Alto (instrument à cordes)

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Alto
Image illustrative de l’article Alto (instrument à cordes)

Classification Instrument à cordes
Famille Instrument à cordes frottées
Instruments voisins Violon, violoncelle, contrebasse, octobasse
Tessiture Range viola.png
Œuvres principales Symphonie concertante pour violon et alto de Mozart - Sonata per la Grand Viola de Paganini - Harold en Italie de Berlioz - Sonate Arpeggione de Schubert - Märchenbilder de Schumann
Instrumentistes bien connus Liste d'altistes
Facteurs bien connus Antonio Stradivari - Niccolò Amati
Comparaison de taille entre le violon entier (à gauche) et l'alto entier (à droite).

L'alto fait partie de la famille des instruments à cordes frottées. Il ressemble au violon, mais il est plus grand, plus épais, et plus grave. Sa gamme de fréquences fondamentales va de 128 Hz à 2 600 Hz.

Accord alto.jpgdo 2, sol 2, 3, la 3 en clé d'ut 3e ligne

Dans un quatuor à cordes (2 violons, alto, violoncelle), l'alto tient la même place que le ténor dans un ensemble vocal (soprano, alto, ténor et basse).

Son répertoire est vaste, de la fin de la Renaissance à nos jours. Les œuvres majeures pour cet instrument datent du XVIIIe siècle, avec le concerto de Georg Philipp Telemann, la Symphonie concertante pour violon et alto de Wolfgang Amadeus Mozart et les œuvres de Stamitz, Hoffmeister et Rolla. Au XXe siècle, beaucoup de compositeurs ont écrit des concertos pour alto dont Béla Bartók, Paul Hindemith et William Walton, etc. (voir la liste des principales œuvres pour alto)

L'alto est également présent dans tout le répertoire d'orchestre et surtout en musique de chambre, au sein du quatuor à cordes.

Caractéristiques[modifier | modifier le code]

Caractéristiques principales[modifier | modifier le code]

Ses quatre cordes sont disposées de la façon suivante (de gauche (grave) à droite (aiguë): do, sol, , la (une octave au-dessus du violoncelle et une quinte en dessous du violon). Alors que les parties de violon sont écrites en clef de sol et celles pour violoncelle en clef de fa, d'ut 4e ligne ou encore de sol , les parties d'alto sont écrites en clef d'ut 3e ligne et de sol pour les aigus.

Place dans la famille des cordes[modifier | modifier le code]

On l'appelait autrefois quinte de violon, taille ou haute-contre (dans des tessitures différentes). Il apparaît au XVe siècle avec des tailles de corps (hors manche) très variables, caractéristique qu'il a conservée puisqu'il peut varier encore de 38 à 45 cm — les altos de facture moderne mesurent le plus souvent de 41 à 42 cm.

La famille des violons a subi une standardisation au cours du XVIIe siècle pour ne compter que quatre membres (violon, alto, violoncelle et contrebasse). Autrefois elle en comptait six : violon piccolo (accordé une quarte au-dessus du violon actuel), violon soprano (violon connu dans sa forme actuelle), violon alto, violon ténor (une quarte en dessous de l'alto), violoncelle et contrebasse. Les violons piccolo et ténor ont disparu, et l'alto seul élément restant entre le violoncelle et le violon continue de faire de la résistance face à cette standardisation, ce qui peut expliquer que la taille d'un alto n'est pas fixée.

Si le violoncelle et le violon sont respectivement la basse et le dessus de la famille, l'alto, lui, couvre les tessitures intermédiaires (alto et ténor).

Taille de quelques altos (en cm)[modifier | modifier le code]

Antonio & Girolamo Amati Andrea Guarneri Stradivarius
Longueur 42,2 39,8 41,9 48,2 41,4 47,8
Largeur (partie supérieure) 20 19,6 19,6 24,2 18,7 21,9
Largeur (partie inférieure) 24,3 24,6 24,0 28,1 24,3 27,2
Commentaire Henry IV Primrose Conte Vitale Alto de 1664 Medici
Contralto Toscan
Medici
Ténor Toscan

Technique[modifier | modifier le code]

La technique de l'alto est dans les grandes lignes similaire à celle du violon, mais, n'est pas pour autant identique à celle-ci. Le vibrato, par exemple, est plus large et plus ample dans la pratique de l'alto. Les écarts de doigts sont, de même, plus importants. Auparavant l'alto se jouait en position verticale posé sur les genoux, ce qui rappelle la technique de jeu du violoncelle.

