Bonobo

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Pan paniscus, appelé bonobo[1], mot découlant de la déformation du nom de la ville de Bolobo (République démocratique du Congo), est une espèce de Panines (genre Pan), membres de la famille des hominidés et de l'ordre des primates. On l'appelle aussi chimpanzé nain. Il se distingue notamment du chimpanzé commun par une face foncée plutôt que claire.

Découverte[modifier | modifier le code]

Le bonobo a été décrit pour la première fois comme sous-espèce (Pan satyrus paniscus) par l'anatomiste et zoologiste berlinois Ernst Schwarz (1889-1962) en 1929, grâce à une série de crânes conservés au musée royal du Congo belge (actuellement musée royal de l'Afrique centrale), à Tervuren en Belgique). La parution officielle est une description scientifique publiée en allemand : « Das Vorkommen des Schimpansen auf den linken Kongo-Ufer », qui ne compte qu’une quarantaine de lignes, dans la Revue de zoologie et de botanique africaine du . Elle fournit les mesures d’un seul spécimen.

Après la publication de Schwarz, l’Américain Harold Jefferson Coolidge (1904-1985) réalise des études dans les collections de différents musées, ainsi que la dissection complète d’un spécimen[2]. À l’issue de ce travail minutieux, il publie en 1933 un article de cinquante-sept pages[3], dans lequel il préconise d'envisager le « chimpanzé pygmée » comme une espèce à part entière, Pan paniscus[4].

Description[modifier | modifier le code]

  • Taille : 0,7 m à 1 m ;
  • Masse : 45 kg (mâle), entre 30 et 35 kg (femelle) ;
  • Longévité : 40 ans en nature et jusqu'à 60 ans en captivité ;
  • Durée de gestation : 230 à 240 jours.

Écologie[modifier | modifier le code]

Habitat[modifier | modifier le code]

Carte de répartition du bonobo en Afrique.

Les bonobos vivent en groupes qui peuvent compter jusqu'à une centaine d'individus dans les forêts équatoriales de la République démocratique du Congo entre le fleuve Congo et la rivière Kasaï.

Régime alimentaire[modifier | modifier le code]

Le bonobo est omnivore frugivore. Il se nourrit essentiellement de fruits mûrs et de plantes, et consomme également des larves d'insectes, des vers de terre ou des œufs. Il semble toutefois qu'il puisse compléter son régime avec la viande de petits mammifères comme l'écureuil volant et le duiker[5]. Certaines observations rapportent également la consommation d'autres primates, en particulier le mangabey noir (Lophocebus aterrimus)[6].

Reproduction[modifier | modifier le code]

Les femelles et les mâles arrivent généralement à maturité sexuelle entre l'âge de 13 et 15 ans.

Ils peuvent se reproduire toute l'année et la période de gestation dure de 230 à 240 jours. Chaque femelle donne naissance à un seul petit à la fois qui pèse aux alentours de 1,3 kg à la naissance. Le rythme des naissances, de 4 à 5 ans, est surtout limité par l'infécondité des femelles pendant l'allaitement qui dure 3 à 4 ans.

Organisation sociale et sexualité[modifier | modifier le code]

Chez les bonobos, les relations sexuelles, feintes ou réelles, sont plus souvent utilisées comme mode de résolution des conflits, à côté des mécanismes de domination. Les études suggèrent que les trois quart des rapports sexuels entre bonobos n'ont pas des fins reproductives, mais plutôt sociales, et que presque tous les bonobos sont bisexuels. Des scientifiques ont appelé cette méthode d'accouplement le « sexe convivial » [7].

Il est courant qu'un membre du groupe pratique des actes sexuels dans le but de plaire à un autre membre ou pour réduire les tensions sociales. Par exemple, un individu subordonné peut utiliser des actes sexuels pour calmer un autre individu plus fort ou plus agressif. Mais si la fréquence des rapports est exceptionnelle dans le règne animal, et supérieure à celle de tous les primates, les accouplements sont rapides et furtifs, sans aucun geste préparatoire, et ne durent en moyenne qu'une quinzaine de secondes. Leur seul tabou sexuel serait l'inceste, bien que les relations sexuelles incluent également les juvéniles[réf. nécessaire].

