Bockscar

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Bockscar
Nose art du Bockscar : les quatre silhouettes noires en haut à gauche représentent quatre missions de bombardement et la rouge représente le bombardement atomique de Nagasaki.
Nose art du Bockscar : les quatre silhouettes noires en haut à gauche représentent quatre missions de bombardement et la rouge représente le bombardement atomique de Nagasaki.

Constructeur Drapeau : États-Unis Glenn L. Martin Company à Omaha, Nebraska
Rôle B-29-36-MO Superfortress
Statut Préservé au National Museum of the United States Air Force à Dayton, Ohio
Mise en service
Date de retrait

Le Bockscar, parfois appelé Bock's Car, est un Boeing B-29 Superfortress des United States Army Air Forces qui largue la bombe nucléaire Fat Man sur la ville japonaise de Nagasaki, pendant la Seconde Guerre mondiale, dans le cadre de la deuxième et dernière attaque nucléaire de l'histoire. Le Bockscar est l'un de 15 B-29 Silverplate utilisé par le 509th Composite Group. Il est construit à l'usine de Glenn L. Martin à Bellevue, dans le Nebraska, où se trouve aujourd'hui l'Offutt Air Force Base ; il est livré aux USAAF le . Au mois d'avril, il est assigné au 393d Bombardment Squadron du 509th Composite Group de la base aérienne Wendover, dans l'Utah.

Le Bockscar est utilisé dans 13 missions d'entraînement, depuis la base de Tinian, et trois missions de combat au cours desquelles il largue des bombes sur des sites industriels du Japon. Le , le Bockscar, piloté par le major Charles Sweeney, commandant du 393d Bombardment Squadron, largue la bombe nucléaire Fat Man d'une puissance de 21 kilotonnes sur la ville de Nagasaki. La ville est détruite à environ 44 %, 35 000 personnes sont tuées et 60 000 sont blessées.

Après la guerre, le Bockscar retourne aux États-Unis en . En , il est donné au National Museum of the United States Air Force, situé sur la base de Wright-Patterson dans l'Ohio. Cet appareil vole vers le musée le et ses marquages d'origine sont restaurés, dont le nose art, qui a été ajouté après la mission. Le Bockscar est aujourd'hui en exposition permanente au National Museum of the United States Air Force à Dayton, dans l'Ohio, à côté d'une réplique de la bombe Fat Man.

Historique[modifier | modifier le code]

Le Bockscar, le B-29-36-MO serial 44-27297, est l'un des 15 B-29 Silverplate utilisés par le 393d Bombardment Squadron du 509th Composite Group. L'appareil est construit à l'usine Glenn L. Martin à Bellevue, dans le Nebraska où se trouve aujourd'hui l'Offutt Air Force Base, en tant qu'avion Block 35. C'est l'un des dix B-29 modifiés en Silverplate et redésigné « Block 36 »[1].

Pour la mise aux normes Silverplate, le B-29 subit de nombreuses modifications afin d'emporter des bombes nucléaires. Les portes des soutes à bombes et la cloison située entre ces deux soutes sont enlevées afin de créer une soute unique, de 10 m de long. Le retrait des tourelles et du blindage permet de réduire la masse de l'avion. Ces B-29 reçoivent des moteurs perfectionnés, des R-3350-41. Les appareils Silverplate sont alors plus performants que les versions standards[2].

Le Bockscar est livré aux United States Army Air Forces le 19 mars 1945 et assigné au capitaine Frederick Bock et l'équipage C-13. Il est envoyé à la base aérienne Wendover, dans l'Utah, au mois d'avril[1]. Le nom choisi pour l'avion, qui est peint après la mission, est un jeu de mots avec le nom du commandant de l'équipage[3]. L'appareil quitte Wendover le 11 juin 1945 pour rejoindre Tinian où il arrive le 16 juin. Il reçoit initialement le numéro Victor (code d'identification d'unité) 7. Le 1er août, il reçoit le triangle « N » du 444th Bombardment Group comme marquage sur la dérive. Son code Victor devient le 77 afin d'éviter les erreurs d'identification avec un autre appareil du même groupe[4].

Le Bockscar est utilisé dans 13 missions d'entraînement depuis la base de Tinian, ainsi que trois missions de combat au cours desquelles il largue des bombes sur des cibles industrielles du Japon. Au cours de ces missions, l'équipage de Frederick Bock bombarde Niihama et Musashino tandis que le premier lieutenant Charles Albury et son équipage C-15 bombardent Koromo[5].

Bombardement de Nagasaki[modifier | modifier le code]

Mission et équipage[modifier | modifier le code]

Le , le Bockscar est piloté par l'équipage d'un autre B-29, The Great Artiste. Le pilote est le major Charles Sweeney, commandant du 393d Bombardment Squadron, et le copilote est le lieutenant Charles Donald Albury qui est normalement commandant de l'équipage C-15[6]. The Great Artiste doit servir de poste d'observation et d'instrumentation pour cette deuxième mission. Un autre B-29, le Big Stink, est piloté par le major James Hopkins, officier des opérations au sol, et doit permettre de photographier l'explosion. La mission a pour cible principale la ville de Kokura, où se trouve un arsenal. La cible secondaire est Nagasaki, qui accueille deux grandes usines d'armements Mitsubishi[7].

