L'Alchimiste découvrant le phosphore

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L'Alchimiste découvrant le phosphore
The Alchemist Discovering Phosphorus
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L'Alchimiste découvrant le phosphore
Artiste Joseph Wright of Derby
Date 1771
Dimensions (H × L) 127 × 101,6 cm
Localisation Derby Museum and Art Gallery, Derby (Royaume-Uni)

L'Alchimiste découvrant le phosphore (anglais : The Alchemist Discovering Phosphorus) est une peinture de 1771 du Britannique Joseph Wright of Derby. Elle est conservée au Derby Museum and Art Gallery de Derby. Le titre complet de la peinture est The Alchymist, in Search of the Philosopher’s Stone, Discovers Phosphorus, and prays for the successful Conclusion of his operation, as was the custom of the Ancient Chymical Astrologers, c'est-à-dire « L'alchimiste, à la recherche de la pierre philosophale, découvre le phosphore, et prie pour la réussite de son expérience, comme c'était la coutume des anciens astrologues chimistes ». Il a été suggéré que « l'alchimiste » désigne l'alchimiste d'Hambourg Hennig Brandt qui a découvert le phosphore en 1669. Cette histoire a été souvent imprimée dans des livres de chimie du vivant de Wright et a été largement diffusée.

Description[modifier | modifier le code]

La peinture montre l'alchimiste essayant de produire l'insaisissable pierre philosophale, pierre qui pourrait transformer le métal ordinaire en or, mais, à sa grande surprise, il découvre le phosphore. Toutefois, d'après l'arrière-plan, Wright ne situe pas l'alchimiste dans le XVIIe siècle, mais dans une pièce de style médiéval avec des arcs gothiques et de hautes fenêtres pointues, rappelant l'architecture des églises. Il y a aussi d'autres connotations religieuses à la peinture puisque l'alchimiste se met à genoux devant une source lumineuse, plaçant ses mains dans une pose similaire à celle utilisée par le peintre El Greco de Saint-François recevant les stigmates ou Saint-Jérôme dans la prière.

L'histoire[modifier | modifier le code]

Depuis l’exposition en 1771, la peinture a provoqué de nombreuses interprétations contradictoires. Son mystère perturba évidemment les spectateurs du XVIIIe siècle, et bien que Wright était un artiste internationalement reconnu, la peinture n'a pas été vendue la première fois qu'il l'exposa. L'image a voyagé avec Wright en Italie en 1773-1775, revint en Angleterre, a été remanié en 1795, mais a été vendu seulement quatre ans après sa mort, quand ses biens ont été vendus aux enchères chez Christie's.