À côté des pratiques sexuelles variées dont la sexualité orale, le baiser avec la langue ou les rapports homosexuels (le primatologue Frans de Waal préfère d'ailleurs parler de « pansexualité » et non pas d'homosexualité ou de bisexualité, pour insister sur le fait que la sexualité du bonobo est totalement ouverte à toutes les relations, et n'est pas orientée vers un seul sexe, un seul genre ; il a même découvert chez les Bonobos une pratique absente du répertoire humain, l'« escrime au pénis »[7]), le bonobo serait l'un des seuls à pratiquer, comme l'humain, le coït ventro-ventral (face à face). La femelle met un petit au monde environ tous les cinq ans, comme chez les chimpanzés.

Par ailleurs, l'organisation sociale des bonobos en captivité présente une autre particularité. La paix du groupe est également maintenue par l'existence d'un bouc émissaire (ou pharmakos) [citation nécessaire]. Lorsqu'un groupe de chercheurs [citation nécessaire] a retiré un bonobo blessé et frappé par les autres membres du groupe, une accentuation de la violence et une baisse de la sexualité ont pu être remarquées. A contrario, lorsque ce dernier fut ré-intégré au groupe, la paix du groupe fut ré-instaurée.

Takayoshi Kano[8], de l'Institut de primatologie de Kyoto, a commencé, en 1973, à étudier les bonobos dans leur milieu. Dans son livre, The Last Ape (Le Dernier Grand Singe), il oppose sans cesse le chimpanzé brutal et jaloux au bonobo pacifique et libertin. Selon lui, la société humaine serait née d'une liberté sexuelle comparable, et non de l'agression, comme le soutient Konrad Lorenz. De même, de Waal parle d'une espèce qui « fait l'amour, pas la guerre »[7].

En milieu naturel, les mâles et les femelles cherchent la nourriture ensemble, mais ce sont les femelles qui décident de la répartition. Par ailleurs, des orphelins peuvent se faire adopter par des adultes.

Lors des affrontements de mâles, les gestes les plus démonstratifs sont les jets de branches.

« Mythe du bonobo »[modifier | modifier le code]

Le primatologue allemand Gottfried Hohmann a souhaité mettre en évidence, par un exemple, que le pacifisme n'était pas une conduite immuable à laquelle le bonobo se conformait sans faille. Le bonobo est selon lui un cousin un peu plus pacifique de l'homme, mais cette théorie reste à vérifier[9].

Intelligence[modifier | modifier le code]

Sa bipédie plus fréquente lui donne une apparence plus proche de l'être humain que le chimpanzé commun. En pratique, le bonobo se tient deux fois plus souvent sur ses jambes que le chimpanzé. [réf. nécessaire]

Le potentiel intellectuel des bonobos ne laisse pas indifférent :

Une psychologue américaine[10] a fait apprendre, à un bonobo mâle de 26 ans dans l'Iowa, l'utilisation de 348 symboles d'un clavier. Les symboles se réfèrent aux objets familiers (le yaourt, la clé, le ventre, la boule…), des activités favorites (la poursuite, les chatouilles…) et même quelques concepts considérés assez abstraits (le présent, ce qui est mal…). Le bonobo, nommé Kanzi, a appris à combiner ces symboles dans ce que les linguistes appellent une « proto-grammaire ». Une fois, lors d'une sortie dans une forêt-laboratoire où il a été élevé, Kanzi a touché les symboles pour "la guimauve" et "le feu". Quand on lui a donné des allumettes et des guimauves, Kanzi a cassé des brindilles pour préparer un feu, les a allumées avec les allumettes et a grillé les guimauves sur un bâton.

La psychologue affirme qu'en plus des symboles que Kanzi utilise, il sait la signification de jusqu'à 3 000 mots anglais parlés. Elle teste sa compréhension en partie en ayant dans une autre pièce quelqu'un qui prononce des mots que Kanzi entend dans des écouteurs. Kanzi indique alors le symbole approprié sur son clavier. Mais la psychologue assure que Kanzi comprend aussi les mots qui ne font pas partie du vocabulaire de son clavier; Elle ajoute qu'il peut répondre convenablement aux commandes comme « mets le savon dans l'eau » ou « porte tel objet dehors » (en anglais bien sûr).

