Sirenia (mammifère)

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Les Siréniens (Sirenia) sont un ordre de mammifères placentaires marins. Ils comprennent actuellement :

Ce sont de paisibles animaux aquatiques herbivores, qui broutent les plantes qui poussent dans l'eau, et que l'on trouve essentiellement dans les zones tropicales et dans l'hémisphère sud.

Description[modifier | modifier le code]

Sans pattes postérieures, ils possèdent une nageoire caudale horizontale à l'extrémité postérieure de leur corps.

Les siréniens, comme les cétacés, sont recouverts d'une épaisse couche de lard juste en dessous de leur cuir qui leur sert d'isolant. L'eau conduit en effet la chaleur 25 fois mieux que l'air à même température[1] et surtout a une capacité thermique volumique bien plus élevée, ce qui favorise le refroidissement des animaux à sang chaud. La graisse étant un excellent isolant, elle est présente chez la plupart des animaux marins à sang chaud.

Ils partagent bon nombre de caractéristiques anatomiques avec les éléphants.

Systématique[modifier | modifier le code]

Article détaillé : Histoire évolutive des siréniens.

L'ordre Sirenia est créé par Illiger en 1811, en référence aux sirènes des mythologies grecque et scandinave (il semble bien, cependant, que des navigateurs tels que Christophe Colomb aient inversement donné corps à la légende des sirènes à partir d'observations de lamantins). En 1997, McKenna et Bell proposent dans une classification cladistique le rang d'infra-ordre dans le sous-ordre Tethytheria McKenna, 1975 et l'ordre Uranotheria McKenna et Bell, 1997.

La famille de l'ordre des siréniens la plus représentée est celle des trichéchidés, qui comprend 3 espèces :

Certains auteurs considèrent que ces 2 sous-espèces sont en fait 2 espèces distinctes, ce qui porterait à 4 le nombre des espèces de lamantins.

On reconnaît facilement les membres de cette famille à leur nageoire caudale ronde. La disposition du squelette de leurs pattes avant, les coudes orientés vers l'avant, ne leur permet pas de les plier.

L'autre famille de siréniens est celle des dugongidés, qui n'a plus qu'un seul représentant, Dugong dugon. Celui-ci vit essentiellement dans l'océan Indien, près des côtes. Contrairement aux lamantins, ses pattes antérieures ont leurs coudes orientés vers l'arrière, ce qui lui permet de les plier et de pouvoir amener ainsi leur nourriture à leur bouche. On distingue également les dugongidés des lamantins à la forme de leur nageoire caudale : elle ressemble à celle des cétacés.

Une autre espèce de dugongidé fut exterminée par l'homme quelques années après sa découverte au XVIIIe siècle : Hydrodamalis gigas ou Rhytine de Steller, qui mesurait environ 7 mètres de long.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. (en) Sara J. Iverson, « Blubber », dans William Perrin (Ed.), Bernd Wûrsig (Ed.) et J. G. M. Thewissen (Ed.), Encyclopedia of Marine Mammals, Academic Press,‎ 2008 (ISBN 978-0-12-373553-9, OCLC 804704941), p. 115-120