Victoria (cratère)

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Victoria

Photographie de Victoria prise par le Mars Reconnaissance Orbiter en octobre 2006.
Photographie de Victoria prise par le Mars Reconnaissance Orbiter en octobre 2006.

Géographie & Géologie
Coordonnées 2° 03′ S 5° 30′ O / -2.05, -5.52° 03′ S 5° 30′ O / -2.05, -5.5
Massif Meridiani Planum
Diamètre 750 m
Profondeur ~70 m
Éponyme Victoria (Seychelles)
Localisation sur Mars

Victoria[1] est un cratère d'impact situé sur Mars, à 2.05°S et 5.50°W dans Meridiani Planum. Il a été visité de 2006 à 2008 par le rover Opportunity, du programme Mars Exploration Rover; engin ayant atterri en janvier 2004 et toujours actif en juillet 2013.

Large de 750 mètres, soit environ huit fois la taille du cratère Endurance, précédemment exploré, son contour découpé, où alternent les "caps" et les "baies", constitue le paysage le plus spectaculaire jamais photographié à la surface de Mars.

Vues satellitaires[modifier | modifier le code]

Le cratère a été photographié en détail par la caméra très haute résolution HiRise de la sonde américaine MRO, capable de déceler les traces des roues du rover. Une des images les plus spectaculaires du cratère a été prise le 18 juillet 2009[2],[3].

Exploration[modifier | modifier le code]

Autour du cratère (1)[modifier | modifier le code]

L'étude du cratère ne faisait absolument pas partie des objectifs d'Opportunity, lequel, selon ses concepteurs, ne devait pas pouvoir fonctionner plus de 90 sols[4] sur la surface martienne. Or, près de dix ans après son arrivée (juillet 2013), il est toujours en activité !
Le 26 septembre 2006, au 951e sol de son voyage (soit près de trois ans après s'être posé sur le sol martien), il atteint le cratère Victoria, qui est situé à 8 km au Sud de son point d'atterrissage.
Y ayant accédé par Duck Bay, il entreprend une exploration de son périmètre par le nord. Pendant neuf mois, il envoie aux géologues du monde entier les images étonnantes des différents "caps" visités : le Cap vert[5], le Cap Sainte Marie[6], le Cabo Anonimo[7], le Cap Désir[8], le Cap de Bonne Espérance[9], la Vallée Sans-péril [10], le Cabo Corrientes[11], le Cap Saint Vincent[12] (photo ci-dessous).
Outre les analyses géologiques, le rover a pour mission de repérer l'endroit le plus plus propice pour pénétrer à l'intérieur du cratère. Or aucune des baies qu'il visite ne lui apparaît moins pentue et/ou moins sablonneuse que celle qu'il a découvert le jour de son arrivée près de Victoria.

Panorama du cratère, avec le cap Saint-Vincent à gauche de l'image.

Dans le cratère[modifier | modifier le code]

En juin 2007, Opportunity rebrousse chemin et revient à son point d'arrivée, Duck Bay, car l'endroit, incliné à 17%, constitue la pente la moins risquée pour entreprendre une descente dans Victoria.
Au terme d'une longue série de tests dont l'objectif est de prévoir les risques d'enlisement et d'y remédier, le rover pénètre dans le cratère le 14 septembre (sol 1293) pour une étude détaillée de ses parois[13]. L'objectif est de réaliser le profil minéralogique et chimique des strates constituant les parois et de comparer les résultats obtenus avec ceux obtenus dans Endurance. Le rover réalise donc l'étude stratigraphique des couches affleurantes ("Steno", "Smith" et "Lyell") et étudie à distance les roches "Jin" et Gilbert A". Il tente de se rapprocher de Cape Verde mais, pour des raisons de sécurité, conserve une distance de 5 mètres. De même, il essaie d'atteindre une zone baptisée "Nevada" sans pouvoir s'en approcher à moins de 2 mètres. Les résultats scientifiques ne sont pas extraordinaires car, comme le signale Olivier Poch[14], "Au final, les analyses chimiques des roches auscultées par les instruments d’Opportunity dans Victoria donnent des résultats proches de celles effectuées dans le cratère Endurance, à savoir une concentration en chlore qui augmente avec la profondeur et la détection de magnésium et de sulfates de calcium. La composition chimique, et donc l’histoire du sous-sol de Meridiani Planum semble donc être relativement homogène".
Opportunity ne s'aventure pas plus loin dans Victoria pour une autre raison : le sol devient de plus en plus meuble au fur et à mesure qu'il se rapproche du centre du cratère, il risque donc de s'enliser à tout moment. C'est pourquoi la décision de le faire sortir de Victoria est prise. Le 28 août 2008 (sol 1634), il s'extrait finalement du cratère[15], n'y ayant - en un an - parcouru que 252 mètres (ce qui constitue la plus lente progression de tout son séjour sur la planète) et n'étant entré qu'à environ 20 mètres du rebord Ouest [16].

