James Fownes Somerville

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James Fownes Somerville
James Fownes Somerville
James Fownes Somerville

Naissance 17 juillet 1882
Weybridge, Surrey
Décès 19 mars 1949 (à 67 ans)
Dinder, Somerset
Origine Drapeau : Royaume-Uni Royaume-Uni
Grade Amiral
Années de service 18951945
Conflits Première Guerre mondiale
Seconde Guerre mondiale
Commandement Force H
Forces navales britanniques en Inde
Faits d'armes Bataille de Mers el Kébir
Distinctions Distinguished Service Order
Ordre du Bain
Ordre de l'Empire britannique

Sir James Fownes Somerville (17 juillet 1882 - 19 mars 1949) est un amiral anglais de la Seconde Guerre mondiale et connu pour son rôle dans la bataille de Mers el Kébir.

Début de sa carrière[modifier | modifier le code]

Il est le fils d'Arthur Fownes Somerville né à Weybrige dans le Surrey. Il rejoint la Royal Navy en 1897 et devient lieutenant le 15 mars 1904. Spécialiste en radio, il participa au débarquement de Gallipoli durant la Première Guerre mondiale. Il y reçut la Distinguished Service Order. Il atteint le grade de capitaine en 1921. De 1929 à 1931, il fut instructeur de la marine à l'Imperial Defence College. Il est promu au grade de contre-amiral le 12 octobre 1933.

Il commande, de 1936 à 1938, la flottille de destroyers de la Mediterranean Fleet et durant la guerre d'Espagne, il aida à protéger les Républicains de Majorque. De 1938 à 1939, il prend un commandement dans les Indes Orientales avant de se retirer pour raisons de santé.

Seconde Guerre mondiale[modifier | modifier le code]

En Europe[modifier | modifier le code]

Il est rappelé dès le début de la guerre notamment pour aider à la mise en place des nouveaux radars. En mai-juin 1940, il participe sous les ordres de l'amiral Ramsey à l'évacuation de Dunkerque. Suite à l'armistice franco-allemand, il est désigné par Winston Churchill pour prendre le commandement de la force H qui doit exécuter l'opération Catapult et notamment la neutralisation de la flotte française à Mers-El-Kébir. Churchill lui dit alors ceci :

« Vous êtes chargé d'une des tâches les plus désagréables à laquelle un amiral britannique ait jamais été confronté, mais nous avons entière confiance en vous et comptons sur vous pour la mener à bien sans relâche. »

Il tente tout pour obtenir un accord avec l'amiral Gensoul, chef de la flotte de Mers-El-Kébir. Mais pressé par l'Amirauté et par Churchill, il se voit contraint d'ouvrir le feu sur la Marine française à 17h55. Il inflige alors de lourdes pertes aux forces françaises, coulant notamment le cuirassé Bretagne, endommageant les cuirassés Dunkerque et Provence ainsi que le contre-torpilleur Mogador. Il laissa néanmoins s'échapper le croiseur Strasbourg ainsi que 5 contre-torpilleurs. Il stoppa le feu à 18h04 malgré le fait qu'il n'ait pas achevé les cuirassés français. Il mit quelques jours plus tard en place un raid aérien pour achever le Dunkerque qui conduisit à la destruction de deux navires de faible importance.

Le 9 février 1941, il organise un raid sur Gênes et participa à l'attaque et à la destruction du Bismarck. Il assura aussi la protection de plusieurs convois en Méditerranée.

En Asie[modifier | modifier le code]

En mars 1942, il devient chef des forces navales britanniques aux Indes en remplacement de l'amiral Layton. Suite à la capitulation de Singapour, la flotte s'est établie à Ceylan. Insatisfait des conditions de sécurité de la base, il transfère la flotte à l'atoll Addu dans les îles Maldives. La prise de la Birmanie par les Japonais obligea une partie de la flotte à se réfugier en Afrique de l'Est. En 1944, il mit en place une série de raids agressifs sur les positions japonaises des Indes néerlandaises permettant à ses troupes d'acquérir de l'expérience.

Fin de carrière[modifier | modifier le code]

En 1944, il est remplacé par l'amiral Bruce Fraiser. Il est transféré à Washington en tant que membre de la délégation navale britannique. Il est promu amiral de la Flotte, le 8 mai 1945 et se retire du service actif peu après. En 1946, il est fait Lord Lieutenant du Somerset avant de mourir le 19 mars 1949.

Sources[modifier | modifier le code]

Sur les autres projets Wikimedia :

  • Donald MacIntyre, Fighting Admiral: The Life of Admiral of the Fleet Sir James Somerville (Evans Brothers, London, 1961)
  • James Somerville, The Somerville Papers: Selections from the Private and Official Correspondence of Admiral of the Fleet Sir James Somerville, GCB, GBE, DSO (Navy Records Society, London, 1996)