Sablier

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Un sablier en bois

Un sablier est un instrument qui permet de mesurer un intervalle de temps correspondant à la durée d'écoulement d'une quantité calibrée de « sable », à l'intérieur d'un récipient transparent.

Origine[modifier | modifier le code]

En Occident, le sablier n'apparaît qu'au XIIIe siècle[1], mais on soupçonne l'existence, depuis le deuxième siècle de notre ère, d'un instrument semblable au sablier, contenant de l'huile à la place du sable[2].

Description[modifier | modifier le code]

À l'origine il était constitué de deux bulbes ou ampoules de verre placés l'un sur l'autre et reliés par un tuyau fin. Les progrès du soufflage du verre ont permis par la suite de les réaliser d'une seule pièce.

Les sabliers, contrairement à ce que pourrait laisser entendre leur nom, ne contiennent pas un sable ordinaire, mais un mélange de poudre de marbre calciné, de coquilles d'œufs et de plomb ou de zinc.

Fonctionnement[modifier | modifier le code]

Le bulbe rempli de sable fin, ou d'un corps similaire, est placé en haut et par l'effet de la gravité, le sable s'écoule lentement dans l'autre bulbe. Une fois que tout le sable s'est écoulé dans le bulbe du bas, on peut retourner le sablier pour mesurer une autre période de temps, ce qui peut constituer un semblant d'horloge si une origine temps est fixée.

Utilisation[modifier | modifier le code]

Aujourd'hui, en général, les sabliers communs écoulent leur sable en 1 à 5 minutes. Une utilisation courante et familière est le contrôle de la cuisson des œufs à la coque avec des sabliers de 3 minutes. Le sablier est aussi utilisé dans les jeux de société pour limiter les tours de jeu.

Au Moyen Âge, il servait à limiter le temps des sermons et des leçons universitaires.

Dans la marine, il était utilisé sur à bord des bateaux pour en mesurer la vitesse, visualiser la durée des quarts et même parfois pour mesurer la durée d'une expédition.

Il ne sera remplacé sur les navires qu'au XVIIIe siècle avec le développement de chronomètres fiables.

le temps par demi-heure. Les marins qui pour abréger leur quart retournaient l'ampoule avant qu'elle ne soit complètement vide « mangeaient du sable » selon une expression proverbiale du temps.

Le sablier n'est pas un outil fiable pour mesurer précisément une durée. Plusieurs facteurs peuvent affecter la durée d'écoulement du sable : la hauteur de sable dans l'ampoule supérieure, la finesse et l'homogénéité de texture du sable, la forme des bulbes, la taille du tube qui les relie, son usure par l'écoulement du sable, la position plus ou moins horizontale, l'effet des mouvements accentuant ou ralentissant l'écoulement du sable.

Dans le monde[modifier | modifier le code]

La durée d’écoulement d’un sablier ne dépend pas forcément de sa taille. Toutefois, si l’écoulement est prévu sur plusieurs jours, voire semaines, il devra être dimensionné en conséquence.

Parmi les exemplaires de cette sorte, on compte la Roue du temps à Budapest et le sablier du Nima Sand Museum[3] au Japon. Avec des hauteurs respectives de huit et six mètres et une durée d’écoulement de un an chacun, les deux géants font partie des plus grands instruments au monde dédiés à la mesure du temps. Un autre exemplaire de cet acabit est installé depuis juillet 2008 sur la Place Rouge de Moscou. D’une hauteur de 11,90 m et d’une masse de 40 tonnes il s’agit probablement du plus gros sablier existant à l’heure actuelle.

Symbolique[modifier | modifier le code]

Le sablier représente le temps qui passe. Selon l'iconographie, il est parfois représenté avec des ailes d'oiseau ou de chauve-souris pour symboliser la fugacité du temps qui passe. Les allégories du Temps ou de la Mort portent souvent un sablier et par extension celles de la mélancolie. Le sablier est un instrument utilisé pour le navire. Il est alors nommé ampoulette.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Jacques Attali 1997, p. 129-160.
  2. Le temps et les heures au Moyen Âge ; certaines informations sont douteuses et il n'existe pas, sur ce site de références d'autorité.
  3. (en) Nima Sand Museum

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Bibliographie[modifier | modifier le code]

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Articles connexes[modifier | modifier le code]