Le Bockscar est piloté par Sweeney et l'équipage C-15 au cours de trois répétitions de largage en vol de maquettes de la bombe Fat Man ; ces essais ont lieu dans les huit jours précédant la mission, la troisième et dernière ayant lieu la veille. The Great Artiste, qui est habituellement l'appareil de l'équipage de Sweeney, est initialement choisi pour larguer la seconde bombe. Il se voit finalement doté d'instruments d'observation pour la mission d'Hiroshima. Le transfert de l'instrumentation du Great Artiste vers le Bockscar aurait été complexe et aurait demandé beaucoup de temps. Le seconde mission de bombardement atomique est déplacée du 11 août au 9 août en raison des conditions météorologiques défavorables annoncées et les &quipages du Great Artiste et du Bockscar sont intervertit. Par conséquent, la bombe est larguée par le Bockscar, utilisé dans cette mission par l'équipage C-15 du Great Artiste.

Kokura et Nagasaki[modifier | modifier le code]

Le matin du 9 août 1945, lors de l'inspection pré-vol de Bockscar, l'ingénieur de vol informe Sweeney qu'une pompe de transfert de carburant est en panne et que 2 400 litres (640 gallons) de carburant d'un des réservoirs de réserve ne pourront pas être utilisés. De plus, ce carburant doit alors être transporté jusqu'au Japon ainsi qu'au retour, augmentant la consommation de carburant. Le remplacement de la pompe prendrait des heures ; transférer Fat Man dans un autre avion prendrait autant de temps et serait dangereux, la bombe étant en état de marche. Le commandant de groupe, le colonel Paul Tibbets et Sweeney décident donc de continuer la mission avec Bockscar.

Le champignon atomique vu depuis un B-29.

À 3 h 49, le Bockscar décolle de Tinian en direction du Japon. Deux autres B-29 doivent accompagner le Bockscar : The Great Artiste piloté par Frederick Bock et The Big Stink piloté par le lieutenant-colonel Hopkins ; ils décollent dans les minutes qui suivent. Toutefois, un problème de parachute retarde le décollage du Big Stink. Chacun des trois appareils doit voler jusqu'au point de rendez-vous, initialement défini au-dessus de l'île d'Iwo Jima, puis changé pour l'île de Yakushima à cause d'une mauvaise météo. Ils doivent croiser à une altitude de 5200 m (17000 ft) au lieu des 2700 m (9000 ft) habituels, ce qui augmente la consommation de carburant. Le Bockscar débute son ascension à l'altitude de bombardement de 9100 m (30000 ft) une demi-heure avant d'arriver au point de rendez-vous. Avant la mission, Tibbets prévient Sweeney de ne pas rester plus de 15 minutes au point de rendez-vous. Une fois arrivé, le Bockscar est rejoint par The Great Artiste, puis les appareils tournent en rond en attendant The Big Stink. Pendant qu'ils tournent au-dessus de Yakushima, les avion de reconnaissance météorologique Enola Gay et Laggin' Dragon transmettent leurs données : à Nagasaki et Kokura, les conditions sont favorables pour un bombardement à vue.

Le troisième avion n'apparaissant pas, les pilotes décident de se diriger vers Kokura. Arrivé au-dessus de la ville vers 10 h 20, l'équipage de Bockscar doit affronter un nouveau problème : la couverture nuageuse à 70 % empêche le bombardement. Après trois survols de Kokura, l'escadre se dirige vers Nagasaki, la seconde cible, pour procéder à un bombardement à vue des principales usines de la ville. Ce contretemps, combiné à l’impossibilité d’utiliser le carburant de réserve, oblige de commandant de Bockscar à réduire la puissance de ses moteurs pour économiser le carburant disponible. Les deux avions arrivent au-dessus de Nagasaki vers 10 h 56. Quelques minutes plus tard, Kermit Beahan déclenche le largage de la bombe. Fat Man quitte les soutes de Bockscar et explose à 550 mètres d'altitude au-dessus de la ville.

Trois ondes de choc atteignent les deux avions. The Great Artiste continue sa mission scientifique autour de Nagasaki pendant que Bockscar se dirige vers le sud. Le retour vers Tinian ne se fait pas sans encombre. Sans carburant de réserve, Bockscar risque de devoir se poser en mer. Sweeney décide d'atterrir à Okinawa. C'est quasiment en planant que le bombardier arrive sur la piste, un moteur s'était déjà arrêté en vol. Une vingtaine de minutes plus tard, The Great Artiste atterrit à son tour, il est accompagné de The Big Stink qui s'était dirigé en solo vers Nagasaki pour prendre des photos.

