Alphonse Legros

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Alphonse Legros photographié par David Wilkie Wynfield (en).

Alphonse Legros, né le 8 mai 1837 à Dijon, mort le 8 décembre 1911 à Watford près de Londres, est un peintre, graveur, sculpteur et médailleur[1] français naturalisé britannique.

Il s'est illustré comme enseignant au University College de Londres et a marqué l'art du dessin au Royaume-Uni à la fin de l'époque victorienne.

Biographie[modifier | modifier le code]

Alphonse Legros est né d'un père comptable originaire de Véronnes, près de Selongey en Côte-d’Or. Adolescent, il fréquente l'École des beaux-arts de Dijon et devient apprenti chez maître Nicolardo, peintre d'images, pour se former au commerce de la peinture avant de gagner Paris sous le patronage de Jean-Baptiste Beuchot en 1851, où il occupe de petits emplois chez les artisans d'art. Il entre à la Petite École où il fait la connaissance de Jules Dalou, d'Auguste Rodin et d'Henri Fantin-Latour. Il suit les cours du soir de l'École des beaux-arts de Paris en se liant avec le peintre américain Whistler.

Un de ses portraits est accepté au Salon de 1857 : on le considère alors comme un peintre réaliste. Il multiplie les eaux-fortes, en particulier des portraits et des scènes quotidiennes comme la Charrette ou le Pêcheur. Mais il traite aussi des sujets religieux comme en témoignent ses tableaux Le Calvaire, L'Angélus (1859) ou Ex-voto[2]. Invité par Edgar Degas, il participe à la deuxième exposition des Impressionnistes sans vraiment partager leurs approches picturales et s'intéresse de plus en plus à la gravure sur cuivre.

Poussé par Whistler, il s'installe à Londres en 1863 et épouse Frances Rosetta Hodgson en 1864. Après diverses activités artistiques alimentaires, il obtient d'abord un poste de professeur de gravure à la South Kensington School of Art avant d'être appelé au University College de Londres où, de 1876 à 1892, il est un maître dévoué à son enseignement et à ses élèves, approfondissant l'étude des artistes anciens comme Holbein, Rubens ou les dessinateurs italiens de la Renaissance. De fait, son influence sur les dessinateurs britanniques de la fin du siècle est importante et durable, il participe au regain d'intérêt de l'époque pour la gravure, et est l'un de ceux qui remettent à l'honneur la pointe d'argent, une technique alors tombée en désuétude. Sans être parfaitement anglophone, mais reconnu par l'establishment, il obtient la nationalité britannique en 1881 et poursuit sa création en Angleterre, surtout dans le domaine de la gravure (eaux-fortes et médaillons), sans abandonner cependant ses liens avec la France.

Portrait de Legros par Auguste Rodin.

C'est ainsi qu'il figure aux côtés de Baudelaire, James Whistler, Delacroix ou encore Manet dans le célèbre tableau de l'Hommage à Delacroix peint par son ancien camarade Fantin-Latour en 1864 et exposé au musée d'Orsay, qui conserve aussi de la main de Legros un portrait de Léon Gambetta, peint en 1875. Il héberge le sculpteur Jules Dalou en 1871 quand celui-ci doit fuir la répression de la Commune de Paris. Celui-ci élabore un buste de Legros en 1876. Il faut mentionner son amitié ancienne avec Auguste Rodin, qu'il peint en 1882 [3] et qu'il initie à la gravure lors du séjour du sculpteur au Royaume-Uni en 1881. Rodin réalise également un buste de Legros[4].

Portrait de Rodin par Legros.

Albert Besnard, qu'il avait initié à Londres à l'art de l'eau-forte (dans les années 1870)[5], exécute son portrait en 1884.

Alphonse Legros retrouve des chemins créatifs moins contraints après son départ à la retraite en 1892. Il dessine et grave des sujets divers, paysages de campagne, activités des humbles ou scènes plus dramatiques, sans abandonner les portraits d'artistes contemporains (Hugo, Dalou, Berlioz, Holroyd) ou de personnages influents de la gentry (Huxley, le cardinal Manning, Lord Cavendish).

Alphonse Legros laisse également quelques travaux de sculpture, en dehors de la gravure de médaillons, par exemple dans la création de fontaines pour le duc de Portland.

Il s'éteint non loin de Londres, à Watford, le 8 décembre 1911.

Œuvres dans les collections publiques[modifier | modifier le code]

L'œuvre picturale d'Alphonse Legros est présente dans les musées français (musée d'Orsay, musée Rodin), tout comme les gravures sur cuivre et les lithographies. Ces dernières sont également conservées au Royaume-Uni (Tate Gallery, National Portrait Gallery).

Peintures
Portrait de Léon Gambetta
  • Portrait de Léon Gambetta (musée d'Orsay)
  • L'Angélus (musée d'Orsay)
  • Le Calvaire (musée d'Orsay)
  • Une Amende honorable (musée d'Orsay)
  • Le Christ mort (Tate Gallery)
  • Ex-voto (1861) (musée des Beaux-Arts de Dijon)
  • Le Repas des pauvres (Tate Gallery)
  • Portrait d'Auguste Rodin (1882) (musée Rodin)
Gravures, lithographies et dessins
Portraits
Portrait d'Hector Berlioz
  • Autoportrait (1880)
  • Hector Berlioz (1860)-(Fitzwilliam Museum de Cambridge)
  • Thomas Carlyle
  • Jules Dalou (1876) (musée Rodin)
  • Seymour Haden
  • Dr C. Hitchcock
  • Victor Hugo
  • Charles Holroyd (1905)
  • Thomas-Henry Huxley
  • Cardinal Manning (médaillon) (Tate Gallery)
  • Edward J. Poynter (1877) (Royal Academy)
  • Auguste Rodin (1881) (musée Rodin)
  • William Rothenstein
  • G.F. Watts (médaillon) (1897) (Royal Academy)
Vie quotidienne des humbles (modèles anonymes)
La mort et le bûcheron
  • La Mort de Saint-François (1869)
  • Les Ramasseurs de Champignons
  • Le Repos du Voyageur
  • La Mort du Vagabond
  • La Mort et le Bûcheron (1880)
  • Le Bonhomme Misère (série)
  • Le Mendiant
  • Le Grand Espagnol
  • La Charrette
  • Paysan breton
  • Paysannes des environs de Boulogne
  • La Femme au panier
  • Le Repos du berger
  • Les Moutons retrouvés
  • Le Joueur de contrebasse (1869)
  • Les Pêcheurs d'écrevisses
  • Le Pêcheur à la ligne
  • Le Chaudronnier ou Le Rétameur de Campagne (bar) (1874)
Paysages
Le long de la rive
  • Brumes du Matin
  • Solitude
  • Paysage au bateau (1869)
  • Trois Frênes (Musée Rodin)
  • L'Orage
  • La Meuse (1869)
  • Paysage à la mare (1869)
  • Le Long de la rive
  • La Petite Chaumière
  • Les Berges de la Somme près d'Amiens
  • La Ville en travaux

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Legros, Alphonse dans: L. Forrer: Biographical Dictionary od Medallists, Volume III, Londres 1907, p. 375-378.
  2. Conservé au musée des Beaux-Arts de Dijon.
  3. Musée Rodin.
  4. Musée Rodin.
  5. Philippe Besnard Souvenances Éditions de l'Université d'Ottawa, 1975, p.37

Œuvres d'Alphonse Legros[modifier | modifier le code]


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