Opuntia

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Opuntia est un des principaux genres de la famille des cactus avec près de 250 espèces[1].

Description[modifier | modifier le code]

Les espèces du genre Opuntia poussent avec des articles plats en forme de raquettes appelés cladodes. Ces plantes portent de grandes et fortes épines assurant un rôle défensif, mais aussi des petites épines minces comme des cheveux appelées glochides. Ces petites épines barbées se détachent facilement et s'attachent dans la peau en l'irritant. Elles recouvrent aussi les fruits.

Les Opuntia sont parfois appelés «cactus raquettes» en raison de la forme de leurs cladodes. Ou encore dans leurs régions d'origine nopal ou nopales.

Certaines espèces d'Opuntia et notamment Opuntia ficus-indica donnent des fruits comestibles appelés figues de Barbarie.

Répartition géographique[modifier | modifier le code]

On trouve les Opuntias du nord au sud du continent américain, sous presque tous les climats.

On trouve Opuntia fragilis en Colombie Britannique à 56° 17’ de latitude N et 120° 39’ de longitude[2] et dans l'Alberta. À l'opposé, Opuntia darwinii est présent en Patagonie près du détroit de Magellan.
Opuntia elata croît dans la Pampa et le Chaco au sud du Brésil, en Uruguay, Paraguay et au nord de l'Argentine.

Étymologie[modifier | modifier le code]

Philip Miller a attribué le nom d'Opuntia à une plante précédemment appelée «figuier d'Inde» par référence à la ville grecque ancienne d'Oponte, capitale de la Locride. Par coïncidence, le nom de cette ville pourrait venir d'opos, le suc du figuier.

Taxonomie[modifier | modifier le code]

Genres séparés d'Opuntia[modifier | modifier le code]

Espèces introduites en France[modifier | modifier le code]

Espèces subspontanées en France[modifier | modifier le code]

Autres espèces[modifier | modifier le code]

Synonymes[modifier | modifier le code]

  • Airampoa Alberto Vojtech Fric
  • Cactodendron Bigelow
  • Cactus Lem.
  • Chaffeyopuntia Alberto Vojtech Fric & Ernst Schelle
  • Clavarioidia Kreuz.
  • Ficindica St.-Lag.
  • Nopalea Salm-Dyck
  • Parviopuntia Soulaire & Marn.-Lap.)
  • Phyllarthus Neck. ex M.Gómez
  • Pseudotephrocactus Alberto Vojtech Fric
  • Salmiopuntia Alberto Vojtech Fric
  • Subulatopuntia Alberto Vojtech Fric & Ernst Schelle
  • Tunas Joël Lunell
  • Weberiopuntia Alberto Vojtech Fric

C'est Charles Darwin qui le premier a noté les capacités thigmotactiles des anthères. Cela veut dire que quand elles sont touchées par un insecte, elles se courbent pour déposer leur pollen.

Les genres Lophophora et Obregonia ont les mêmes capacités.

Utilisations[modifier | modifier le code]

Alimentation[modifier | modifier le code]

Figues de Barbarie en vente sur le marché de Zacatecas, Mexique
Article détaillé : Figue de Barbarie.

Les fruits, figues de Barbarie, doivent être soigneusement pelés avant d'être consommés à cause de leurs glochides irritants.
On a maintenant obtenu par croisement des espèces dépourvues de glochides.

Les figues de Barbarie sont aussi utilisées pour fabriquer des bonbons, de la confiture et des boissons. Sous le nom de ficurinnia, ils sont un composant de la cuisine sicilienne[3].

Opuntia littoralis a été introduit en Europe et se développe sur les rivages de la Méditerranée. Notamment au Portugal sous le nom de tabaibo, en Espagne sous les noms de chumbo ou higo chumbo (= "figue chumbo"), en Grèce sous les noms de frangosyka (= "figues françaises") or pavlosyka (= "figues de Paul"), à Chypre sous le nom de baboutsosyka (= "figues chaussons"), à Malte pour fabriquer la liqueur Bajtra.
Sur l'île de Sainte-Hélène, les opuntias sont cultivés sous le nom de tungi et utilisés pour fabriquer une liqueur appelée Bajtra[4].

