Michel Brunet (paléoanthropologue)

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Michel Brunet
Description de cette image, également commentée ci-après
Michel Brunet en 2008
Naissance (78 ans)
Magné (Vienne)
Nationalité Drapeau de la France Français
Profession
Distinctions
Legion Honneur Chevalier ribbon.svg Officier de la Légion d'honneur
Ordre national du Merite Officier ribbon.svg Officier de l'ordre national du Mérite
Palmes academiques Officier ribbon.svg Officier des Palmes académiques
Coat of arms of Chad.svgOfficier de l'Ordre national du Tchad

Michel Brunet, né le à Magné (Vienne)[1], est un paléontologue et paléoanthropologue français. Au départ spécialiste de l'évolution des mammifères, il s'est ensuite orienté vers la paléoanthropologie. Il est l'auteur de découvertes majeures, notamment celle du premier australopithèque trouvé à l'ouest de la vallée du grand rift, surnommé Abel, daté de 3,5 millions d'années, et celle du plus ancien hominine connu, Sahelanthropus tchadensis, surnommé Toumaï, daté de 7 millions d'années.

Michel Brunet a été de 2008 à 2011 professeur au Collège de France, titulaire de la chaire de paléontologie humaine.

Formation[modifier | modifier le code]

Michel Brunet est né le 6 avril 1940 à Magné (Vienne), où il a passé son enfance. Il étudie au lycée Hoche de Versailles.
Il obtient son doctorat de 3e cycle en paléontologie à l'université Paris-Sorbonne en 1966.

Carrière académique[modifier | modifier le code]

Michel Brunet entame sa carrière d'enseignant-chercheur à l'université de Poitiers. Il y obtient son doctorat d'état en sciences naturelles en 1975[2]. En 1989, il y est nommé professeur.

Il a été directeur de l'UMR 6046 de géobiologie, biochronologie et paléontologie humaine de 2000 à 2007.

Le , il est élu professeur au Collège de France, titulaire de la chaire de paléontologie humaine qu'il occupe jusqu'en 2011[2].

Abel[modifier | modifier le code]

Michel Brunet engage dans les années 1980 une série de recherches dans l'ouest de l'Afrique en vue de tester scientifiquement la théorie de l'East Side Story d'Yves Coppens sur l'origine des hominines. Cela l'a amené à explorer plus particulièrement le Cameroun dans les années 1980. À l'initiative du Centre national d'appui à la recherche du Tchad (CNAR), il effectue sa première mission dans le Djourab (Sahara tchadien) en janvier 1994. En 1995, son équipe découvre un fragment de mandibule fossile d'australopithèque, daté de 3,5 millions d'années, surnommé Abel. Une nouvelle espèce est créée, Australopithecus bahrelghazali[3],[4].

Toumaï[modifier | modifier le code]

Michel Brunet était directeur de la mission paléoanthropologique franco-tchadienne (MPFT). C'est une équipe de quatre personnels du Centre national d'appui à la recherche (CNAR) du Tchad, trois Tchadiens et un Français, membres de la MPFT, qui mit au jour le 19 juillet 2001 dans le Djourab (Sahara tchadien) le crâne de Toumaï, un fossile d'une forme jusqu'alors inconnue. Ce fossile, daté de 7 millions d'années, devint en 2002 le premier représentant de la nouvelle espèce Sahelanthropus tchadensis, la plus ancienne espèce d'hominine connue à ce jour[5],[6],[7],[8].

Controverse[modifier | modifier le code]

Dans le cadre des recherches sur Toumaï, Michel Brunet et son laboratoire de Poitiers sont suspectés de bloquer des informations relatives à un fémur, trouvé en 2001 à proximité du crâne, mais que le laboratoire aurait tardé à dévoiler et identifier comme tel[9],[10],[11],[12]. En 2003, Michel Brunet et son équipe écrivaient notamment que « l’absence de restes osseux des membres ne permet pas de dire si Toumaï était bipède », alors que le fémur était déjà en leur possession. En 2018, aucun travail sur le fémur trouvé 17 ans plus tôt n'a encore été publié, mais Michel Brunet affirme dans les colonnes du magazine Science et Avenir que ce sera fait « dans les meilleurs délais »[13]. Le 26 janvier 2018 à l'antenne de France Culture, Michel Brunet s'exclame « ll est prévu de publier le fémur, [mais] je ne reconnais à personne le droit de me dicter le moment ! », et explique que si jamais le fémur n'est pas celui d'un bipède, c'est qu'il n'appartient pas à Toumaï[14]. Le 2 février 2018, Michel Brunet apporte l'original du fameux fémur (âgé de 7 millions d'années) et une réplique du crâne de Toumaï dans le studio de France Inter ; il y dénonce une cabale et tente d'éteindre la polémique, tout en affirmant encore que le crâne est bien celui d'un bipède[15].