Autour du cratère (2)[modifier | modifier le code]

Après être sorti du cratère, Opportunity ne reste plus qu'une dizaine de jours dans ses parages. Longeant les abords du Sud-Est (Cabo Frio[17], Cap Pilhar[18], Cape Victory[19], Cap Agulhas...), il s'en éloigne définitivement le 8 octobre (sol 1679)[20],[21], pour poursuivre son chemin vers le grand cratère Endeavour, situé à 12 km de là et qu'il atteindra trois ans plus tard, le 11 août 2011.

Trajet d'Opportunity sur Meridiani Planum

Principaux cratères visités par Opportunity[modifier | modifier le code]

Victoria est de loin le cratère le plus grand visité par Opportunity avant qu'il ne parvienne, en 2011, aux abords du cratère Endeavour. Voici la liste des plus importants :

- diamètre : 22m
- date : 24 janvier - mars 2004 (sols 1-57)
- site d'atterrissage d'Opportunity

- diamètre : 130m
- date : 30 avril - 13 décembre 2004 (sols 95-315)
- le premier des trois cratères d'envergure visité par Opportunity

- diamètre : env. 30m ?
- date : janvier 2005 (sol 361)
- situé juste au sud du cratère Endurance

- diamètre : 200m
- date : 8-13 mars 2005 (sols 399-404)
- situé juste au sud du cratère Argo

- diamètre : 320-350m
- date : octobre 2005 - mars 2006 (sols 550-750)
- situé aux 2/3 du trajet Endurance-Victoria

- diamètre : 35m
- date : juin 2006 (sols 901-904)
- situé à la limite des ejecta de Victoria

- diamètre : 35m
- date : 4-17 septembre 2006 (sols 929-943)
- situé dans la zone des ejecta de Victoria

  • Victoria

- diamètre : 750m
- date : 26 septembre 2006 - 8 octobre 2008 (sols 951-1679)
- le deuxième des trois cratères d'envergure visité par Opportunity (le plus important en taille)

- diamètre : 85m
- date : 15 décembre 2010 - 25 mars 2011 (sols 2452-2542)
- le troisième des trois cratères d'envergure visité par Opportunity (le plus petit en taille)

Références[modifier | modifier le code]

  1. Officieusement nommé d'après le Victoria l'un des cinq navires de Fernand de Magellan, le premier navire à faire le tour de la Terre et officiellement d'après la ville de Victoria aux Seychelles.
  2. Image du cratère Victoria en 2009
  3. MRO espionne le cratère martien Victoria
  4. Sol : terme utilisé par les astronomes pour désigner la durée du jour solaire sur la planète Mars.
  5. Coupe : Escarpement Cape Verde, Cratère Victoria
  6. Coupe : Cap Sainte Marie
  7. Coupe : Cabo Anonimo
  8. Coupe : Cap Désir
  9. Coupe : Cap de Bonne Espérance
  10. Vue : Vallée Sans-péril
  11. Coupe : Cabo Corrientes
  12. Coupe : Cap Saint Vincent
  13. Vue : Stratifications dans Victoria
  14. Opportunity : fin de l'exploration du cratère Victoria !
  15. Les traces du rover à sa sortie du cratère
  16. Reconstitution des déplacements d'Opportunity dans Duck Bay
  17. Vue : Cabo Frio
  18. Vue : Cap Pilhar
  19. Coupe : Cape Victory
  20. Dernière image du cratère Victoria par Opportunity
  21. L'ensemble de sa visite du cratère Victoria