Âge du fer

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Page d'aide sur l'homonymie Ne doit pas être confondu avec Âge de fer (mythologie).
Reconstitution de maison de l'âge du fer.

L'âge du fer est une période chronologique caractérisée par l'usage de la métallurgie du fer et faisant généralement suite à l'âge du bronze. Cependant, les limites chronologiques de l'âge du fer varient considérablement selon l'aire culturelle et géographique considérée. Ainsi peut-il être considéré comme appartenant à la Préhistoire, à la Protohistoire ou l'Histoire selon les aires géographiques considérées.

L'âge du fer débute vers 1100 av. J.-C. dans le monde méditerranéen et vers 800 à 700 av. J.-C. dans le nord de l'Europe[1].

La métallurgie du fer nécessite une température plus élevée que celle du bronze et donc la connaissance technique d'un four portant à une température de 1 500 °C[2].

Historique[modifier | modifier le code]

L'existence d'un âge du fer est déjà évoquée dans le De natura rerum de Lucrèce, mais comme simple hypothèse philosophique[3].

L'invention de l'expression « âge du fer » est attribuée au chercheur danois C. J. Thomsen[4]. Elle se fonde sur des idées plus anciennes (notamment celles de l’historien Lauritz Schebye Vedel Simonsen, professeur à l'université de Copenhague, qui avait envisagé en 1813 que les outils des peuples antiques scandinaves avaient d’abord été de bois et de pierre avant d’être de cuivre et de fer[5],[6]). Thomsen eut l'intuition, en 1816, de l'emploi successif par l'humanité de la pierre, du bronze et du fer, alors qu'il devait classer les antiquités nationales danoises. Il énonce sa théorie des trois périodes préhistoriques — l’âge de la pierre, l’âge du bronze et l’âge du fer —, en 1836 dans Ledetraad til Nordisk Oldkyndighed (Guide des antiquités nordiques).

Aujourd'hui, il est admis que cette période succède, en Europe et au Proche-Orient, à l'âge du bronze et précède l'entrée des civilisations concernées dans l'histoire. Certaines régions n'ont jamais connu d'âge du fer tout en connaissant très tôt certaines caractéristiques d'un développement social et/ou technique important. C'est le cas par exemple des civilisations précolombiennes qui connurent une métallurgie de l'or et du cuivre jusqu'à la conquête espagnole. L'Afrique, au contraire, n'a pas connu d'âge du bronze, mais directement celui du fer[7] : la métallurgie du cuivre et du bronze (Ife, Benin...) y est très postérieure.

La notion d'âge du fer ne doit donc pas s'entendre comme une notion chronologique ou comme un stade d'évolution, mais simplement comme l'indice d'une technique qui influença durablement et en profondeur certaines sociétés, en particulier en Europe continentale.

Chronologie de l'âge du fer[modifier | modifier le code]

Proche-Orient, Moyen-Orient, Égypte, Balkans[modifier | modifier le code]

Le fer météorique y a été travaillé dès la fin du IVe millénaire av. J.-C. comme l'attestent des perles de fer de la période prédynastique égyptienne ou un poignard (quelques parcelles de rouille adhérant au manche) découvert en Mésopotamie à Tell Asmar. Mais les premiers fers obtenus par réduction de minerai dans un four remonteraient au IIIe millénaire av. J.-C. en Anatolie et en Afrique. Un des plus anciens objets en fer fondu connu date des environs de 2500 av. J.-C. et provient d'une tombe royale du Hatti dans le Nord de l'Anatolie[8]. Le Hatti pratiquait déjà un art du bronze très sophistiqué.

Des découvertes, à Egaro près de Termit au Niger[9] et à Ôbui, en République centrafricaine[10] laissent penser que le travail du fer a commencé en Afrique dès le iiie millénaire av. J.-C. ; ces découvertes sont cependant l'objet de controverses[11]. Pendant longtemps les archéologues ont estimé que les premiers à utiliser le fer furent les Hittites au IIe millénaire av. J.-C.. Puis on a considéré que la métallurgie du fer était née en Syrie du Nord et en Anatolie, sur les piémonts du Taurus dans une région susceptible de fournir du minerai et des forêts (pour le charbon nécessaire à la production du fer)[12]. Cependant les Hittites semblent avoir été les premiers à faire un grand usage du fer dans l'armement[13].

L'« Âge du fer » proprement dit commence bien plus tard, il marque la généralisation de la métallurgie du fer qui supplante la métallurgie du bronze pour l'armement et l'outillage. Au Proche-Orient et en Europe balkanique la transition vers l'age du fer est la plus ancienne au monde et se produit vers 1200-1000 av. J.-C..

