Cyperus papyrus

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Le papyrus (Cyperus papyrus L. ) de la famille des cyperacées est une plante native des rives du Nil et de son delta. On la trouve principalement aujourd'hui en Europe, où elle a été préservée dans les jardins botaniques, et le long du fleuve Ciane (Sicile).

Il est constitué d'une tige ligneuse de section triangulaire supportant des feuilles disposées en étoile à son sommet, qui constitue l'ombelle. Cette plante peut atteindre plusieurs mètres de haut. Son feuillage est de couleur vert jade, longs, fins, persistants, avec des épillets bruns.

Le papyrus a été utilisé pendant longtemps comme matière première pour fabriquer une forme de papier également dénommé papyrus qui était le support d'écriture le plus important de l'Antiquité.

Dénomination[modifier | modifier le code]

Étymologiquement, le mot vient du latin papyrus, emprunté au grec πάπυρος (papyros). On a pu penser que ce mot grec dérivait du terme égyptien per-peraâ, et signifie fleur du roi[1]. Néanmoins, aucun texte antique contenant ce mot n'a jamais été retrouvé. En égyptien ancien, on désignait le papyrus par les mots wadj [w3ḏ], tjufy [ṯwfy], et djet [ḏt]. Le terme latin papyrus est, quant à lui, très certainement à l'origine du mot français papier[2].

Histoire[modifier | modifier le code]

Papyrus, Fiume Ciane, près de Syracuse, Sicile

La plante papyrus était très commune dans l'Antiquité. Elle poussait alors dans le lit du Nil - fleuve sacré - et plus particulièrement dans son delta. Elle avait, de ce fait, une fonction religieuse et politique. Ainsi, le papyrus était représenté sur les temples ou porté lors des processions et signifiait la renaissance et la régénération du monde. Emblème de la Basse-Égypte, il était personnifié par la déesse Ouadjet (ouadj : hiéroglyphe du papyrus, signifiant aussi le vert de malachite, la prospérité).

Ses usages étaient multiples, à la fois sacrés et communs.

Il était utilisé, d'une part pour la confection des barques des dieux de l'Égypte et pour la fabrication à partir des tiges de la plante découpées et collées ensemble, du papier des manuscrits et, d'autre part, pour fabriquer des objets plus communs tels que les nattes, les pagnes, les sandales, les paniers et les cordes.

C'était aussi le matériau de base pour les embarcations à caractère profane. Sa racine et sa chair étaient aussi parfois consommées.

Du fait du contrôle artificiel du Nil (comme par exemple les barrages d'Assouan), la plante a aujourd'hui quasiment disparu, en dehors d'un usage touristique (ornementation).

La plante[modifier | modifier le code]

Le papyrus se reproduit principalement par ses racines, qui font émerger de nouvelles tiges à intervalles réguliers. Il produit également des graines pouvant être emportées par le vent. Le Cyperus alternifolius (ou Cyperus à feuilles alternes), originaire de Madagascar peut aussi se reproduire par bouturage : une tige de papyrus plongée tête en bas dans l'eau va produire des racines puis de nouvelles tiges vers le haut. Le Cyperus papyrus, qui est, lui, originaire d'Égypte et qui servait à fabriquer les fameux papyrus ne peut pas se bouturer.

Les tiges peuvent atteindre trois mètres de haut en moyenne, et jusqu'à cinq mètres. Il pousse sur des terrains sableux et gorgés d'humidité, avec un ensoleillement important toute l'année et ne craint pas d'avoir le pied de sa tige entièrement immergé. La section des tiges est d'une épaisseur de presque un centimètre pour les plus grosses. Ces longues tiges grêles portent au sommet une très grosse inflorescence légère et plumeuse en éventail. Une curiosité, les nouvelles pousses apparaissent toujours du même côté.[réf. nécessaire]

Sur des berges couvertes de papyrus, seuls des animaux lourds et massifs peuvent se frayer un chemin : éléphants, hippopotames. Les autres animaux utilisent leurs traces pour passer.

Références[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

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