Les jeunes tiges, appelées nopals, sont souvent comestibles et utilisées dans la cuisine mexicaine.

Médecine[modifier | modifier le code]

La plupart des espèces d'Opuntias contiennent de nombreux alcaloïdes, et notamment 3-méthoxytyramine, candicine, hordénine, N-méthyltyramine, tyramine...

Les tiges de certains "Opuntias" sont réputées traiter les maux d'estomac, la diarrhée et seraient efficaces contre les diabètes de type II.

Le jus d'Opuntia est parfois ajouté à la liqueur hallucinogène Ayahuasca.

Colorant naturel[modifier | modifier le code]

Élevage traditionnel, dans des nids zapotèques, de la cochenille sur O. ficus-indica, à Oaxaca.

Dactylopius coccus est un insecte originaire des régions tropicales et subtropicales d'Amérique du Sud et du Mexique. C'est un parasite des Opuntia dont il consomme la sève. Il produit de l'acide carminique qui repousse les autres insectes. L'écrasement des insectes ou des œufs permet de récupérer cet acide carminique et de fabriquer un colorant naturel d'un rouge intense, le carmin de couleur cramoisie. Il est utilisé comme colorant alimentaire E120 et pour les produits cosmétiques.
C'était autrefois après l'argent le second produit d'exportation en valeur d'Amérique Centrale et du Sud[5].
Cette matière était cotée dans les bourses de Londres et Amsterdam. Après avoir décliné, cette culture se maintient en raison du caractère naturel du colorant.

Histoire[modifier | modifier le code]

On trouve les opuntias sur les dessins de l'ancienne civilisation aztèque tels que le codex Mendoza au XIVe siècle.

À la suite d'une prophétie inspirée par le dieu Huitzilopochtli, une partie du peuple nomade à cette époque, entraînée par des prêtres transportant des effigies sacrées, partit à la recherche d'un lieu où ils verraient un aigle perché sur un cactus dévorant un serpent.
Lorsqu'une telle rencontre eut lieu, ils fondèrent leur capitale Tenochtitlan (l'ancien nom de Mexico) dont le nom signifie "lieu du cactus sacré".

En 1822, le général Iturbide attribua l'emblème de la cité aux armoiries du pays, le Mexique : un aigle perché sur un nopal (nom local d'Opuntia), dévorant un serpent.

Écologie[modifier | modifier le code]

Les opuntias peuvent se développer et s'étendre sur de grandes surfaces, les rendant impropres à la culture, notamment quand ils sont introduits dans de nouvelles régions où ils n'ont pas de prédateurs. Ce sont donc des hémérochores facilement problématiques.

Cela a été le cas lors d'une introduction au XIXe siècle en Australie pour constituer des haies naturelles et développer l'élevage des cochenilles. Mais elle est devenue envahissante et comme elle n'est pas comestible par les herbivores, elle a rendu 40000 km² de terres agricoles improductives.

Le papillon Cactoblastis cactorum d'Amérique du Sud, dont les chenilles mangent les opuntias, a été introduite en 1925 et a permis de contrôler les opuntias. Cette démarche est parfois citée comme exemple de maîtrise écologique d'une espèce[6].

Les fruits de l'opuntia sont consommés par des oiseaux qui assurent ainsi la dissémination des graines.

Images[modifier | modifier le code]

Mode de culture[modifier | modifier le code]

La culture de la plupart des espèces d'opuntias est très facile, à partir du moment où elles disposent d'un emplacement ensoleillé et d'un sol bien drainé.
Elles ont même tendance à devenir envahissantes et nécessitent des rempotages fréquents (tous les deux ans) en éliminant une partie des racines et des cladodes.

Pour fleurir, une période de repos hivernal (au moins un mois à moins de 15°C et pas d'arrosage) est indispensable.

Certaines espèces supportent très bien les climats froids à condition d'être protégées des pluies hivernales : Opuntia fragilis, Opuntia humifusa, Opuntia polyacantha, Opuntia macrorhiza, et Opuntia phaeacantha en particulier.

Les opuntia se bouturent très facilement en sectionnant un segment dont il faut laisser sécher le cal avant de le mettre en terre. La bouture peut d'ailleurs supporter quelques mois sans terre, ni eau.

Références[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

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