Ichthyosauria

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L'ordre des Ichthyosauria (du grec ιχθύς signifiant « poisson » et σαύρος signifiant « lézard ») regroupe des vertébrés tétrapodes de la classe des reptiles.

Description[modifier | modifier le code]

Les ichtyosaures sont des vertébrés diapsides marins, parfois de très grande taille, qui ressemblent aux dauphins actuels. Comme eux, ils devaient venir respirer l'air atmosphérique à la surface des eaux.

Le plus grand d'entre eux a été découvert en Colombie britannique au Canada et décrit en 2004 sous le nom de Shonisaurus sikanniensis par Elisabeth Nicholls et Makoto Manabe[1], puis renommé Shastasaurus sikanniensis en 2011[2], avant de retrouver son nom d'origine en 2013[3]. Il a été extrait de la formation de Pardonet qui est datée du Trias supérieur, (Norien moyen), soit il y a environ 220 Ma (millions d'années). Il est considéré comme un des plus grands reptiles marins de tous les temps avec une longueur d'environ 21 mètres[1].

En 2018, Dean R. Lomax et ses collègues décrivent un os isolé, un surangulaire gauche de la mandibule d'un ichthyosaure, découvert dans le Rhétien de la côte anglaise du Somerset à Lilstock (en). D'après les proportions de la partie postérieure de cet os qui mesure 24 centimètres de haut contre 19 centimètres pour le spécimen canadien de Shonisaurus sikanniensis, ils estiment que l'animal, un ichthyosaure non identifiable, aurait pu mesurer entre 20 et 26 mètres[4].

Les ichthyosaures ont vécu pendant une grande partie de l'ère Mésozoïque, et sont apparus il y a 250 millions d'années, légèrement avant les dinosaures (230 Ma), ils étaient particulièrement abondants pendant la période Jurassique et ont disparu il y a 90 Ma, soit 25 Ma avant l'extinction massive de la majorité des dinosaures, peut-être à cause de la concurrence d'autres lignées prédatrices marines telles celles des pliosaures et des mosasaures qui les auraient remplacés au Crétacé.

Au début du Trias, les ichtyosaures ont évolué à partir d'une lignée diapside lépidosauromorphe terrestre, encore non identifiée, qui est retournée à l'eau. C'est une évolution similaire aux cétacés et un exemple type d'évolution convergente.

Ils appartiennent à l'ordre des ichthyosauriens ou ichthyoptérygiens (« nageoires de poissons », une désignation introduite par Richard Owen en 1840). C'est Mary Anning (1799-1847), âgée alors de douze ans, qui découvre le premier squelette d'ichtyosaure retrouvé complet, sur la côte anglaise de Lyme Regis[5].

Fossile d'un ichtyosaure : Stenopterygius crassicostatus, découvert dans le Toarcien (Jurassique inférieur) du sud de l'Allemagne et exposé au Musée de Wiesbaden en Allemagne.

Les ichtyosaures mesuraient entre un et dix mètres de longueur en moyenne. Ils étaient piscivores et vivipares, des fœtus fossiles ayant été trouvés encore dans le ventre de leur mère, ainsi que des restes de bélemnites (calmars) et ammonites. Ils se propulsaient dans l'eau relativement rapidement (jusqu'à 40 km/h) grâce à leurs puissantes nageoires. Comme les dauphins bien plus tard, leur morphologie leur permettait de se déplacer par bonds successifs à la surface de l'eau.

Liste des familles[modifier | modifier le code]

Temnodontosaurus acutirostris, de Holzmaden Allemagne

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. a et b (en) Elizabeth L. Nicholls et Makoto Manabe, « Giant Ichthyosaurs of the Triassic—A New Species of Shonisaurus from the Pardonet Formation (Norian: Late Triassic) of British Columbia », Journal of Vertebrate Paleontology, vol. 24, no 4,‎ , p. 838–849 (ISSN 0272-4634, DOI 10.1671/0272-4634(2004)024[0838:GIOTTN]2.0.CO;2)
  2. (en) P. Martin Sander, Xiaohong Chen, Long Cheng et Xiaofeng Wang, « Short-Snouted Toothless Ichthyosaur from China Suggests Late Triassic Diversification of Suction Feeding Ichthyosaurs », PLoS ONE, vol. 6, no 5,‎ , e19480 (PMID 21625429, PMCID 3100301, DOI 10.1371/journal.pone.0019480)
  3. (en) C. Ji, D. Y. Jiang, R. Motani, W. C. Hao, Z. Y. Sun et T. Cai, « A new juvenile specimen of Guanlingsaurus (Ichthyosauria, Shastasauridae) from the Upper Triassic of southwestern China », Journal of Vertebrate Paleontology, vol. 33, no 2,‎ , p. 340 (DOI 10.1080/02724634.2013.723082)
  4. (en) D.R. Lomax et al. A giant Late Triassic ichthyosaur from the UK and a reinterpretation of the Aust Cliff ‘dinosaurian’ bones. PLoS ONE 13 (4): e0194742; doi: 10.1371/journal.pone.0194742
  5. Dr Douglas Palmer, Encyclopedia of Dinosaurs & prehistoric animals, éd Marshall/Könemann, Londres, 1999, (ISBN 3-8290-6573-6)
  6. Jean Chaline, Didier Marchand, Les merveilles de l'Évolution, Editions Universitaires de Dijon, , p. 131.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Articles connexes[modifier | modifier le code]

Références taxonomiques[modifier | modifier le code]