Opossum

Un article de Wikipédia, l'encyclopédie libre.
Aller à : navigation, rechercher
Opossum
Nom commun ou
nom vernaculaire ambigu :
L'expression « Opossum » s'applique en français à plusieurs taxons distincts. Page d'aide sur l'homonymie
Opossum gris (Monodelphis domestica) et ses deux petits
Opossum gris (Monodelphis domestica)
et ses deux petits
Taxons concernés

Dans l'ordre des Didelphimorphia
Dans les genres :

Dans l'ordre des Diprotodontia voir texte.

Opossum est un nom vernaculaire ambigu donné en français à certains petits marsupiaux. Les opossums, ou sarigues, sont à l'origine des petits carnivores présents sur le continent américain et classés dans l'ordre des Didelphimorphia, principalement dans la famille des Didelphidés, et dont le plus connu est l'opossum de Virginie. Par extension, les francophones nomment parfois improprement opossum, ou à l'anglaise « possum », d'autres petits marsupiaux herbivores présents en Océanie et classés dans l'ordre des Diprotodontia, principalement des Phalangeriformes, à la suite d'erreurs d'identification ou de traductions erronées.

Nomenclature[modifier | modifier le code]

Possum ou opossum ?[modifier | modifier le code]

Pour les francophones[modifier | modifier le code]

Désignés historiquement par les francophones du nom de sarigues, en principe seuls les marsupiaux carnivores d'Amérique de la famille des Didelphidés sont appelés des opossums, à moins d'être baptisés localement de noms vernaculaires comme "pian" ou "manicou".
Cependant le terme « opossum » ou l'expression « opossum d'Australie[1] » sont aussi utilisés pour désigner, par analogie, certains marsupiaux d'Océanie.

En français l'usage du mot « possum » est inconnu des dictionnaires classiques[2]. C'est un anglicisme, une erreur de traduction du nom d'animaux appelés possum par les anglophones mais qui portent des noms différents en français : phalanger, couscous, cousou ou encore wyulda. Par exemple le Common Brushtail Possum des anglophones (Trichosurus vulpecula) est appelé généralement Phalanger-renard en français.
Le terme « possum » est cependant parfois adopté par certaines traductions de référence. Par exemple : Possum[3] (Petaurus breviceps), Possum rayé[4] (Dactylopsila trivirgata) ou encore Possum rayé des Iles Fergusson[4] (Dactylopsila tatei), etc.

Pour les anglophones[modifier | modifier le code]

Vers 1770, les premiers colons arrivant en Australie emploient le mot désignant déjà les marsupiaux d'Amérique, opossum, pour baptiser les animaux d'aspect semblable qu'ils découvrent sur ce nouveau continent. Opossum est simplifié ensuite en « 'possum » dans le langage courant de ces nouveaux australiens. Les zoologistes vont découvrir trop tard que les opossums américains sont carnivores alors que leurs cousins australiens sont herbivores, donc très différents. En 1980, l'Australian Mammal Society décide d'utiliser officiellement en Australie l'abréviation locale pour faire la distinction entre « opossum », nom des espèces carnivores américaines, et « possum », nom des espèces herbivores australiennes. En 1981 la Nouvelle-Zélande adopte la même convention[5].

Toutefois, dans le langage courant, hormis les zoologistes, les anglophones utilisent le mot possum pour désigner familièrement l'opossum de Virginie ainsi que d'autres espèces de marsupiaux du continent américain appartenant pourtant à l'ordre des Didelphidae ou des Paucituberculata. Ils désignent également indistinctement par cette abréviation locale les marsupiaux du sous-ordre des Phalangeriformes d'Océanie[6].

Noms vernaculaires et noms scientifiques correspondants[modifier | modifier le code]

Liste alphabétique des noms vernaculaires attestés[7] en français.

Note : certaines espèces ont plusieurs noms. En gras, les espèces les plus connues des francophones.
Les quelques noms d'opossums donnés à des espèces océaniennes par des ouvrages de référence sont marqués d'une *.
Les classifications évoluant encore, certains noms scientifiques ont peut-être un synonyme valide.

Caractéristiques[modifier | modifier le code]

Espèces carnivores d'Amérique[modifier | modifier le code]

Ces opossums « vrais » sont originaires du continent américain. Ils ne peuvent pas se pendre aux branches par leur queue et sont carnivores. Ce sont des animaux au museau pointu qui font le mort et dégagent une odeur repoussante s'ils sont mis en danger.

De nombreuses espèces d’opossums d'Amérique du Sud n’ont pas de poche marsupiale et les larves accrochées sous le ventre de la femelle sont parfaitement visibles[13].

L'Opossum gris (Monodelphis domestica), élevé en captivité, sert d'organisme modèle et éventuellement d'animal de compagnie.

