Le Monde perdu (Arthur Conan Doyle)

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Le Monde perdu
Image illustrative de l'article Le Monde perdu (Arthur Conan Doyle)
Aperçu du mont Roraima,
haut plateau d'Amérique du Sud ayant inspiré Arthur Conan Doyle.

Auteur Arthur Conan Doyle
Genre Roman d'aventures et de fantastique
Version originale
Langue Anglais britannique
Titre La Ceinture empoisonnée
Pays d'origine Drapeau : Royaume-Uni Royaume-Uni
Date de parution 1912
Version française
Traducteur Louis Labat
Éditeur Hachette
Date de parution 1931
Lieu de parution Paris
Chronologie
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Le Monde perdu (The Lost World) est un roman d'aventures et de fantastique de Sir Arthur Conan Doyle paru en 1912. C'est le premier volet de la série des aventures du Professeur Challenger qui comprend cinq romans.

Récit d'une expédition sur un haut-plateau peuplé de créatures préhistoriques, Le Monde perdu reflète l'engouement populaire pour les dinosaures durant les premières années du XXe siècle. Adapté de nombreuses fois au cinéma et à la télévision, le roman a eu une grande influence sur des œuvres comme Jurassic Park et King Kong.

Résumé[modifier | modifier le code]

Reconstitution des ossements d'un Iguanodon.

Londres, 1912. Edward Malone, du Daily Gazette, est envoyé par son rédacteur-en-chef interviewer le terrible professeur George Challenger, dont la réputation est entachée par de nombreux scandales suite à des bagarres avec des journalistes. Malone se fait passer pour un jeune étudiant pour mieux berner le professeur, mais il est rapidement démasqué : les deux hommes en viennent aux mains. Le journaliste refuse pourtant de porter plainte, ce qui amène le professeur à lui révéler sa découverte concernant l'existence de dinosaures encore vivants en Amérique du Sud d'après le carnet d'un certain Maple White, un explorateur ayant vu des choses formidables sur un haut-plateau coupé du monde moderne.

Challenger met sur pied une expédition pour rapporter des preuves à la communauté scientifique sceptique. Malone accepte de se joindre à lui pour couvrir l'évènement, mais aussi pour obtenir la main de sa fiancée Gladys en se distinguant par un acte héroïque. Lord John Roxton, chasseur émérite, ainsi que le professeur Summerlee, confrère et rival de Challenger, sont également de la partie. Après une longue traversée en cargo, puis en pirogue, les quatre explorateurs et leurs guides indigènes s'enfoncent au-delà du bassin de l'Amazone.

« Qu’y a-t-il par là ? (...) La forêt, les marais, la jungle impénétrable : qu’est-ce qu’ils peuvent bien abriter ? Et vers le sud, où jamais aucun homme blanc ne s’est aventuré ? De chaque côté, le mystère se dresse. Quoi d’impossible dans un pays où l’on ne connaît que l’étroite bordure des fleuves ? (...) »

« Demain donc, nous disparaissons dans l’inconnu. Je confie ce récit à un canoë qui va descendre la rivière. Peut-être porteront-ils mes derniers mots à ceux qui s’intéressent à notre destin (...) »

L'expédition atteint finalement un gigantesque tepuy et entreprennent d'y pénétrer grâce à un arbre abattu en travers d'un profond ravin. Mais Gomez, l'un des porteurs, tient à mener une vengeance personnelle contre Lord Roxton qui a tué son frère des années auparavant. L'Indien condamne les quatre hommes à errer sur le plateau en détruisant leur pont de fortune. Décidant d'explorer ce « Monde perdu » isolé du monde extérieur par des falaises abruptes, Challenger, Malone, Summerlee et Roxton sont bientôt confrontés à la faune sauvage du plateau composée de créatures préhistoriques comme des Allosaurus, Iguanodons, Plésiosaures et autres Megaloceros.

