Alunissage

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« That's one small step for a man... », 21 juillet 1969, alunissage de Neil Armstrong.

L’alunissage, ou de façon plus correcte étymologiquement atterrissage sur la Lune (voir #Vocabulaire), est l'arrivée sans dommage d'un engin spatial habité ou inhabité à la surface de la Lune ou d'un satellite naturel d'une planète. Le mot « alunissage » est parfois (quoique cela reste rare) employé pour un atterrissage sur un autre satellite naturel. Il a été l'un des buts de l'humanité dès que celle-ci a compris que la Lune était le corps céleste le plus proche de la Terre. L'un des exemples les plus flagrants étant le fameux roman de Jules Verne, De la Terre à la Lune, écrit en 1865, ou plus récemment les albums de Hergé, Objectif Lune (1953) et On a marché sur la Lune (1954).

Depuis le premier alunissage réussi par l'Union soviétique, en 1966, grâce à la sonde Luna 9, le terme a été employé pour les dix-huit engins spatiaux qui se sont posés sur la Lune jusqu'en 1976. Neuf de ces missions ramenèrent sur Terre des échantillons de roche et de sol lunaire.

Le premier alunissage d'un homme sur notre satellite naturel est celui de la mission américaine Apollo 11 commandée par Neil Armstrong, accompagné de Buzz Aldrin. Armstrong posa le module lunaire Eagle sur la surface de la lune à 2 h 56 UTC (3 h 56, heure française), le 21 juillet 1969. Un total de douze hommes alunirent lors des différentes missions du programme Apollo.

Vocabulaire[modifier | modifier le code]

Le mot « alunissage » est un néologisme reconnu signifiant « se poser sur la surface de la Lune ». Ce terme est construit par extrapolation d'une étymologie erronée du terme « atterrir », compris comme « se poser sur la planète Terre » alors qu’il signifie en réalité « se poser sur la terre ferme, sur le sol », par opposition à « amerrir » qui signifie « se poser sur la mer, à la surface de l'eau ». En comparaison, la langue anglaise utilise le terme « landing », du mot « land » qui signifie « terre » en tant que sol, et non pas « *Earthing » qui viendrait du mot Earth utilisé pour la planète Terre. L’utilisation de ce néologisme spécifique à la Lune n'a d'ailleurs pas donné lieu à la création d'autres termes spécifiques aux autres astres sur lesquels de sondes spatiales se sont posées, tels que « amarsissage » sur Mars (quoique donné, parfois ironiquement, lors de l'arrivée de Curiosity sur la planète rouge) ou « avénussissage » sur Vénus.

Les termes « alunir » et « alunissage » ne sont pas acceptés par l’Académie française et par l’Académie des sciences[1],[2], pour lesquelles il est préférable d’employer les termes « atterrir » et « atterrissage ». De même, le répertoire terminologique publié au journal officiel français le 22 septembre 2000 précise la définition d’« atterrissage » ; « Action de poser un engin aérospatial sur le sol d’un astre. »[3]. Le dictionnaire de spatiologie rédigé par le CNES et le CILF indique que le terme alunissage est à proscrire[4].

Contexte[modifier | modifier le code]

Contexte scientifique[modifier | modifier le code]

Le premier problème d'un alunissage est la vélocité élevée nécessaire à un vaisseau spatial balistique pour échapper à la gravité terrestre. Le seul moyen développé à ce jour pour obtenir ce résultat sont les fusées, qui fournissent une importante poussée au départ et laissent leur charge continuer sur son inertie ensuite ; c'est uniquement pour cette raison qu'une vitesse de libération est nécessaire. Contrairement aux autres véhicules aériens tels que les aérostats ou les avions à réaction, une fusée peut prolonger son accélération dans la haute atmosphère et dans le vide spatial, hors de l'atmosphère terrestre, ce qui est nécessaire pour atteindre cette vitesse.