Europe centrale et occidentale[modifier | modifier le code]

Chronologie de l'âge du fer en Europe centrale et occidentale[modifier | modifier le code]

Rasoir en bronze, Premier âge du fer, Acy-Romance.

L'âge du fer débute aux environs de 800 av. J.-C. et correspond globalement à l'apparition d'une nouvelle élite masculine inhumée sous Tumulus avec de grandes épées en fer[14]. Il a été subdivisé en deux périodes, nommées d'après deux sites :

Durant ce millénaire, et surtout les sept derniers siècles, des villes sont nées, des États se sont créés, des périodes de développement et de déclin se sont succédé. Les marchandises et les techniques circulaient dans toute l'Europe.

Les complexes techno-économiques en Europe[modifier | modifier le code]

Reconstitution d'un toit de chaume dans le Hampshire, technique datant de l'âge du fer.

À défaut de connaissances étendues sur les ensembles culturels et politiques de l'âge du fer, la culture matérielle des civilisations européennes de cette période permet de dessiner de grands ensembles géographiques à l'intérieur desquels le matériel des fouilles présente une remarquable homogénéité, tant en termes de technique qu'au niveau des décors.

Ces ensembles ou « complexes techno-économiques » persistent durant les deux âges du fer, « se dilatant et se contractant au gré des circonstances »[15],[16]:

(qualifié de « celtique » par Hérodote dès le Ve siècle av. J.-C.).

Asie[modifier | modifier le code]

C'est au cours du Ier millénaire av. J.-C. que le travail du fer apparaît, en Inde, en Chine, puis au Japon où les armes de fer ne deviennent courantes qu'au IIe siècle[7].

L’âge du fer en Mongolie ne commence qu’au IIIe siècle. Les objets de fer trouvés dans les tombes à dalles montrent que l’expansion de la ferronnerie s’est faite progressivement vers le sud du lac Baïkal. Il s’ensuit l’émergence d’une aristocratie de la steppe, même si certaines formes collectives de l’exercice du pouvoir subsistent parallèlement, comme l’assemblée des chefs de clan.

Amérique[modifier | modifier le code]

Les Amérindiens n'ont jamais développé de métallurgie du fer, bien que ceux-ci aient pratiqué la métallurgie d'autres métaux plus de 1 000 ans avant l'arrivée des Espagnols, notamment en Amérique du Sud et en Amérique Centrale. En revanche les Inuits du Groenland ont commencé à exploiter le fer météorique et le fer tellurique vers l'an 1000, en le martelant à froid pour fabriquer de petits objets comme des pointes de flèche[17].

Afrique[modifier | modifier le code]

L'utilisation de fer météorique est attestée en Égypte dès le IVe millénaire av. J.-C.[18],[19]. Les traces les plus anciennes de métallurgie du fer remontent, pour le continent africain, à la limite entre le IIe et le IIIe millénaire av. J.-C.[20],[21]. La généralisation du travail du fer s'étage de 500 av. J.-C. jusqu'à 500 ap. J.-C. environ[22],[23],[24],[25].

