Alto (instrument à cordes)

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Alto
Image illustrative de l'article Alto (instrument à cordes)

Classification Instrument à cordes frottées
Famille Instrument à cordes
Instruments voisins Violon - Violoncelle - Contrebasse - Octobasse
Tessiture Range viola.png
Œuvres principales Symphonie concertante pour violon et alto de Mozart - Sonata per la Grand Viola de Paganini - Harold en Italie de Berlioz - Sonate Arpeggione de Schubert - Märchenbilder de Schumann
Instrumentistes célèbres liste d'altistes
Principaux facteurs Antonio Stradivari - Niccolò Amati
Comparaison de taille entre le violon entier (à gauche) et l'alto entier (à droite).

L'alto fait partie de la famille des instruments à cordes frottées. Il est très semblable au violon, mais il est plus grand, plus épais, et plus grave (d'une quinte). Sa gamme de fréquences fondamentales va approximativement de 128 Hz à 1 280 Hz.

Accord alto.jpg(écouter les cordes à vide) do2, sol2, ré3, la3 en clé d'ut 3.

Dans un quatuor à cordes (2 violons, alto, violoncelle), l'alto tient la même place que le ténor dans un ensemble vocal (soprano, alto, ténor et basse).

Son répertoire est vaste, de la fin de la Renaissance à nos jours. Les œuvres majeures pour cet instrument datent du XVIIIe siècle, avec le concerto de Georg Philipp Telemann, la Symphonie concertante pour violon et alto de Wolfgang Amadeus Mozart et les œuvres de Stamitz, Hoffmeister et Rolla. Au XXe siècle, beaucoup de compositeurs ont écrit un concerto pour alto dont Béla Bartók, Paul Hindemith et William Walton, etc. (voir la liste des principales œuvres pour alto)

L'alto est bien sûr présent dans tout le répertoire d'orchestre et surtout en musique de chambre, avec le quatuor à cordes.

Caractéristiques[modifier | modifier le code]

Caractéristiques principales[modifier | modifier le code]

Ses quatre cordes sont disposées de la façon suivante (de gauche(grave) à droite(aiguë)): do, sol, , la (une octave au-dessus du violoncelle et une quinte en dessous du violon). Alors que les parties de violon sont écrites en clef de sol et celles pour violoncelle et contrebasse en clef de fa, de sol ou encore d'ut 4e ligne, les parties d'alto sont écrites en clef d'ut 3e ligne. Toutefois, il arrive que certains passages de la partition restant dans les aigus soient écrits en clef de sol.

Place dans la famille des violons[modifier | modifier le code]

On l'appelait autrefois quinte de violon, taille ou haute-contre (dans des tessitures différentes). Il apparaît au XVe siècle avec des tailles de corps (hors manche) très variables, caractéristique qu'il a conservée puisqu'il peut varier encore de 38 à 45 cm — les altos de facture moderne mesurent le plus souvent de 41 à 42 cm.

La famille des violons a subi une standardisation au cours du XVIIe siècle pour ne compter que quatre membres (violon, alto, violoncelle et contrebasse), autrefois elle en comptait six : violon piccolo (accordé une quarte au-dessus du violon actuel), violon soprano (violon connu dans sa forme actuelle), violon alto, violon ténor (une quarte en dessous de l'alto), violoncelle et contrebasse. Les violons piccolo et ténor ont disparu, et l'alto seul élément restant entre le violoncelle et le violon continue encore de faire de la résistance face à cette standardisation, ce qui peut expliquer que la taille d'un alto n'est pas fixée.

Si le violoncelle et le violon sont respectivement la basse et le dessus de la famille, l'alto, lui, couvre potentiellement les tessitures intermédiaires (alto et ténor).

Taille de quelques altos (en cm)[modifier | modifier le code]

Antonio & Girolamo Amati Andrea Guarneri Stradivarius
Longueur 42,2 39,8 41,9 48,2 41,4 47,8
Largeur (partie supérieure) 20 19,6 19,6 24,2 18,7 21,9
Largeur (partie inférieure) 24,3 24,6 24,0 28,1 24,3 27,2
Commentaire Henry IV Primrose Conte Vitale Alto de 1664 Medici
Contralto Toscan
Medici
Ténor Toscan

Technique[modifier | modifier le code]

La technique de l'alto est dans les grandes lignes similaire à celle du violon, mais, n'est pas pour autant identique à celle-ci. Le vibrato, par exemple, est plus large et plus ample dans la pratique de l'alto. Les écarts de doigts sont, de même, plus importants. Auparavant l'alto se jouait en position verticale posé sur les genoux, ce qui rappelle la technique de jeu du violoncelle.

