Avant le présent

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L'expression « avant le présent » (en anglais, Before Present : BP) est utilisée en archéologie pour désigner les âges exprimés en nombre d'années comptées vers le passé à partir de l'année 1950 du calendrier grégorien. Cette date a été fixée arbitrairement comme année de référence et correspond aux premiers essais de datation par le carbone 14. Cette date est également légèrement postérieure aux premiers essais nucléaires qui ont perturbé la répartition d'isotopes utilisés en radiochronologie.

La mention « avant le présent » ou « BP » s'applique généralement aux dates obtenues par des méthodes de datation absolue, comme les dates carbone 14[1] mais aussi aux dates obtenues par d'autres méthodes (thermoluminescence, uranium-thorium, etc.) pour des périodes plus anciennes (Paléolithique inférieur et moyen).

Pour les périodes très anciennes, voire pour les périodes géologiques antérieures à l'apparition de l'homme, la mention BP est généralement sous-entendue : en effet, la différence de 1950 ans entre un âge BP et un âge avant J.-C. n'est pas significative par rapport aux marges d'erreurs obtenues pour les périodes en question.

Pour les périodes récentes de la Préhistoire (Épipaléolithique, Mésolithique, Néolithique) et pour les périodes historiques, il est possible de corriger les imprécisions des dates obtenues par la méthode du carbone 14, de les « calibrer ».

Actuel[modifier | modifier le code]

En géologie, l'Actuel désigne la référence à l'époque contemporaine. Ce repère est mobile dans le temps, mais sur plusieurs millions d'années, l'incertitude n'est pas gênante.

Calibrations[modifier | modifier le code]

Les résultats bruts des datations par la méthode du carbone 14 sont exprimés en années BP. Ces résultats ne tiennent pas compte des fluctuations du taux de radiocarbone dans l'atmosphère au cours du temps. La prise en considération des résultats obtenus par d'autres méthodes telles que la dendrochronologie a permis d'établir des courbes de calibration permettant de corriger les résultats bruts et de les transformer en dates calendaires, exprimées alors généralement en nombre d'années av. J.-C. (cal BC), plus rarement en « années BP calibrées » (cal BP).

La correction n'est pas linéaire : il ne suffit pas de retrancher 1950 années pour passer d'un âge BP à un âge av. J.-C. Il existe différents logiciels accessibles sur Internet pour réaliser les calculs de calibration[2],[3]. À titre d'exemple, un résultat brut de 16500 ± 300 ans BP correspond d'après online-calpal à un âge compris à 68 % de probabilités dans l'intervalle 19348 - 20201 cal BP, soit 17825 ± 426 ans cal BC.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. La datation par le carbone 14 s'applique à partir d'environ - 50 / - 35 000 ans BP, soit de la fin du Paléolithique moyen à aujourd'hui.
  2. oxcal
  3. calpal

Articles connexes[modifier | modifier le code]