Siècle

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Un siècle est une période de cent années. Le mot vient du latin saeculum, qui signifiait « race », « génération ». Il a ensuite indiqué la durée d'une génération humaine et faisait 33 ans 4 mois. Très rapidement, le siècle a signifié une durée de 100 ans.

Dix siècles forment un millénaire. Le Ve siècle av. J.-C. s'étend de -500 à -401.

Le Ier siècle commence le lundi 1er janvier de l'an 1 car il n'existe pas d'an 0 dans le calendrier grégorien ni dans le calendrier julien. Le IIe siècle commence le 1er janvier 101 car 1 + 100 = 101 et ainsi de suite jusqu'au XXIe siècle qui commence le 1er janvier 2001 (2001 = 1 + 20 × 100).

C'est une erreur fréquente que de faire commencer le siècle avec un an d'avance (voir le lien externe ci-dessous). Quand Victor Hugo est né, le 26 février 1802, à 22h30, le XIXe siècle en était au début de sa deuxième année. Le poète s'est donc trompé en écrivant dans Les Feuilles d'automne que « Ce siècle avait deux ans ! » au moment de sa naissance[1] (il n'avait qu'un an, 56 jours et 22 heures 30 minutes).

En français, les numéros des siècles se notent habituellement en chiffres romains et petites majuscules.

Début et fin d'un siècle[modifier | modifier le code]

S'il est facile de déterminer le début d'un siècle après J.-C. (nous sommes au début du XXIe siècle), l'erreur courante est d'appliquer ce même schéma pour les siècles avant l'an 1.

Or c'est l'inverse puisque la flèche du temps ne va que dans un sens. Ainsi, le VIe siècle av. J.-C. correspond à une période commençant le 1er janvier -600 et finissant le 31 décembre -501, inclus.

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Notes et références[modifier | modifier le code]