Atterrissage et débriefing[modifier | modifier le code]

Les trois avions font le plein de carburant et retournent à Tinian où ils arrivent le 9 août à 23 h 30. On sait maintenant que les dizaines de minutes supplémentaires passées à attendre The Big Stink permirent à Kokura d'éviter le bombardement à la suite d'une dégradation soudaine des conditions météorologiques.

Équipage[modifier | modifier le code]

Crew C-15. front row: Dehart, Kuharek, Buckley, Gallagher, Spizer; back row: Olivi, Beahan, Sweeney, Van Pelt, Albury

Treize hommes composaient l'équipage de Bockscar durant le raid sur Nagasaki :

  • Major Charles Sweeney (pilote), décédé le 16 juillet 2004.
  • 1er lieutenant Charles « Don » Albury (copilote), décédé le 23 mai 2009.
  • 2d lieutenant Fred Olivi (copilote), décédé le 8 avril 2004.
  • Sergent Kermit Beahan (bombardier), décédé le 9 mars 1989.
  • Caporal Abe Spitzer (opérateur radio).
  • Sergent Ray Gallagher (mitrailleur, assistant ingénieur de vol).
  • Sergent Edward Buckley (opérateur radar).
  • Sergent Albert Dehart (mitrailleur arrière).
  • Sergent-chef John Kuharek (ingénieur de vol), décédé le 24 avril 2001.
  • Capitaine James Van Pelt (navigateur).
  • Commandant Frederick L. Ashworth (armement bombe), décédé le 3 décembre 2005.
  • Lieutenant Philip Barnes (assistant bombe).
  • Lieutenant Jacob Beser (contre-mesures), il fut le seul homme à naviguer sur les deux B-29 utilisés pour larguer les bombes atomiques, décédé le 16 juin 1992.

Après-guerre[modifier | modifier le code]

Panneau d'instruments et de contrôle des moteurs du Bockscar.

Après la guerre, le Bockscar retourne aux États-Unis en et est utilisé sur le Roswell Army Air Field, au Nouveau-Mexique, toujours avec le 509th. Il est symboliquement assigné au détachement spécial de l'opération Crossroads, mais aucune source n'indique qu'il ait été utilisé pour ces tests. En , il est transféré à la 4105th Army Air Force Unit et entreposé au Davis-Monthan Army Air Field, en Arizona.

À Davis-Monthan, il est placé en exposition comme l'avion qui a bombardé Nagasaki mais avec les marquages du Great Artiste. En septembre 1946, il devient la propriété du musée de l'Air Force (Air Force Museum), aujourd'hui appelé National Museum of the United States Air Force, sur la base de Wright-Patterson, dans l'Ohio. L'appareil rejoint le musée par la voie des airs le 26 septembre 1961 ; il est restauré avec ses couleurs d'origine. Le Bockscar est depuis en exposition permanente au musée, dans la galerie de la puissance aérienne, avec une réplique de la bombe Fat Man ; il y est décrit comme « l'avion qui a mis fin à la Seconde Guerre mondiale » (« The aircraft that ended WWII »).

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. a et b Campbell 2005, p. 172–173
  2. Campbell 2005, p. 8–15
  3. Campbell 2005, p. 222
  4. Campbell 2005, p. 19
  5. Campbell 2005, p. 113, 139, 142
  6. (en) « Charles Donald Albury dies at 88; copilot on the Nagasaki bomb plane », Los Angeles Times,‎ (ISSN 0458-3035, lire en ligne)
  7. Sweeney et Antonucci 1997, p. 193–195

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Articles connexes[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • (en) Richard H. Campbell, The Silverplate Bombers: A History and Registry of the Enola Gay and Other B-29's Configured to Carry Atomic Bombs, Jefferson, North Carolina, McFarland & Company, Inc., (ISBN 978-0-7864-2139-8). Document utilisé pour la rédaction de l’article
  • (en) Wesley Craven et James Cate, The Pacific: Matterhorn to Nagasaki, Chicago, The University of Chicago Press, coll. « The Army Air Forces in World War II. Volume V », (OCLC 256469807, lire en ligne), p. 703–758.
  • (en) Leslie Groves, Now it Can be Told: The Story of the Manhattan Project, New York, Harper & Row, (ISBN 978-0-306-70738-4, OCLC 537684).
  • (en) Lillian Hoddeson, Paul W. Henriksen, Roger A. Meade et Catherine L. Westfall, Critical Assembly: A Technical History of Los Alamos During the Oppenheimer Years, 1943–1945, New York, Cambridge University Press, (ISBN 0-521-44132-3, OCLC 26764320).
  • (en) Charles Sweeney, James A. Antonucci et Marion K. Antonucci, War's End: an Eyewitness Account of America's Last Atomic Mission, New York, Avon Books, (ISBN 978-0-380-97349-1). Document utilisé pour la rédaction de l’article
  • (en) Dennis D. Wainstock, The Decision to Drop the Atomic Bomb, Praeger Publishing, (ISBN 978-0-275-95475-8).

Liens externes[modifier | modifier le code]