Usage orchestral de l'alto[modifier | modifier le code]

Le timbre de l'alto est différent de celui du violon. Il est plus chaud et rond dans les graves, très pénétrant et corsé à l'aigu. Il s'apparente au cor anglais lorsqu'il joue à l'aigu, alors qu'en sourdine, il ressemble plutôt à un basson dans le médium, ou au cor voilé. Ses rôles sont divers : il peut chanter des mélodies étincelantes et vibrantes à l'aigu ou à l'extrême aigu, s'unir aux bois ou aux cors pour compléter l'harmonie ou réaliser des accompagnements en tous genres (c'est là son emploi le plus fréquent), faire ce que l'on appelle des mouvements intérieurs pour donner de la vie à l'orchestration, jouer les basses…

En 1806, Etienne Nicolas Méhul compose Uthal, opéra en 1 acte, intégralement écrit sans violon, donnant une place prépondérante aux altos (divisés en deux groupes pendant tout l'ouvrage). Ce geste d'orchestration tant à offrir à l'auditeur une ambiance qui traduit les Poèmes d'Ossian publié par James Macpherson entre 1760 et 1763 et qui était alors en vogue en ce début de XIXème siècle.[réf. nécessaire].

L'alto dans la musique populaire[modifier | modifier le code]

L'alto est depuis plusieurs années un instrument présent dans le rock, le pop, le jazz, le blues et plusieurs autres genres musicaux.

Formé en 1965, le Velvet Underground a été un précurseur dans ce domaine avec l'utilisation intensive d'un alto (électrifié sur scène et acoustique en studio) par John Cale sur une partie substantielle des enregistrements du groupe de 1965 à , notamment les classiques Heroin, Hey Mr. Rain où figure une longue improvisation, et The Black Angel's Death Song.

Le groupe de rock alternatif 10 000 Maniacs a régulièrement fait appel à l'altiste Mary Ramsey (en) à partir de 1993. Ramsey fait également du groupe de John Lombardo John and Mary[1].

D'autres groupes tels que Defiance, Ohio, The Funetics et Flobots ont également inclus de l'alto dans leurs formations. L'instrument se retrouve également au sein de British Sea Power, un groupe de rock indépendant du Royaume-Uni[2].

L’altiste et violoncelliste Anne Marie Ruljancich a accompagné Jesse Sykes sur plusieurs tournées et plusieurs albums.

Sur scène, l'altiste Abi Fry (en) partage son temps entre le clavier et l'alto. Elle joue également avec Bat for Lashes, et les groupes The Flowers of Hell, Sad Season et Euchrid Eucrow[3].

En musique folk, la Britannique Eliza Carthy (en) a formé son premier groupe, The Waterdaughters, à l'âge de 13 ans, en faisant appel aux talents de sa mère et de sa cousine. Elle a par la suite travaillé avec Nancy Kerry, et avec la famille Waterson. Pendant ces années de découvertes musicales, elle a pu approfondir ses connaissances du violon, de l'alto, du ukulele, du chant, de la guitare et du piano[4].

En musique populaire contemporaine, le groupe canadien Arcade Fire, formé en 2000, fait appel à un large éventail d’instruments. L'altiste et violoniste canadienne Marika Anthony-Shaw (en), qui a accompagné le groupe en tournée, joue de l’alto sur les albums Neon Bible et The Suburbs[5].

Du côté des ensembles dit typiquement classiques, on voit également l'émergence d’arrangements de musique populaire. Il n'est plus rare d'assister au concert de Coldplay accompagné d'un orchestre. Le groupe Vitamin String Quartet est connu pour ses arrangements de titres de Coldplay, Lady Gaga, Adele, Led Zeppelin, Deftones, Paramour, Muse, Radiohead, ou encore Green Day[6]. Les Dueling Fiddlers, composés d’Adam DeGraff et Russel Fallstad, sont un duo de violonistes classiques qui se sont tournés vers le rock. Ils reprennent des morceaux populaires à leur manière, soit à deux violons, soit en duo violon / alto[7].

L'alto dans la littérature[modifier | modifier le code]

  • Richard Millet, La voix d'alto, Gallimard, coll. « Folio », , 408 p. (ISBN 2070301680)

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. http://www.maniacs.com/10000-maniacs-biogaphy.php
  2. (en) Contactmusic.com, « British Sea Power », sur contactmusic.com, Contactmusic.com Ltd, (consulté le 8 août 2020).
  3. « Les 20 meilleures paroles de Bat For Lashes (avec traduction) », sur Greatsong.net paroles et traductions de chansons (consulté le 8 août 2020).
  4. Sophie Parkes, Wayward Daughter: An Official Biography of Eliza Carthy, Soundcheck Books Llp, 2012, 256 pages
  5. http://www.music-story.com/arcade-fire/biographie
  6. « Latest News », sur Vitamin String Quartet (consulté le 8 août 2020).
  7. http://www.theduelingfiddlers.com/bio.html

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Fichier audio
Second mouvement de la Symphonie concertante pour violon et alto de Mozart
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Liens externes[modifier | modifier le code]

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