce, un imprimeur-libraire installé à Venise qui a révolutionné l’imprimerie, outre par cette création, par le format qu’il a donné à ses livres, en particulier l’in-octavo, plus petit, moins cher et plus maniable que les in-quarto ou in-folio.

Utilisation historique[modifier | modifier le code]

Esperluette typographique en bois de 21 cm de haut.
Esperluettes droite et italique

L’esperluette résulte de la ligature du e et du t. À l’origine, cette graphie ligaturée était plus ou moins systématiquement utilisée par les copistes médiévaux, qui utilisaient de nombreuses autres abréviations. En l’occurrence, on trouve l’esperluette fréquemment employée pour les termes et (&), etc. (&c.). Alors que le plus souvent, dans les manuscrits européens, seuls ces deux termes étaient abrégés à l'aide de &, les scribes anglais s’en servaient aussi pour n’importe quelle séquence -et- : deberet pouvait être écrit deber&. On trouve cependant aussi de telles graphies sur le Vieux Continent : fazet, dans les Serments de Strasbourg, est écrit faz&.

Origine[modifier | modifier le code]

Évolution de l’esperluette au cours de l’histoire de l'écriture.
Certaines fontes permettent de voir la ligature entre le « E » et le « t »

Il semble que l’esperluette ait été considérée comme la 27e lettre de l’alphabet jusqu’au XIXe siècle. Selon le Trésor de la langue française, le &, dernière lettre de l’alphabet, était appelé ète, et les enfants apprenaient à l’école élémentaire à réciter l’alphabet en ajoutant après « Z », les mots latins « et, per se, et » (« et, en soi, 'et' ») prononcés « ète-per se-ète », qui se serait transformé en « et, per lui, et » plus accessible aux enfants comme moyen mnémotechnique. L’appellation du caractère « & » aurait découlé de cette habitude sous la forme de perluète ou esperluette. L’étymologie du mot anglais ampersand est très similaire (and, per se, and). L’étymologie occitane est aussi évoquée, es-per-lou-et, en français c’est pour le « et », indiquant que le caractère & veut dire « et ».

Le Robert historique de la langue française, dans son édition de 1992, possède deux articles (« Esperluette » dans les E et « Perluète ou Esperluette, Esperluète » dans les P) qui se contredisent :

  • Le second article évoque l’origine mnémotechnique décrite ci-avant, ainsi que l’influence d'« épeler » et de « pirouette »,
  • L’autre fait venir esperluette du latin perna, « jambe, cuisse, jambonneau », par l’intermédiaire de pernula qui a donné « perle, perlette », avec influence de sphaerula, « petite sphère ». Le nom du signe viendrait alors de sa forme et non de son sens.

Utilisation contemporaine[modifier | modifier le code]

L’esperluette était utilisée comme logo par la société de télécommunication française France Télécom jusqu'en février 2013, juste avant le passage sous la marque Orange.

L’esperluette est l’un des rares caractères à avoir le même sens dans de nombreuses langues. Elle est d’un usage courant en anglais, sous le nom d’ampersand. En français, elle est moins utilisée, et même rejetée dans la langue littéraire. Néanmoins, elle est parfois utilisée dans certains ouvrages, dans l’italique[1]. Son utilisation en français est essentiellement circonscrite à un usage commercial et publicitaire, pour les raisons sociales[1], par exemple dans « Procter & Gamble ». L’esperluette est ainsi parfois appelée « et commercial ».

En informatique[modifier | modifier le code]

Dans les applications de SGML et XML, par exemple HTML et XHTML, l’esperluette est un caractère d’échappement, qui peut être représenté avec l’échappement, ou entité de caractère, « & ». Sous un système UNIX, placée en fin de ligne d’un interpréteur de commandes, elle indique que l’on souhaite exécuter un programme en arrière-plan ou, en cas d'usage double après une commande (&&), d'exécuter la commande puis une seconde si et seulement si la première réussit.

Dans les langages de programmation avec une syntaxe inspirée de C et C++, « & » est aussi un opérateur unaire qui renvoie l’adresse mémoire d’une variable lorsqu’il précède cette variable, un opérateur de référence lorsqu’il suit un type. Placé entre deux valeurs, il représente le Et logique bit-à-bit entre ces deux valeurs, c’est-à-dire que les nombres sont écrits en binaire, et qu’on applique l’opérateur « et » à chaque bit. Le symbole « && » est le « et court-circuit » : « A && B » est un Et logique entre deux opérandes A et B booléens, qui ne regarde même pas la valeur B si la valeur A vaut 0, et dans ce cas B peut être indéterminée sans provoquer d’erreur.

Nom Unicode Glyphe Unicode Entité HTML
Perluète & U+0026 &
Perluète culbutée U+214B (Symboles lettrés)

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. a et b Lexique des règles typographiques en usage à l’Imprimerie nationale, 2007 (ISBN 978-2-7433-0482-9), p. 79

Liens externes[modifier | modifier le code]

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