La psychologue et ses collègues ont évalué la capacité des bonobos à exprimer leurs pensées vocalement, plutôt qu'en poussant des boutons. Dans une expérience, elle a placé Kanzi et Panbanisha, sa sœur, dans des pièces séparées d'où ils pourraient s'entendre, mais pas se voir. Par symboles, la psychologue a expliqué à Kanzi qu'on lui donnerait un yaourt. On lui a alors demandé de communiquer ces informations à Panbanisha. Kanzi les a vocalisées, et Panbanisha les a vocalisées en retour, et a choisi 'le yaourt' sur le clavier devant elle.

Le phénomène de la consolation[modifier | modifier le code]

Comme chez les autres grands anthropomorphes et chez les humains, le phénomène nommé «third party affiliation» - ou bien le contact affectif («affiliation contact») offert à la victime d'une agression par un membre du groupe autre que l'agresseur - est présente chez les bonobos[11]. Une étude récente[12] a montré que soit le contact affectif spontanément offert par un membre du groupe à la victime, soit le contact demandé par la victime (sollicité) peut réduire la probabilité d'une nouvelle agression par des membres du groupe sur la victime (ce fait appuie l'«hypothèse de protection de la victime» - «Victim protection hypothesis») . Pourtant , seulement le contact affectif spontané réduit l'anxiété de la victime, suggérant non seulement que le contact non sollicité a une fonction consolatrice mais aussi que le geste spontané - plus de la protection - fonctionne en calmant le sujet en détresse. Les auteurs émettent l'hypothèse que la victime peut percevoir la motivation du consolateur , qui ne nécessite pas d’invitation pour offrir un contact affectif après le conflit. En outre, le contact spontané – et non pas le contact sollicité – était influencé par le lien affectif existant entre le consolateur et la victime (ce qui appuie l'«hypothèse de consolation», «Consolation hypothesis») . A ce propos, les auteurs ont observé que le contact spontané suivait la pente empathique décrite pour les humains, étant principalement offert aux parents, puis aux « amis » et, avec une fréquence plus basse, aux connaissances (la qualité de relation entre les individus a été déterminée en utilisant les taux de contacts entre les individus ). Par conséquent , la consolation chez le bonobo pourrait être un phénomène basée sur l’empathie.

En voie de disparition[modifier | modifier le code]

Le bonobo est sur la liste rouge de l'UICN des espèces menacées, classé dans la catégorie en danger.

L'espèce est aujourd'hui menacée de disparition à brève échéance à cause de la dégradation de son habitat naturel (déforestation). Depuis la guerre civile de 1996 au Congo, les bonobos sont, en outre, victimes de braconnage de la part des populations locales.

Jusqu'à récemment, la seule aire protégée habitée par les bonobos était le parc national de la Salonga (33 346 km2). Bien que le bonobo soit légalement protégé, la mise en œuvre de la loi n'est pas parfaite, et les efforts de conservation sont entravés par la corruption, l'isolement, aussi bien que par une instabilité politique. La seule présence active et permanente sur le terrain est assurée par des ONG et des projets de recherche. Des ONG travaillent pour renforcer la capacité d'intervention de l'Institut congolais pour la conservation de la nature dans le parc national de la Salonga. Ailleurs, des ONG ont recours à des approches participatives pour amener les autochtones à une utilisation durable des ressources naturelles pour une conservation à long terme.

Pour aider à sauver ce primate singulier et menacé, qui vit exclusivement dans les forêts pluviales de la République démocratique du Congo, le gouvernement congolais et l'Initiative de conservation du Bonobo, basée aux États-Unis, ont créé un vaste sanctuaire. La réserve naturelle de Sankuru, avec ses 30 570 km², abrite sans doute plusieurs milliers d'individus, sur une population estimée à 50 000 (les chiffres sont imprécis, une décennie de guerre civile ayant empêché les chercheurs d'accéder à la zone). Afin que cette réserve joue pleinement son rôle, les communautés locales se sont engagées à ne plus chasser les bonobos pour consommer leur viande – c'est la principale menace qui pèse sur l'espèce – en échange d'une aide au développement. Sankuru constitue le premier maillon d'un futur réseau de réserves baptisé « Forêt de la paix des bonobos »[13].