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Éd. Fourdrignier, « L'âge du fer : Halstatt - Le Marnien - La Tène », Bulletin de la Société préhistorique française, vol. 1, no 6,‎ , p. 207-215 (lire en ligne)
  2. « Âge du fer en Europe », sur universalis.fr
  3. Nathalie Richard, Inventer la préhistoire. Les débuts de l'archéologie en France, éd. Vuibert, 2008.
  4. C. J. Thomsen, Ledetraad til Nordisk Oldkyndighed (Guide des antiquités nordiques), 1836.
  5. B. G. Trigger (1990) p. 75.
  6. C. K. Maisels (1999) p. 11.
  7. a et b Michel Mourre, Dictionnaire encyclopédique d'histoire, éd. Bordas, p. 1757, ISBN 2-04-006513-X.
  8. Richard Cowen, The Age of Iron, Chapitre 5, Online version.
  9. François Paris, Alain Person, Gérard Quéchon et Jean-François Saliège, « Les débuts de la métallurgie au Niger septentrional », Journal des africanistes, vol. 62, no 2 « Mémoire de sable »,‎ , p. 55-68 (lire en ligne) « la région [...] d'Egaro, pourtant archéologiquement plus pauvre, deux poteries provenant de sites qui ont livré des objets en fer, (fig. 2) ont fourni des dates encore plus anciennes : 3645 ± 150 BP (Pa 661), soit : 2520-1675 av. J.-C, et même 4000 ± 110 BP (Pa 629), soit 2900-2300 av. J.-C. [...] En tout état de cause, il reste désormais établi que la métallurgie du fer existe dans cette région en plein deuxième millénaire av. J.-C. et dans un contexte culturel encore très néolithique. » p. 58
  10. Étienne Zangato, Les ateliers d'Ôboui : Premières communautés métallurgistes dans le nord-est du Centrafrique, Éditions Recherche sur les Civilisations (ERC),‎ (ISBN 9782865383160) « Les datations [des forges] montrent qu'elles ont fonctionné durant une période allant de 2343-2058 av. J.C. à 2312-1900 av. J.-C. »
  11. (en) Heather Pringle, « Seeking Africa's First Iron Men », Science, vol. 323, no 5911,‎ , p. 200-202 (DOI 10.1126/science.323.5911.200, lire en ligne [PDF])
  12. Jean-Claude Margueron et Luc Pfirsch, Le Proche-Orient et l'Égypte antique, éd. Hachette Supérieur, Paris, 2005.
  13. Si l'armée hittite utilisait surtout des armes de bronze, elle fut la première à employer le fer pour la guerre (Jacques Freu et Michel Mazoyer, L'apogée du nouvel Empire hittite, éd. L'Harmattan, Paris, 2008).
  14. Patrice Brun et Pascal Ruby, L'âge du Fer en France : premières villes, premiers états celtiques, Paris, La Découverte,‎
  15. Patrice Brun, Princes et princesses de la Celtique. Le premier âge du fer en Europe, 850-450 av. J.-C., éd. Errance, Arles, 1987.
  16. Marcel Otte (avec les contributions de Mireille David-Elbiali, Christiane Éluère, Jean-Pierre Mohen), La protohistoire, éd. De Boeck Université, Bruxelles, 2008 (1re édition 2002), p. 186, ISBN 978-2-8041-5923-8.
  17. Iron and steel in ancient times by Vagn Fabritius Buchwald - Det Kongelige Danske Videnskabernes Selskab 2005
  18. (en) Thilo Rehren, Tamás Belgya, Albert Jambon, György Káli, Zsolt Kasztovszky, Zoltán Kis, Imre Kovács, Boglárka Maróti, Marcos Martinón-Torres, Gianluca Miniaci, Vincent C. Pigott, Miljana Radivojević, László Rosta, László Szentmiklósi et Zoltán Szőkefalvi-Nagy, « 5,000 years old Egyptian iron beads made from hammered meteoritic iron », Journal of Archaeological Science, vol. 40, no 12,‎ , p. 4785–4792 (DOI 10.1016/j.jas.2013.06.002)
  19. Erwan Lecomte, « Des bijoux d’Égypte ancienne venus de l'espace ! », Sciences et Avenir,‎ (lire en ligne)
  20. Paris et al. 1992, p. 58.
  21. (en) Jane Humphris (éd.) et Thilo Rehren (éd.), The world of iron, Archetype publications,‎ (ISBN 9781904982975, présentation en ligne), p. 4
  22. Raymond Lanfranchi et Dominique Schwartz, Paysages quaternaires de l'Afrique centrale atlantique, IRD Éditions,‎ , 535 p. (lire en ligne) « L'âge du fer ancien est désormais attesté dès c. 235O B.P. [~ 400 av. J.-C.] dans les savanes du Moyen et du Haut-Ogooué et en forêt près d'Oyem au Gabon. Par la suite, autour de 2150 B.P. [~ 200 av. J.-C.] le fer est fondu un peu partout dans la région. » -- recension par Bernard-Olivier Clist (Université de Gand).
  23. (en) Patrick K. O'brien (general ed.), Philip's Atlas of World History, concise edition, Philip's,‎ , 3e éd. (ISBN 9780540088676), p. 23
  24. Marie-Claude Van Grunderbeek, Émile Roche et Hugues Doutrelepont, « L'Âge du Fer Ancien au Rwanda et au Burundi », Journal des africanistes, vol. 52, no 1,‎ , p. 5-58 (p. 17) (DOI 10.3406/jafr.1982.2122).
  25. Dominique Schwartz, Hubert de Foresta, Roger Dechamps et Raymond Lafranchi, « Découverte d'un premier site de l'âge du fer ancien (2110 B.P.) dans le Mayombe congolais. Implications paléobotaniques et pédologiques », C. R. Acad. Sci. Paris, série II, t. 310,‎ , p. 1293-12198 (p. 1295) (lire en ligne)

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • François Paris, Alain Person, Gérard Quéchon et Jean-François Saliège, « Les débuts de la métallurgie au Niger septentrional », Journal des africanistes, vol. 62, no 2 « Mémoire de sable »,‎ , p. 55-68 (lire en ligne)

Articles connexes[modifier | modifier le code]