Dès qu'on a laissé la Terre derrière soi, l'alunissage requiert un vaisseau spatial capable d'atteindre une vitesse permettant d'annuler ou de dépasser la gravité lunaire afin de freiner sa descente vers la Lune. Dans le cas d'un trajet Terre-Lune cette vitesse est de 2 400 m/s, soit 8 640 km/h. Elle est en général obtenue grâce à une rétrofusée. Si l'on ne peut ralentir et contrôler la vitesse de descente du véhicule spatial vers la lune, celui-ci n'alunira pas, mais s'écrasera à sa surface. Nombre des premières tentatives d'alunissages russes et américaines se soldèrent par l'écrasement de la sonde spatiale. Certains objets furent aussi délibérément précipités sur la surface lunaire, comme lors du programme Apollo : les troisièmes étages des fusées Saturn V furent délibérément projetés sur la Lune pour enregistrer leurs impacts grâce aux sismographes mis en place à la surface de la Lune par les missions précédentes. Ces écrasements permirent de définir plus précisément la structure interne de la Lune.

Liste des alunissages[modifier | modifier le code]

  1. , Drapeau de l’URSS Union soviétique : l'impacteur Luna 2 s'écrase sur la Lune
  2. , Drapeau des États-Unis États-Unis : l'impacteur Ranger 4 s'écrase sur la Lune
  3. , Drapeau des États-Unis États-Unis : l'impacteur Ranger 6 s'écrase sur la Lune
  4. , Drapeau des États-Unis États-Unis : l'impacteur Ranger 7 parvient à transmettre des photos avant de s'écraser sur la Lune
  5. , Drapeau des États-Unis États-Unis : l'impacteur Ranger 8 parvient à transmettre des photos avant de s'écraser sur la Lune
  6. , Drapeau des États-Unis États-Unis : l'impacteur Ranger 9 parvient à transmettre des photos avant de s'écraser sur la Lune
  7. , Drapeau de l’URSS Union soviétique : Luna 9 premier engin à se poser "en douceur" et à transmettre des photos une fois au sol
  8. , Drapeau des États-Unis États-Unis : Surveyor 1
  9. , Drapeau des États-Unis États-Unis : Surveyor 2
  10. , Drapeau de l’URSS Union soviétique : Luna 13 répète l'alunissage de Luna 9
  11. , Drapeau des États-Unis États-Unis : Surveyor 3
  12. , Drapeau des États-Unis États-Unis : Apollo 11, premier alunissage d'un homme (Neil Armstrong puis Buzz Aldrin)
  13. , Drapeau de l’URSS Union soviétique : Luna 15 s'écrase sur Mare Crisium quelques heures après l'alunissage de Neil Armstrong
  14. , Drapeau des États-Unis États-Unis : Apollo 12 deuxième vol habité à alunir (Charles Conrad, Alan Bean)
  15. , Drapeau de l’URSS Union soviétique : Luna 16 première mission russe à parvenir à alunir et à retourner sur Terre avec des échantillons du sol lunaire
  16. , Drapeau des États-Unis États-Unis : Apollo 14 troisième vol habité à alunir (Alan Shepard et Edgar Mitchell)
  17. , Drapeau des États-Unis États-Unis : Apollo 15 quatrième vol habité à alunir (David R. Scott et James B. Irwin)
  18. , Drapeau des États-Unis États-Unis : Apollo 16 cinquième vol habité à alunir (John W. Young et Charles M. Duke Jr)
  19. , Drapeau des États-Unis États-Unis Apollo 17 sixième et dernier vol habité à alunir (Eugene Cerdan et Harrison Schmitt)
  20. , Drapeau de l’URSS Union soviétique : Luna 24 dernière mission russe sur la Lune, avec retour réussi d'échantillons lunaires sur Terre
  21. , Drapeau de l'Inde Inde : l'impacteur Moon Impact Probe, élément de la sonde indienne Chandrayaan-1 s’est posé sur la Lune
  22. , Drapeau de la République populaire de Chine Chine : le rover d'exploration Yutu, élément de la sonde chinoise Chang'e 3 s'est posé sur la Lune.

Les procédures d'alunissage[modifier | modifier le code]

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Le vocabulaire de l’Astronautique de Louis Guibert p. 262 1962.
  2. Définition du mot « alunir », Centre national de ressources textuelles et lexicales (CNRTL)
  3. Répertoire terminologique français, édition 2000 - Site du Ministère de la Culture et de la Communication.
  4. Dictionnaire de Spatiologie du CNES et CILF 2001 p. 22.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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