Au cours d'une dangereuse escapade nocturne, Malone constate que des lumières scintillent dans le lointain, preuves que le plateau est habité par des hommes. Mais à son retour au camp, il apprend que Challenger et Summerlee se sont fait enlever par une tribu de créatures hideuses. Roxton et Malone se joignent à des indigènes et arrivent juste à temps pour empêcher l'exécution des deux professeurs par les « hommes-singes », et aident les Indiens à prendre le contrôle du plateau grâce à leurs armes à feu. Les quatre hommes découvrent finalement une caverne qui mène à l'extérieur et fuient le « Monde perdu ».

Dès leur retour à Londres, les explorateurs présentent leur rapport à la communauté scientifique ainsi qu'un bébé ptérodactyle que Challenger a ramené vivant. Mais l'animal s'échappe du bâtiment et disparaît dans le ciel de l'Angleterre...Peu après, Roxton partage avec ses compagnons des diamants découverts sur le plateau : Challenger ouvre un musée privé, Summerlee se retire pour classer des fossiles, et le chasseur repart en expédition.

Malone, quant à lui, apprend que sa bien-aimée Gladys s'est mariée avec un autre homme depuis son départ. Dépité mais grandi par son aventure éprouvante, le jeune homme décide de se joindre au voyage de Roxton...

Genèse, thèmes et contexte historique[modifier | modifier le code]

En 1909, Sir Arthur Conan Doyle, devient membre de l’association Congo Reform Association (CRA) et dénonce les abus de la colonisation européenne au Congo belge. Au même moment, de nombreux squelettes de dinosaures sont mis au jour dans les colonies d'Afrique occidentale et orientale allemande par des paléontologues du IIe Reich.

Conan Doyle se passionne par les récits de son ami, le lieutenant-colonel Percy Fawcett, un explorateur qui a participé à des expéditions pour cartographier des endroits reculés de l'Amérique du Sud comme la Serra Ricardo Franco[1], un plateau rocheux cerné de falaises abruptes : « (...) On retrouve dans ces contrées sauvages des animaux et insectes inconnus ici et qui intéresseraient bon nombre de naturalistes et même des Indiens blancs. Des rumeurs font état de pygmées, de mines perdues et de ruines anciennes. Rien n'a été exploré de ce pays au-delà de quelques centaines de verges ceinturant les cours d'eau ». Le lieutenant-colonel Fawcett affirme avoir vu un animal qu'il croit apparenté au Diplodocus dans le Parc national Madidi[2],[3].

Fawcett écrit dans ses mémoires (publiées à titre posthume) : « Les monstres de l'aube de l'existence de l'Homme pourraient encore se déplacer sur ces hauteurs, emprisonnés et protégés par des falaises infranchissables. C'est ce que pensait Conan Doyle lorsque plus tard à Londres, je lui ai parlé de ces collines et montré des photographies. Il mentionna une idée pour un roman se déroulant en Amérique du Sud, et m'a demandé des informations (…)»[4] Le père de Sherlock Holmes s'inspire également des voyages de l'explorateur Robert Hermann Schomburgk sur le mont Roraima, un tepuy culminant à 2 810 mètres d'altitude[5] et à l'accès difficile. C'est un des lieux les plus anciens de la planète.

The Lost World est publié pour la première fois sous la forme d'un feuilleton dans The Strand Magazine, de avril à novembre 1912, avec des illustrations de Harry Rountree.

Impérialisme[modifier | modifier le code]

Portrait de Sir Arthur Conan Doyle réalisé par Sidney Paget, 1897

Dans son roman écrit en 1911 (entre l'époque édouardienne et l'époque victorienne), Arthur Conan Doyle déplore amèrement le conformisme d'une société qui refuse de financer de nouvelles expéditions zoologiques, prétextant que « les grands espaces vierges sur la carte du monde s’effacent de jour en jour », et qu'il n’y a plus « de place nulle part pour le romanesque »[6]. Plusieurs facteurs vont entrer en jeu pour prouver que « l'âge de romanesque n'était pas révolue » et qu'il y a « un terrain sur lequel pouvaient se rencontrer les plus extravagantes imaginations du romancier et les découvertes du chercheur en quête de vérité scientifique »[7]. Le roman de Conan Doyle aura un tel succès que de nombreuses expéditions vont sillonner l'Amérique du Sud pour rechercher un hypothétique « Monde Perdu ».

