Opération Paukenschlag

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Le tanker "Dixie Arrow" torpillé par le sous-marin allemand U-71
Le tanker MS Pennsylvania Sun torpillé par le sous-marin allemand U-571 le 15 juillet 1942.

L'opération Paukenschlag ou opération Drumbeat pour les alliés, est le nom donné à l'attaque de la côte Est des États-Unis par des U-Boote allemands pendant la Seconde Guerre mondiale.

Opération qui s'inscrivait dans le cadre de la seconde bataille de l'Atlantique, elle fut surnommée la « saison de chasse américaine » par les commandants des sous-marins allemands[1].
En effet, de janvier à août 1942, la marine allemande profita de la faiblesse et de la désorganisation des défenses américaines (pas de black-out, pas de protection des raffineries) pour couler 609 navires (dont 400 tankers transportant du pétrole[2]) pour un tonnage de 3,1 millions de tonnes et perdit 22 U-boote.
Pour cette raison, les sous-mariniers allemands qualifièrent cette période de « temps heureux » ou de « période dorée »[3].

Guerre contre l'Amérique[modifier | modifier le code]

Avec l'attaque surprise des Japonais sur Pearl Harbor le 7 décembre 1941, Adolf Hitler était lié par une promesse au Japon pour déclarer aussi la guerre aux États-Unis. Il l'a fait rapidement le 11 décembre et lève toutes les restrictions sur les sous-marins allemands de ne pas attaquer les navires américains (qui n'étaient déjà pas observées pour les 5 à 6 derniers mois de 1941 de toute façon, les U-Boots attaquant les convois américains dans l'Atlantique Nord sans la permission d'attaquer les navires d' escortes). Cela a ouvert un nouveau champ d'opération à Karl Dönitz qui a immédiatement établi des plans pour réaliser un coup terriblement rapide sur la côte est américaine.

Dönitz voulait frapper avec 12 sous-marins de type IX, les seuls U-boote de croisière capables de naviguer si loin. Mais il a été contraint de réduire ce nombre à 6 U-boote en raison d'autres engagements portant les préférences d'Hitler sur la région de Gibraltar. Un des 6 U-boote va manquer pour cette opération, l'U-128 ayant besoin de réparations urgentes et ne pouvant pas le faire à temps. Ainsi, seuls 5 U-boote participent à cette opération: U-66, U-109, U-123, U-125 et U-130, appelées les drumbeaters .

Les U-Boots débarquent[modifier | modifier le code]

L'U-125 (commandé par le Kapitänleutnant Ulrich Folkers) est le premier à partir le 18 décembre 1941, suivi de l'U-123 (Kapitänleutnant Reinhard Hardegen) le 23 et l'U-66 (Korvettenkapitän Richard Zapp) le 24 et finalement les 2 derniers des "U-boots Paukenschlag", l'U-130 (Korvettenkapitän Ernst Kals) et l'U-109 (Kapitänleutnant Heinrich Bleichrodt) naviguent ensemble le 27. Il faudra alors un peu plus de 2 semaines pour atteindre les eaux américaines. Ils étaient sous les ordres stricts de ne pas rien attaquer sur leur parcours, sauf si une cible particulièrement intéressante se présentait (cela signifiait un grand navire de guerre comme un croiseur, un transporteur ou un navire de combat, comme l'a déclaré Dönitz: "Nous ne laissons jamais un 10.000 tonneaux nous passer devant" ).

Première torpilles[modifier | modifier le code]

Tous les U-Boote devaient être en position le 13 janvier et commencer leurs attaques à la même heure à cette date. Cependant, l'U-123 a coulé le premier navire, le SS Cyclops le 11 et l'U-130 a coulé deux navires des deux jours suivants et après cela, ils ont coulé en moyenne un par jour, naviguant aussi loin au sud que le Cap Hatteras en Caroline du Nord.

Cette première opération sur la côte américaine prend fin le 6 février et les U-boote rejoignirent leur port d'attache.
Ils ont coulé 25 navires pour un total de 156 939 tonneaux, le Kapitänleutnant Reinhard Hardegen de l'U-123 ayant coulé 9 navires à lui-seul pour un total de 53 173 tonneaux.

