Cobra

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Cobra
Nom commun ou
nom vernaculaire ambigu :
L'expression « Cobra » s'applique en français à plusieurs taxons distincts. Page d'aide sur l'homonymie
{{#if:Cobra égyptien  Cobra égyptien
Cobra égyptien
Taxons concernés
Plusieurs genres de la famille des Elapidae

Le nom cobra (/kɔbʁa/) désigne plusieurs espèces de serpents venimeux de la famille des Elapidae, notamment du genre Naja, qui ont la particularité d'étendre une coiffe lorsqu'ils sont en posture de combat. Ils se rencontrent en Asie et en Afrique[1],[2].

Le terme est parfois utilisé pour désigner certaines espèces particulières notamment le cobra indien, dit serpent à lunettes (c'est cette dernière que l'on associe au fakir charmeur de serpents[3], dans l'imagerie populaire) ou encore le cobra égyptien[Note 1], d'un biotope totalement différent. Cette pratique est source de confusion et ne doit pas faire perdre de vue qu'il s'agit d'un nom ambigu désignant plusieurs espèces très diverses[4].

Étymologie[modifier | modifier le code]

Le terme cobra est un emprunt au portugais (ou au vieux galicien) qui désignait les couleuvres[5]. Issu du latin vulgaire *cŏlŏbra pour cŏlŭubra, le terme cobra de capel(l)o qui se traduit littéralement par "couleuvre à capuche" en raison de l'élargissement caractéristique de leur cou, a été donné par les explorateurs portugais à certaines espèces de serpents asiatiques qui possédaient cette caractéristique. Ce terme est présent en français depuis au moins le XIVe siècle[5], mais a aussi été repris en anglais, espagnol, etc. La forme du terme influencée par l'allemand s'écrivent avec un « K », par exemple Kobra ((de), (sv), (cs)), Kobry ((pl)), Kobre ((hr)).

Physiologie, comportement et écologie[modifier | modifier le code]

Les caractéristiques générales des cobras sont celles de la famille des Elapidae, avec des nuances pour chaque espèce : voir les articles détaillés pour plus d'informations sur leur description ou leur mode de vie.

Espèces portant le nom de « cobra »[modifier | modifier le code]

Les espèces du genre Laticauda sont fréquemment appelées « cobras de mer ».

Caractéristiques communes[modifier | modifier le code]

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Le cobra a la particularité de gonfler son cou lorsqu'il est excité (en colère). Ce sont en fait ses côtes qu'il a la possibilité d'écarter qui provoquent ce phénomène. C'est une ruse de défense qui lui permet de paraître beaucoup plus gros aux yeux de son adversaire ou de son prédateur[7],[8].

Leur venin est extrêmement toxique. Il est inoculé chez la victime par morsure ou par projection sur ses muqueuses. Il s'agit d'un neurotoxique qui provoque une paralysie des muscles (en particulier les muscles respiratoires). Il peut provoquer la mort chez l'homme en deux à dix heures.

Autres caractéristiques[modifier | modifier le code]

Au delà des caractéristiques communes, parmi les espèces ainsi désignées, le cobra indien ou serpent à lunettes arbore un motif évoquant des « lunettes » sur sa face dorsale[9]. Une vieille légende hindoue prétend que ces "lunettes" seraient la marque de Shiva. Ce dieu aurait appliqué cette marque sur le capuchon du cobra afin de le remercier de l'avoir abrité du soleil. Ce serpent se trouve dans une aire limitée au sous continent indien[10].

Certaines espèces peuvent atteindre deux à trois mètres (Naja ashei) de long, voire plus comme l'énorme cobra royal qui dépasse cinq mètres.

D'autres espèces comme le Cobra cracheur équatorial ou encore le ringhal (qui n'est pas du genre "Naja") sont capables de cracher leur venin, visant toujours les yeux de leur cible, afin d'aveugler celle-ci[11].

Le cobra du Cap, le cobra égyptien et le cobra des Philippines possèderaient les venins les plus actifs.

Sources[modifier | modifier le code]

Notes et références[modifier | modifier le code]

Notes[modifier | modifier le code]

  1. Notamment associé à la mort de Cléopâtre

Références[modifier | modifier le code]

  1. Article Larousse, Introduction
  2. Article Dinosoria, Introduction
  3. Article Dinosoria, Charmeurs de serpents
  4. Article Dinosoria, Caractéristiques générales des cobras
  5. a et b Définitions lexicographiques et étymologiques de « cobra » du Trésor de la langue française informatisé, sur le site du Centre national de ressources textuelles et lexicales
  6. http://dico-sciences-animales.cirad.fr/liste-mots.php?fiche=18613&def=najas
  7. Article Larousse, 1.1. Des postures qui dénotent son humeur
  8. Article Larousse, 1.2. Une technique unique, mais infaillible
  9. Article Larousse, 2. Zoom sur... le cobra indien
  10. Article Larousse, 1.4. Milieu naturel et écologie
  11. Article Dinosoria, Les cobras cracheurs