Pur produit de son temps, The Lost World présente un cas évident de loi du plus fort avec des occidentaux dépeints comme étant les plus aptes à survivre en terre étrangère grâce à leurs armes. Lord Roxton est un grand chasseur britannique vénéré par les tribus de l'Amazone. Edward Malone déclare même qu'il pourrait essayer de devenir un surhomme nietzschéen pour impressionner la femme qu'il aime. Zambo est décrit comme étant un « négro », un « Hercules noir, aussi disposé qu'un cheval, à peu près aussi intelligent »; les traitres qui condamnent les explorateurs à errer sur le plateau sont « Gomez et Manuel, deux mulâtres (…) basanés, barbus et féroces, actifs et nerveux comme des panthères » (l'un d'eux est le frère d'un trafiquant d'esclaves); les indigènes, quant à eux, sont des « serviteurs » terrorisés par les superstitions[8], [9]...

...Curieusement, les « hommes-singes » (le fameux chaînon manquant) sont décrits comme étant des créatures civilisées, avec un « chef » ressemblant à une version simiesque du Professeur Challenger; comme si Conan Doyle voulait renverser les valeurs. La bataille finale est un génocide qui voit leur extermination par les armes. « l'Homme est l'être suprême et l'Homme-Bête doit savoir rester à sa place »[10].

Évolution[modifier | modifier le code]

Les descriptions de certains dinosaures suivent les connaissances de l'époque et peuvent paraître aujourd'hui fantaisistes. Allosaurus est tantôt décrit comme un « horrible crapaud, se mouvant par bonds » (ou « à la façon des kangourous ») avec une peau « couverte de verrues et de pustules »; tantôt comme « ayant la taille d'un cheval »...Alors que ce prédateur atteignait en moyenne 8 mètres de long[11].

Si le plateau a été coupé du monde par un phénomène volcanique comme le croit le Professeur Challenger, il devrait pouvoir abriter des espèces de la même période et représentatifs du pays. Or des espèces comme Allosaurus ou Megalosaurus n'ont jamais vécues en Amérique du Sud, et encore moins à la même époque que Phorusrhacos. On peut également se demander comment le lac central (« Lac Gladys ») peut abriter et nourrir des espèces comme Plesiosaurus ou Ichthyosaurus puisqu'il est en altitude et coupé des affluents du fleuve Amazone.

Sir Arthur Conan Doyle a surtout utilisé dans son roman des animaux préhistoriques populaires de son temps, sans se soucier de savoir s'ils étaient natifs du continent Sud-Américain.

Le Professeur challenger, l'anti-Sherlock Holmes[modifier | modifier le code]

Le professeur Challenger est différent des héros habituels d'Arthur Conan Doyle. C'est « l'anti-Sherlock Holmes » par excellence. Vaniteux, grossier, colérique et dangereux, cet explorateur a consacré sa vie à la science sous toutes ses formes. Arthur Conan Doyle se trouve rapidement une passion pour ce personnage exubérant au point de se déguiser lui-même en professeur Challenger pour une série de photographies. Il ira même, ainsi grimé, jusqu'à rendre une visite à son beau-frère qui ne le reconnaitra pas tout de suite sous la fausse barbe [12].

L'auteur a été influencé par l'un de ses anciens professeurs de l'université d'Edinburgh connu pour son sale caractère et sa voix tonitruante[13].