Prolongation des activités en Amérique[modifier | modifier le code]

L'opération Drumbeat devait être juste la vague initale des 5 grands sous-marins, Paukenschlag était censé être un moyen rapide d'attaque surprise sur la côte Est des États-Unis, et elle a réussi en tant que telle. Il y aura plusieurs autres «vagues» de U-boote entrant dans les eaux américaines, mais ces derniers ne comptent pas vraiment comme Drumbeaters.

Au moment où les Drumbeaters arrivaient à leurs bases françaises en février, la vague suivante de U-boote avait déjà frappé durement. Dans les vagues suivantes sont venus de nombreux commandants les plus expérimentés de l'Allemagne comme Topp (U-552), Hardegen en U-123 encore, Witt (U-129), Degen (U-701, Schnee (U-201), Mohr (U-124) et Lassen (U-160) pour n'en nommer que quelques-uns.

Afin de faire le voyage, même avec le soutien des Milchkuh (vaches à lait, des U-Boote de type XIV, certains petits U-Boote de type VII sacrifièrent une grande partie de leur eau potable afin de mettre du carburant diesel dans leurs réservoirs d'eau.

Ravitaillement des Milchkuh[modifier | modifier le code]

Au début de mai, le Milchkuh U-459 ravitaille 15 sous-marins au nord-ouest des Bermudes et par conséquence augmente considérablement la portée et la durée des patrouilles des U-Boote de combat, de type IX de 8 semaines et de type VII de 4 semaines. Cela a également donné à Dönitz l'option d'attaquer beaucoup plus au sud qu'auparavant.

Golfe du Mexique[modifier | modifier le code]

L'U-507 (commandé par le Korvettenkapitän Harro Schacht) coule le premier navire dans le golfe du Mexique, le 4 mai 1942, où il a torpillé le cargo Norlindo de 2 686 tonneaux au ouest-nord-ouest de Key West. Pendant le reste du mois de mai, un navire sera perdu à peu près tous les jours. Le dernier navire à être coulé dans le golfe se fera le 4 septembre 1942.

Les Caraïbes[modifier | modifier le code]

Un système de convoi (regroupement de navires) a été lancé par les alliés dans les Caraïbes en juillet, ce système de convoi était plus complexe que celui établie sur la côte américaine, mais il fallait encore l'assistance de corvettes britanniques et canadiennes. 20 navires ont été coulés dans les eaux du Panama.

Commencement des convois[modifier | modifier le code]

À partir de la mi-mai, les Etats-Unis ont finalement commencé à naviguer en convoi sur la côte Est, plus de 4 mois après les premières attaques. Ils se sont révélés être efficaces dès le début comme les britanniques qui opérèrent de cette manière depuis plus de deux ans et qui l'avait dit et le répétait souvent au commandement de la marine américaine.

Le 19 juillet 1942, Dönitz retire les deux derniers U-Boote opérant sur le Cape Hatteras, l'U-754 et l'U-458, et huit jours plus tard, il réoriente l'effort de retour dans l'Atlantique Nord, où tout avait commencé et finira par finir.

Statistiques[modifier | modifier le code]

Au cours des six premiers mois de l'offensive des U-boote allemand sur la côte-est américaine, quelques 397 navires totalisant plus de 2 millions de tonneaux ont été coulés, et qui coûta environ 5 000 vies.
Dans cette action, seulement sept U-Boote (U-85, U-352, U-157, U-158, U-701, U-153 et U-576) ont été perdus. Il n'y eu que des survivants sur l'U-352 (33) et l'U-701 (7), les autres coulant avec la totalité de leurs membres d'équipages. 302 allemands ont péri sur ces sept U-Boote.

Durant la campagne, de janvier à août 1942, les meutes de U-Boote ont coulé 609 navires pour un tonnage de 3,1 millions de tonneaux et perdit 22 U-bootes.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. (en) Nathan Miller, War at Sea : A Naval History of World War II, New York, Oxford University Press,‎ 1997, poche (ISBN 978-0-19-511038-8), p. 295
  2. Jean Lopez, « Le pétrole. L'arme noire qui a fait gagner les Alliés », Guerres & Histoire, no 9,‎ octobre 2012, p. 52
  3. (en) Michael Gannon, Operation Drumbeat, New York, Harper Collins,‎ 1991, poche, 528 p. (ISBN 978-0-06-092088-3), p. 296

Liens externes[modifier | modifier le code]