Singes fossiles[modifier | modifier le code]

Michel Brunet et son équipe ont mis au jour en Birmanie et en Thaïlande des fossiles de singes remontant au Lutétien et à l'Éocène inférieur, ce qui laisse penser que les singes sont peut-être apparus en Asie. Les espèces de cette époque pesaient seulement de 250 à 500 g[16].

Les singes, présents en Afrique pendant l'Oligocène, ont su passer en Amérique du Sud alors que ce continent était déjà séparé de l'Afrique par l'Atlantique sud. Michel Brunet tente de vérifier l'hypothèse qu'ils auraient pu passer par l'Antarctique, continent alors pas encore couvert de glace. Il mène depuis plusieurs années une campagne de recherches en Antarctique, dans le but de trouver des fossiles prouvant cette hypothèse[16].

Personne n'a encore trouvé en Afrique de fossiles de paléo-chimpanzés ou de pré-chimpanzés, ce qui complique l'estimation de la date de divergence entre lignée des chimpanzés et lignée humaine. Michel Brunet mène des fouilles au Cameroun dans des couches géologiques susceptibles de livrer ce type de fossiles[16].

Autres activités[modifier | modifier le code]

Michel Brunet a également été adjoint au maire de la commune de Montamisé de 1999 à 2001.

Distinctions[modifier | modifier le code]

Publications[modifier | modifier le code]

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. L'interview Poitiers and co de Michel Brunet, 86andco.blogspot.fr
  2. a b c d et e Site du Collège de France, Michel Brunet
  3. (en) Michel Brunet, Alain Beauvilain, Yves Coppens, Emile Heintz, Aladji Hamit Elimi Ali Moutaye et David Pilbeam, « The first australopithecine 2,500 kilometres west of the Rift Valley (Chad) », Nature, vol. 378, no 6554,‎ , p. 273-275 (ISSN 0028-0836 et 1476-4687, PMID 7477344, DOI 10.1038/378273A0, lire en ligne)Voir et modifier les données sur Wikidata
  4. Michel Brunet, Alain Beauvilain, Yves Coppens, Emile Heintz, Aladji Hamit Elimi Ali Moutaye et David Pilbeam (1996) - « Australopithecus bahrelghazali, une nouvelle espèce d'Hominidé ancien de la région de Koro Toro (Tchad) », Comptes rendus des séances de l'Académie des Sciences, vol. 322, pp. 907-913.
  5. (en) Michel Brunet, Franck Guy, David Pilbeam et Hassane Taisso Mackaye, « A new hominid from the Upper Miocene of Chad, Central Africa », Nature, vol. 418, no 6894,‎ , p. 145–151 (ISSN 0028-0836 et 1476-4687, DOI 10.1038/nature00879, lire en ligne)
  6. (en) Christoph P. E. Zollikofer, Marcia S. Ponce de León, Daniel E. Lieberman et Franck Guy, « Virtual cranial reconstruction of Sahelanthropus tchadensis », Nature, vol. 434, no 7034,‎ , p. 755–759 (ISSN 0028-0836 et 1476-4687, DOI 10.1038/nature03397, lire en ligne)
  7. « Au Tchad, les restes d'un crâne bouleversent les origines de l'humanité », Le Monde,‎ (lire en ligne)
  8. « Toumaï, l'ancêtre des humains : nouveaux fossiles et reconstruction 3D du crâne - Communiqué de presse », sur CNRS,
  9. « L’histoire trouble du fémur de Toumaï », Le Monde,‎ (lire en ligne)
  10. « L’histoire du fémur de Toumaï » [blog], Dans les pas des archéologues,
  11. (en) Ewen Callaway, « Controversial femur could belong to ancient human relative », Nature, vol. 553, no 7689,‎ , p. 391–392 (ISSN 0028-0836 et 1476-4687, DOI 10.1038/d41586-018-00972-z, lire en ligne)
  12. Hartenberger J.L., « Toumaï aïe aïe aïe : triste histoire d’un fémur indigne : : Le Dinoblog » [blog], sur www.dinosauria.org (consulté le 17 juin 2018)
  13. « EXCLU. Michel Brunet : "Nous publierons l'étude sur le fémur de Toumaï dans les meilleurs délais" », Sciences et Avenir,‎ (lire en ligne)
  14. « Toumaï est-il le plus ancien des hominidés ? Michel Brunet répond à la polémique » [audio], sur France Culture,
  15. « Fémur de Toumai : Michel Brunet s exprime » [audio], France Inter,
  16. a b et c Collège de France, Michel Brunet, cours de clôture, 9 juin 2011
  17. Décret du 30 décembre 2017 portant promotion et nomination

Bibliographie[modifier | modifier le code]

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]