Rick Mears

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Rick Mears à Monterey en 1991

Rick Mears, né le 3 décembre 1951 à Wichita dans le Kansas, aux États-Unis, est un ancien pilote automobile américain. Considéré comme l'un des plus grands pilotes américains de sa génération, il a remporté à quatre reprises les 500 Miles d'Indianapolis et trois fois le championnat CART.

Biographie[modifier | modifier le code]

Le casque de Rick Mears exposé au Honda Collection Hall de Motegi au Japon

Après avoir débuté sa carrière dans les épreuves off-road, Rick Mears est passé à la monoplace en 1976, dans le championnat USAC. À l'issue de deux saisons discrètes dans la petite équipe Art Sugai, il est repéré par l'écurie Penske Racing, l'une des plus puissantes du plateau. Dès sa première saison avec Penske, Mears confirme les espoirs placés en lui et remporte trois courses.

En 1979, sous l'impulsion de plusieurs équipes d'USAC, dont Penske, le championnat CART est créé. Immédiatement, Rick Mears s'y affirme comme l'homme à battre : il remporte le championnat et décroche sa première victoire aux prestigieuses 500 Miles d'Indianapolis. Outre son habileté sur les ovales, il s'avère être redoutable sur les circuits routiers, ce qui suscite un certain intérêt de la part de la Formule 1. Mais un test en 1980 au volant d'une Brabham reste sans lendemain, l'écurie de Bernie Ecclestone attendant de lui qu'il amène un complément budgétaire. Après avoir subi en 1980 la loi de la Chaparral à effet de sol, Mears reprend sa domination sur le CART lors des saisons 1981 et 1982. En 1982, il passe proche d'un deuxième succès à Indianapolis, battu à la photo-finish par Gordon Johncock. En 1983, Mears connaît une saison en demi teinte, mais revient au plus haut niveau en 1984. Il ajoute un deuxième succès à Indianapolis à son palmarès mais un accident en fin de saison dans une épreuve au Canada lui occasionne de sévères blessures aux jambes. à près de 33 ans, cet accident marque la fin de ses années dorées.

De 1985 à 1987, avec seulement deux succès en CART, Mears perd son statut de pilote dominant. Mais l'introduction par Penske à partir de 1988 d'un nouveau châssis fait maison lui permet de redevenir un candidat régulier à la victoire. En 1988, il remporte un troisième succès à Indianapolis, et en 1989, il termine le championnat sur les talons d'Emerson Fittipaldi. En 1991, à l'issue d'un duel fameux avec Michael Andretti, il remporte l'Indy 500 pour la quatrième fois, un exploit que seuls A.J. Foyt et Al Unser avaient réalisé avant lui. À l'issue de la saison 1992, marquée par son seul abandon à Indianapolis sur faute de pilotage, il décide de mettre un terme à sa carrière.

Toujours présent dans le milieu du sport automobile, Mears officie en tant que conseiller au sein de l'écurie Penske pour laquelle il a piloté pendant 15 saisons.

Divers[modifier | modifier le code]

Rick Mears est le frère cadet de Roger Mears, pilote d'off-road et auteur d'une modeste carrière en monoplace. Casey Mears (fils de Roger et neveu de Rick) a lui aussi brièvement piloté en monoplace avant de réorienter sa carrière vers la NASCAR.

Palmarès[modifier | modifier le code]