Lucy (paléoanthropologie)

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Ossements de Lucy
Lieu de la découverte à Hadar, en Éthiopie.

Lucy ou Dinqnesh (ge'ez : ድንቅ ነሽ), parfois écrit Dinknesh, est le surnom du fossile de l'espèce Australopithecus afarensis découvert sur le site d'Hadar, en Éthiopie, en 1974 par une équipe de recherche internationale. Ce fossile est complet à 40 % et date d'environ 3,2 millions d'années. Longtemps considérée comme une espèce à l’origine de la lignée humaine, Australopithecus afarensis est aujourd'hui interprétée comme une espèce cousine du genre Homo. Lucy constitue le premier fossile relativement complet qui ait été découvert pour une période aussi ancienne et a révolutionné notre perception des origines humaines, en démontrant que l’acquisition de la marche bipède datait de 3 à 4 millions d’années[1].

Découverte[modifier | modifier le code]

Lucy a été découverte le 30 novembre 1974 à Hadar sur les bords de la rivière Awash dans le cadre de l'International Afar Research Expedition, un projet regroupant une trentaine de chercheurs éthiopiens, américains et français codirigé par Donald Johanson (paléoanthropologie), Maurice Taieb (géologie) et Yves Coppens (paléontologie). Le premier fragment du fossile a été repéré par Donald Johanson et Tom Gray, l'un de ses étudiants[2],[3], sur le versant d'un ravin.

Lucy a été décrite une première fois en 1976[4] mais son rattachement à l'espèce Australopithecus afarensis n'a été proposé qu'en 1978[5].

Répertoriée sous le code AL 288-1, Lucy a été surnommée ainsi car les paléontologues écoutaient la chanson des Beatles Lucy in the Sky with Diamonds le soir sous la tente, en répertoriant les ossements, qu'ils avaient découverts[6]. Elle est appelé Dinqnesh en Éthiopie, ce qui signifie « tu es merveilleuse » en amharique[7].

Lucy est conservée au Musée national d'Éthiopie à Addis-Abeba. Une réplique y est exposée, ainsi qu'à la galerie d'anatomie comparée et de paléontologie du Jardin des plantes à Paris (à l'étage).

Principales caractéristiques[modifier | modifier le code]

La découverte de Lucy fut très importante pour l’étude des Australopithèques : il s’agit du premier fossile relativement complet qui ait été découvert pour une période aussi ancienne. Lucy compte en effet les fragments de 52 ossements dont une mandibule, des éléments du crâne mais surtout des éléments post-crâniens dont une partie du bassin et du fémur.

Ces derniers éléments se sont révélés extrêmement importants pour reconstituer la locomotion de l’espèce Australopithecus afarensis . Si Lucy était incontestablement apte à la locomotion bipède, comme l’indiquent son port de tête, la courbure de sa colonne vertébrale, la forme de son bassin et de son fémur, elle devait être encore partiellement arboricole : pour preuve, ses membres supérieurs étaient un peu plus longs que ses membres inférieurs, ses phalanges étaient plates et courbées et l’articulation de son genou offrait une grande amplitude de rotation. Sa bipédie n’est donc pas exclusive et sa structure corporelle a été qualifiée de « bilocomotrice » puisqu’elle allie deux types de locomotion : une forme de bipédie et une aptitude au grimper.

Lucy est probablement un sujet féminin si l’on en juge par sa petite stature et les caractéristiques de son sacrum et de son bassin. Elle devait mesurer entre 1,10 m et 1,20 m, et peser au maximum 25 kg. Elle est morte à environ 20 ans et le fait que ses ossements n’aient pas été dispersés par un charognard indique un enfouissement rapide, peut-être à la suite d’une noyade.

Depuis 1974, d'autres fossiles de primates plus anciens ont été découverts mais peu sont aussi complets.

Position phylogénétique[modifier | modifier le code]

Cette reconstitution montre que Lucy était bipède

Découverte dans des terrains datés de 3,18 millions d'années, Lucy a longtemps été considérée comme la représentante d’une espèce à l’origine de la lignée humaine. Des découvertes plus récentes ont remis en cause cette hypothèse : Lucy serait une cousine éloignée, plutôt qu’une ancêtre du genre Homo.

Lucy appartient à l’ordre des Primates, à la famille des Hominidés et au genre Australopithecus. Plus précisément, il s'agit d'un Australopithecus afarensis, ou australopithèque de l'Afar.

Pour Yves Coppens, à partir du grand carrefour d'il y a 8 à 10 millions d'années qui aboutit à la séparation des lignées des grands singes et des êtres humains, s'épanouit « un vrai bouquet de pré humains dont Lucy est une des fleurs ».

Culture[modifier | modifier le code]

Livre[modifier | modifier le code]

Film[modifier | modifier le code]

  • L'Odyssée de l'espèce, film documentaire sur les premiers hommes, réalisé par Jacques Malaterre, diffusé pour la première fois à la télévision en 2003, reprend une description numérique de Lucy, dans son environnement, et lui imagine une histoire.

Annexes[modifier | modifier le code]

Article connexe[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

Publications scientifiques[modifier | modifier le code]

  • Johanson, D.C. et Taieb, M. (1976) « Plio-Pleistocene hominid discoveries in Hadar, Ethiopia », Nature, vol. 260, p. 293-297. [2]
  • Johanson, D., White, T.D. et Coppens, Y. (1978) « A new species of the genus Australopithecus (Primates : Hominidae) from the Pliocene of Eastern Africa », Kirtlandia, no 28, p. 1-14.
  • Coppens, Y. et Senut, B. (1991) Origine(s) de la bipédie humaine, Paris, CNRS.

Vulgarisation[modifier | modifier le code]

  • Johanson, D. et Edey, M. (1981) Lucy : une jeune femme de 3 500 000 ans, traduit de l'américain (Lucy, the beginnings of humankind), Paris, R. Laffont, (ISBN 2-221-01200-3)
  • Coppens, Y. (1999) Le genou de Lucy, Odile Jacob.

Liens externes[modifier | modifier le code]

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Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Maurice Taieb, « L’Afrique, terre d’origine de l’humanité », Echosciences, janvier 2007 [lire en ligne]
  2. D. Johanson et M. Edey, Lucy : une jeune femme de 3 500 000 ans, page 26, traduit de l'américain (Lucy, the beginnings of humankind), Paris, R. Laffont, (1981) ISBN 2-221-01200-3
  3. Le jour où nous avons découvert Lucy par Maurice Taieb le 17 avril 2008, sur Civis Memoria, consulté le 2 mai 2013
  4. Johanson, D.C. et Taieb, M. (1976) « Plio-Pleistocene hominid discoveries in Hadar, Ethiopia », Nature, vol. 260, p. 293-297. [1]
  5. Johanson, D., White, T.D. et Coppens, Y. (1978) « A new species of the genus Australopithecus (Primates : Hominidae) from the Pliocene of Eastern Africa », Kirtlandia, no 28, p. 1-14.
  6. (en) http://www.bbc.co.uk/sn/prehistoric_life/human/human_evolution/mother_of_man1.shtml
  7. Site everyculture.com