Proximité génétique avec l'homme[modifier | modifier le code]

Les méthodes phylogénétiques ont permis d'établir que Pan paniscus et Pan troglodytes sont les primates les plus proches de l'homme. Entre deux humains, les génotypes sont semblables à 99,9 %[14], tandis que la ressemblance entre l'humain et le bonobo serait de 98,7 %[15]). Selon des analyses basées sur une horloge moléculaire au taux de mutation de 10-9 mutation par année, l'homme aurait divergé il y 4,5 millions d'années, tandis que l'embranchement bonobo-chimpazé remonterait à 1 million d'années[15]. L'homme est également plus proche des deux espèces de chimpanzé que ne l'est tout autre primate, comme le gorille dont la divergence remonte à environ 8 millions d'années. Notamment à cause de cette ressemblance extrême, certains auteurs, minoritaires, proposent même de classer chimpanzés et bonobos dans le genre Homo (cf. Wildman et al., 2003), qu'ils appellent ainsi respectivement Homo troglodytes et Homo paniscus.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Diversité génétique et évolution des Gammaherpesvirinae de primates. Dans la revue Virologie. Volume 11, numéro 1, 43-62, janvier-février 2007. Lire le résumé en ligne
  2. (Am.Mus.Nat.Hist. #86857)
  3. Coolidge H. J. (1933), « Pan paniscus. Pigmy Chimpanzee from South of the Congo River » in American Journal of Physical Anthropology, vol. XVIII, n°1, juillet-septembre 1933
  4. Herzfeld C. (2007), « L’invention du bonobo », Bulletin d’histoire et d’épistémologie des sciences de la vie, volume 14, numéro 2, 2007
  5. Hiroshi Ihobe. 1992. Observations on the meat-eating behavior of wild bonobos (Pan paniscus) at Wamba, Republic of Zaire. Primates 33 (2): 247–250. doi:10.1007/BF02382754
  6. Surbeck M, Fowler A, Deimel C, Hohmann G (2008). Evidence for the consumption of arboreal, diurnal primates by bonobos (Pan paniscus). American Journal of Primatology 71 (2): 171–4. doi:10.1002/ajp.20634. PMID 19058132.
  7. a, b et c James Owen, Homosexual Activity Among Animals Stirs Debate, National Geographic, 23 juillet 2004
  8. [1] From the pioneering research of Dr. Takayoshi Kano
  9. Free loving hip, Wired
  10. http://www.smithsonianmag.com/science-nature/speakingbonobo.html
  11. Palagi E., Paoli T. et al (2004), «Reconciliation and consolation in captive bonobos (Pan paniscus)». Am J Primatol 62: 15–30. doi: 10.1002/ajp.20000
  12. Palagi E., Norscia I.(2013), « Bonobos Protect and Console Friends and Kin». PLoS ONE 8(11): e79290. doi:10.1371/journal.pone.0079290
  13. National Geographic France septembre 2008
  14. Pour donner un ordre de grandeur les génomes sont semblables à 99,9 % entre deux hommes, 90 % avec le rat, 50 % avec la levure.
  15. a et b (en) Kay Prüfer et al. 2012. The bonobo genome compared with the chimpanzee and human genomes. Nature doi:10.1038/nature11128.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Frans De Waal et Frans Lanting, Bonobos, le bonheur d'être singe (Bonobo, the forgotten ape), traduction française de Jean-Paul Mourlon, Fayard, 1999. (ISBN 2-213-60492-4) ;
  • (en) Chie Hashimoto, Context and Development of Sexual Behavior of Wild Bonobos (Pan paniscus) at Wamba, Zaire, in International Journal of Primatology, Vol. 18, No. 1, 1997 ;
  • (en) Wildman et al., Implications of natural selection in chaping 99.4% non synonymous DNA identity between humans and chimpanzees: enlarging genus Homo, P.N.A.S. 100 (12), 7181-7188, 2003.

Filmographie[modifier | modifier le code]

  • Le film Bonobos, sorti le 30 mars 2011 et réalisé par Alain Tixier, traite de la vie des bonobos dans un parc animalier unique au monde qui leur est consacré. Claudine André, spécialiste des bonobos, recueille Béni, un petit bonobo capturé par les hommes, pour lui réapprendre la vie en communauté. À savoir que ce film est un documentaire, non pas une fiction.

Divers[modifier | modifier le code]

  • Sur la chaîne de télé Gulli, le singe en images de synthèse présentant la météo est un bonobo.

Liens externes[modifier | modifier le code]

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