Un jeune héros en quête d’héroïsmes[modifier | modifier le code]

Le roman se concentre sur le personnage d'Edward Malone, jeune journaliste irlandais de 23 ans, qui cherche à prouver sa valeur par un acte héroïque. Il espère ainsi conquérir le cœur de sa bien-aimée. Il se dit téméraire mais impressionnable et imaginatif. Son aventure dans Le Monde perdu, où il affrontera diverses épreuves en compagnie de figures paternelles (Challenger, Roxton, Summerlee), le conduira de l'enfance à l'âge adulte. Il en reviendra profondément changé. Ce n'est plus un garçon qui revient d’Amérique du Sud mais un homme accompli[14].

Le rôle des femmes[modifier | modifier le code]

Le Monde Perdu contient seulement deux personnages féminins, qui ne participent pas à l'expédition du Professeur Challenger.

La première est Gladys Hungerton, une jeune femme issue de la haute société londonienne. Elle est égoïste, ne cherche qu'à « épouser un homme célèbre » et se décrit elle-même comme étant « une folle avec les fantaisies d'une jeune fille ». Pour lui prouver qu'il peut être lui aussi un homme héroïque et gagner son amour, Edward Malone se lance à corps perdu dans l'expédition de Challenger en Amérique du Sud. Il ira même jusqu'à baptiser le lac du Monde Perdu en son nom (le lac Gladys). Mais le journaliste apprend lors de son retour que la jeune femme ne l'a pas attendu et qu'elle est devenu l'épouse d'un autre prétendant.

Le second personnage féminin est l'épouse du Professeur Challenger, Jessie, décrite comme étant une « petite femme » nerveuse. Elle est très affectée par le scandale généré par les découvertes de son mari.

Le roman est à replacer dans le contexte des mœurs de l'époque, où la femme devait rester dans son rôle d'épouse et attendre le retour de son mari (il y a plusieurs références aux épouse de grand explorateurs comme Henry Morton Stanley et Richard Burton). Le plus souvent, les adaptations du roman rajoutent une ou plusieurs femmes à l'expédition, et ce dès 1925 avec le personnage de Paula White.

Chapitres[modifier | modifier le code]

Illustration de
  1. Tout autour de nous, des héroïsmes (There Are Heroisms All Round Us)
  2. Essayer votre chance avec le professeur Challenger (Try Your Luck with Professor Challenger)
  3. Un personnage parfaitement impossible (He is a Perfectly Impossible Person)
  4. La plus formidable chose du monde (It's Just the very Biggest Thing in the World)
  5. Au fait ! (Question!)
  6. J'étais le fléau du Seigneur (I was the Flail of the Lord)
  7. Demain, nous disparaîtrons dans l'inconnu (Tomorrow we Disappear into the Unknown)
  8. Aux frontières du nouveau monde (The Outlying Pickets of the New World)
  9. Qui aurait pu prévoir (Who could have Foreseen it?)
  10. Au pays des merveilles (The most Wonderful Things have Happened)
  11. Pour une fois je fus le héros ! (For once I was the Hero)
  12. C'était épouvantable dans la forêt ! (It was Dreadful in the Forest)
  13. Une scène que je n'oublierai jamais (A Sight which I shall Never Forget)
  14. Les vraies conquêtes (Those Were the Real Conquests)
  15. Nos yeux ont vu de grandes merveilles (Our Eyes have seen Great Wonders)
  16. En cortège ! En cortège ! (A Procession! A Procession!)