Usage orchestral de l'alto[modifier | modifier le code]

Le timbre de l'alto est différent de celui du violon. Il est plus chaud et rond dans les graves, très pénétrant et corsé à l'aigu. Il s'apparente au cor anglais lorsqu'il joue à l'aigu, alors qu'en sourdine, il ressemble plutôt à un basson dans le médium, ou au cor voilé. Ses rôles sont divers : il peut chanter des mélodies étincelantes et vibrantes à l'aigu ou à l'extrême aigu, s'unir aux bois ou aux cors pour compléter l'harmonie ou réaliser des accompagnements en tous genres (c'est là son emploi le plus fréquent), faire ce que l'on appelle des mouvements intérieurs pour donner de la vie à l'orchestration, jouer les basses…

L'alto dans la littérature[modifier | modifier le code]

  • Richard Millet, La voix d'alto, Gallimard, coll. « Folio »,‎ 2003, 408 p. (ISBN 2070301680)

L'alto dans la musique populaire[modifier | modifier le code]

L'alto est généralement connu en tant qu'instrument de musique classique retrouvé au sein d'orchestres, d'ensembles à cordes ou même en tant que solistes. Rare est-il d'entendre parler d'un alto électrique. Pourtant, l'alto est depuis plusieurs années un instrument retrouvé dans le rock, le pop, le jazz, le blues et plusieurs autres genres musicaux. Formé en 1965, le Velvet Underground a été un précurseur dans ce domaine avec l'utilisation intensive d'un alto (électrifié sur scène et acoustique en studio) par John Cale sur une partie substantielle des enregistrements du groupe de 1965 à février 1968, notamment sur des classiques incluant Heroin, Hey Mr. Rain où figure une longue improvisation et The Black Angel's Death Song. Le groupe de rock alternatif 10 000 Maniacs, fondé en 1983 par Robert Buck, Dennis Drew, Steven Gustafon, John Lombardo et Natalie Merchant, inclut un alto. Mary Ramsey, altiste, s'était jointe au groupe en 2006 à la suite de quelques changements au sein de la formation. C'est par la suite que le groupe John and Mary fut formé, car John Lombardo avait quitté 10 000 maniacs[1]. Puis, d'autres groupes tels que Defiance, Ohio, the Funetics et Flobots ont également inclus de l'alto dans leurs formations. De plus, cet instrument se retrouve également au sein de British Sea Power, un groupe de rock indépendant du Royaume-Uni fondé par les amis d'enfance Yan, Hamilton et Wood[2]. Par la suite, l'altiste Abi Fry partage son temps sur scène entre le clavier et l'alto. Elle joue également avec les groupes Bat for Lashes, The flowers of Hell, Sad Season et Euchrid Eucrow[3].

Par la suite, du côté de la music folk, Eliza Carthy est une musicienne britannique ayant formé son premier groupe musical appelé the Waterdaughters à l'âge de 13 ans, en faisant appel aux talents musicaux de sa mère et de sa cousine. Elle a par la suite travaillé avec Nancy Kerry, ainsi que la famille Waterson. C'est à travers ces années de découvertes musicales qu'elle a pu approfondir ses connaissances du violon, de l'alto, du ukulele, du chant, de la guitare et du piano[4]. De plus, si l'on se concentre un peu plus sur la musique contemporaine populaire, un groupe de musique canadien formé en 2000, Arcade Fire, inclut une panoplie d’instruments dans sa formation. Ils font appel à de multiples percussionnistes lors de concerts, ainsi que de trompettistes et de quelques instruments à cordes. Ce groupe inclut Marika Anthony-Shaw, une altiste et violoniste canadienne. Elle joue de l’alto au sein du deuxième album du groupe, Neon Bible, ainsi que leur plus récent album, The Suburbs[5]. Du côté des ensembles dit typiquement classiques, on voit également l'émergence d'arangements de musique populaire. Il n'est plus rare d'assister au concert de Coldplay accompagné d'un orchestre. Enfin, le groupe Vitamin String Quartet a su populariser ce nouveau genre. Ce quatuor à cordes est reconnu pour ses arrangements de pièces de musique populaire d’artistes tels que Coldplay, Lady Gaga, Adele, Led Zeppelin, Deftones, Paramour, Muse, Radiohead et GreenDay pour n’en nommer que quelques-uns[6]. Dans cette même veine d’idée, les Dueling Fiddlers, composé d’Adam DeGraff et Russel Fallstad, est un duo de violonistes classiques qui se sont tournés vers le rock. Il reprennent des pièces populaires afin de les jouer à leur manière, soit à l’aide de violons ou en duo avec un violon et un alto. Ils ont fait leur premier concert au Rainbow à Hollywood avec succès[7].

Notes et références[modifier | modifier le code]

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Fichier audio
Second mouvement de la Symphonie concertante pour violon et alto de Mozart (info)

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Liens externes[modifier | modifier le code]