Espèces herbivores d'Océanie[modifier | modifier le code]

Ces possums selon les zoologues anglophones, c'est-à-dire les couscous, cousous, opossums ou phalangers en français, sont originaires d'Australie, de Nouvelle-Guinée et du Sulawesi. Ce sont de petits marsupiaux arboricoles à fourrure grise ou brune dont la taille varie de 10 à 40 cm suivant les espèces. Ils peuvent se suspendre aux branches, la tête en bas, à l'aide de leur queue fortement préhensile. Leur odeur fétide est due à des glandes à musc situées derrière les oreilles. Ce sont des animaux nocturnes omnivores, cachés dans une cavité d'arbre dans la journée et sortant la nuit pour chercher leur nourriture. Ils jouent le même rôle dans l'écosystème océanien que les écureuils dans l'hémisphère Nord, auxquels ils ressemblent beaucoup. Certaines espèces comme le phalanger renard (Trichosurus vulpecula) sont considérées comme invasives en Nouvelle-Zélande.

Fourrure[modifier | modifier le code]

Un opossum peut aussi signifier une fourrure en pelage d'opossum.

Cliquez sur une vignette pour l’agrandir

Alors que les espèces arboricoles, les « possums », sont protégés en Australie, l'opossum kiwi ou phalanger renard, introduit par l'homme, est devenu une espèce invasive en Nouvelle-Zélande. Sans prédateurs naturels sur cette ile, ces animaux causent des dégâts importants à la faune et à la flore locale, et transmettent des maladies comme la tuberculose bovine. La population néo-zélandaise, soutenue par les autorités aussi bien que par les associations écologistes, fait tout pour les exterminer et, dans ce contexte, la commercialisation de sa fourrure est encouragée avec des slogans tels que « Achetez du possum et sauvez une forêt[14] ! »

Possums et opossums dans la culture[modifier | modifier le code]

Le mot possum est souvent repris dans la culture nord-américaine ou australienne.

Par exemple le chanteur de musique country George Jones est appelé aussi The Possum, Awesome Possum Kicks Dr. Machino's Butt! est un titre de jeu vidéo et Fat Possum Records est un label indépendant d'Oxford dans le Mississippi. De même en raison du mauvais caractère que l'on prête volontiers aux opossums, l'artiste nord-américain Lou Reed a écrit et interprété une chanson intitulée « Like a Possum » dans son album « Ecstasy » en 2000.

En Europe, le réseau Possum était un réseau clandestin franco-belge de résistance au nazisme pendant la Seconde Guerre mondiale.

Le terme possum apparaît également dans le titre de l'œuvre du poète T.S. Elliot The Old Possum's Book of Practical Cats.

L'opossum Pogo est le personnage principal d'un comic strip américain à succès.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. a, b, c, d, e, f, g, h, i, j, k, l et m Meyer C., ed. sc., 2009, Dictionnaire des Sciences Animales. consulter en ligne. Montpellier, France, Cirad.
  2. Centre National de Ressources textuelles et Lexicales (CNRTL) : possum
  3. a et b Nom vernaculaire français d'après Dictionary of Common (Vernacular) Names sur Nomen.at
  4. a, b, c, d, e, f, g, h, i, j, k, l, m et n (en) Murray Wrobel, 2007. Elsevier's dictionary of mammals: in Latin, English, German, French and Italian. Elsevier, 2007. ISBN 0444518770, 9780444518774. 857 pages. Rechercher dans le document numérisé
  5. Les possums sur Toothbrush Nomads
  6. (en) Are possums and opossums the same animal?
  7. Attention aux appellations et traductions fantaisistes circulant sur l'Internet
  8. Le premier génome de marsupial séquencé, dans Bestoz, n°41 de juin 2007, p7. Bulletin électronique édité par l'Ambassade de France en Australie. Lire le document pdf
  9. Opossum aquatique - Sarigue d’eau sur le site de l'ONCFS Outre-mer, consulté en mai 2010.
  10. a, b, c, d, e, f, g, h, i, j, k, l, m, n, o, p, q, r, s et t Opossum sur l'Encyclopédie contributive Larousse en ligne, consultée en novembre 2010.
  11. Phalanger vulpin dans le Dictionnaire Dandenault de la langue française.
  12. Ha-Loan Phan, L’opossum brésilien gris à queue courte Monodelphis domestica, Modèle de recherche sur le développement des systèmes locomoteurs chez les mammifères. Publié dans Dire, automne 2009. Lire le document pdf pp 48 à 54.
  13. Une journée type par le biologiste Directeur Recherche CNRS François Catzeflis. Sur futura-sciences.com
  14. La vie de l'opossum ne tient qu'à un poil. Publié le 28 février 2009 dans Les nouvelles calédoniennes, consultées le 20 mai 2010.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Sur les autres projets Wikimedia :

Articles connexes[modifier | modifier le code]