Cobra

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Cobra
Nom commun ou
nom vernaculaire ambigu :
L'expression « Cobra » s'applique en français à plusieurs taxons distincts. Page d'aide sur l'homonymie
{{#if:Cobra égyptien  Cobra égyptien
Cobra égyptien
Taxons concernés
Plusieurs genres de la famille des Elapidae

Le nom cobra (/kɔbʁa/) désigne plusieurs espèces de serpents venimeux, notamment du genre Naja ou encore plus communément, une espèce des Indes, le serpent à lunettes ou serpent indien. C'est cette dernière que l'on associe au fakir charmeur de serpents, dans l'imagerie populaire.

Ils font partie de la famille des Elapidae et se rencontrent en Asie et en Afrique.

Physiologie, comportement et écologie[modifier | modifier le code]

Les caractéristiques générales des cobras sont celles de la famille des Elapidae, avec des nuances pour chaque espèce : voir les articles détaillés pour plus d'informations sur leur description ou leur mode de vie.

Étymologie[modifier | modifier le code]

Le terme cobra est un emprunt au portugais (ou au vieux galicien) qui désignait les couleuvres[1]. Issu du latin vulgaire *cŏlŏbra pour cŏlŭubra, le terme cobra de capel(l)o qui se traduit littéralement par "couleuvre à capuche" en raison de l'élargissement caractéristique de leur cou, a été donné par les explorateurs portugais à certaines espèces de serpents asiatiques qui possédaient cette caractéristique. Ce terme est présent en français depuis au moins le XIVe siècle[1], mais a aussi été repris en anglais, espagnol, etc. La forme du terme influencée par l'allemand s'écrivent avec un « K », par exemple Kobra ((de), (sv), (cs)), Kobry ((pl)), Kobre ((hr)).

Espèces portant le nom de « cobra »[modifier | modifier le code]

Les espèces du genre Laticauda sont fréquemment appelées « cobras de mer ».

Caractéristiques[modifier | modifier le code]

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Le cobra a la particularité de gonfler son cou lorsqu'il est excité (en colère). Ce sont en fait ses côtes qu'il a la possibilité d'écarter qui provoquent ce phénomène. C'est une ruse de défense qui lui permet de paraître beaucoup plus gros aux yeux de son adversaire ou de son prédateur. De plus, le cobra indien ou serpent à lunettes arbore plus visiblement ses « lunettes » sur sa face dorsale.

Une vieille légende hindoue prétend d'ailleurs que ces "lunettes" seraient la marque de Shiva. Ce dieu aurait appliqué cette marque sur le capuchon du cobra afin de le remercier de l'avoir abrité du soleil.

Leur venin est extrêmement toxique. Il est inoculé chez la victime par morsure ou par projection sur ses muqueuses. Il s'agit d'un neurotoxique qui provoque une paralysie des muscles (en particulier les muscles respiratoires). Il peut provoquer la mort chez l'homme en deux à dix heures. Le Cap, les Philippines et l'Égypte possèdent les cobras aux venins les plus actifs.

Certaines espèces peuvent atteindre deux à trois mètres (Naja ashei) de long, voire plus comme l'énorme cobra royal qui dépasse cinq mètres.

L'agressivité est également spécifique de l'espèce. Le cobra du Cap Naja nivea en est l'exemple révélateur.

Notes et références[modifier | modifier le code]