Personnages[modifier | modifier le code]

  • Professeur George Edward Challenger, dit G.E.C. - Brillant scientifique, mais orgueilleux et colérique.
  • Edward "Ned" Malone - Journaliste de 23 ans qui va suivre Challenger pour couvrir le reportage du siècle et prouver sa bravoure à sa bien-aimée, Gladys.
  • Professeur Summerlee - Scientifique rival de Challenger. Esprit caustique à l'humour acide.
  • Lord John Roxton - Aventurier et chasseur renommé. Il est chargé de veiller sur l'équipe du professeur Challenger et de leur fournir ressources et nourriture.
  • McArdle - Le rédacteur en chef du Daily Gazette où travaille Malone.
  • Gladys Hungerton - La jeune fille dont Ned Malone est amoureux. C'est elle qui le pousse à partir en lui disant qu'elle aime les hommes d'action. C'est le seul personnage féminin du roman.
  • Manuel - Guide indien engagé par Challenger.
  • Gomez - Guide indien et frère d'un marchand d'esclaves jadis tué par Roxton.
  • Zambo - Guide noir sud-américain, le favori de l'équipe de Challenger : c'est le seul lien avec l'extérieur depuis le plateau.
  • Maple White - Premier explorateur du monde perdu. C'est lui qui en révèle l'existence, via une carte et des dessins d'animaux retrouvés dans ses affaires.

Bestiaire[modifier | modifier le code]

Squelette de Megaloceros giganteus.
  1. Allosaurus
  2. Iguanodon
  3. Stegosaurus
  4. Rhamphorhynchus
  5. Plésiosaurus
  6. Dimorphodon
  7. Megaloceros
  8. Ichtyosaure
  9. Phorusrhacos
  10. Toxodon
  11. Un serpent géant
  12. Un mammifère non identifié phosphorescent
  13. Des tiques géantes
  14. De grandes mites
  15. Des Hommes-singes

La plupart des adaptations ne reprennent pas le bestiaire du roman : L'Allosaurus est souvent remplacé par un Tyrannosaurus rex, l'Iguanodon en Brontosaurus.

Adaptations[modifier | modifier le code]

Radio[modifier | modifier le code]

Cinéma[modifier | modifier le code]

  • En 1925 par Harry O. Hoyt : Le Monde perdu. Les dinosaures ont été animés image par image par Willis O'Brien. Ce n'est plus un ptérodactyle que l’expédition ramène à Londres mais un énorme Brontosaure. Selon les rumeurs, le film muet en noir et blanc fut projeté en exclusivité à Conan Doyle lui-même, au cours d'un dîner à New-York en 1922.
  • En 1960 par Irwin Allen : Le Monde perdu. Crocodiles et iguanes affublés de collerettes en plastique se battent dans des décors miniatures. Claude Rains joue le rôle du professeur Challenger.

Télévision[modifier | modifier le code]

Bande dessinée[modifier | modifier le code]

Hommages et inspirations[modifier | modifier le code]

Les aventures du professeur Challenger[modifier | modifier le code]

(Du même auteur)

Références[modifier | modifier le code]

  1. « The Huanchaca Plateau »
  2. « Colonel Percy Harrison Fawcett »
  3. Le monstre de Madidi est un cryptide souvent décrit comme apparenté aux sauropodes.
  4. Exploration Fawcett, Brian Fawcett (1953)
  5. (en) « Monte Roraima, Venezuela », Peakbagger (consulté le 12 avril 2012)
  6. Chapter II
  7. Chapter XVI
  8. Racism and genocide in Sir Arthur Conan Doyle's The Lost World
  9. The Lost World' by Sir Arthur Conan Doyle (H2G2)
  10. Chapitre XIV
  11. Chapitres IX, XII, XV.
  12. Photographie de A.Conan Doyle déguisé en professeur Challenger
  13. Teller of Tales: The Life of Arthur Conan Doyle, Daniel Stashower
  14. Studies in Philology (...) - Cambridge Scholars Publishing, 2014
  15. Audio Drama: The Lost World
  16. https://store.latw.org/plays/the-lost-world/ The Lost World (L.A. Theatre Works)
  17. http://www.bbc.co.uk/programmes/b00zl943 A Bridge to the Unknown (The Lost World, BBC)
  18. Aventures dans le monde perdu de Sir Conan Doyle
  19. (en) « Le Monde Perdu, de Christophe Bec »

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Articles connexes[modifier | modifier le code]

Lien externe[modifier | modifier le code]