Étoile de Bethléem

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L’étoile de Bethléem ou étoile de Noël est le signe, qui dans l'Évangile selon Matthieu, annonça à des mages orientaux la naissance de Jésus et, selon la tradition chrétienne, les a guidés vers Jérusalem et Bethléem. En souvenir de cet évènement, les crèches et sapins de Noël sont décorés d'une étoile.

L'adoration des mages est traditionnellement célébrée à l'épiphanie (le 6 janvier) dans la chrétienté occidentale.

Introduction[modifier | modifier le code]

mosaïque en couleur représentant trois mages avec bonnets phrygiens et porteurs de cadeaux, regardant une étoile qui les guide.
L'étoile guidant les mages, mosaïque de Ravenne, début du VIe siècle.
Adoration des Mages - Giotto di Bondone.
L'étoile est une comète au-dessus de l'enfant.
Giotto a vu la comète de Halley en 1301.
Icône de la Nativité.
L'étoile, au centre, est noire avec un seul rayon.
Les mages devant Hérode, France, début du XVe siècle. Vitrail (verres colorés et grisaille), plomb. Restauré par F. Pivet en 1999.
Décoration de Noël, XXe siècle.

Le récit de Mathieu est bien ancré dans la culture populaire occidentale avec les décorations de Noël et la galette des rois, l'aspect religieux passe souvent au deuxième plan. Cependant, l'évènement annonce la naissance du Christ et le début de la religion chrétienne qui façonnera la culture européenne pendant deux mille ans.

  • Certains chrétiens considèrent l'étoile comme un signe miraculeux indiquant la naissance du Messie.
  • Des astronomes, qui voulaient appuyer un récit biblique sur des bases rationnelles, ont tenté de lier l'étoile avec un évènement astronomique rare (conjonction de planètes, comète ou supernova).
  • Plusieurs historiens de la science suggèrent que l'étoile n'était pas un objet astronomique ou signe miraculeux, mais un horoscope régal dressé par les Mages vers 6 av. J.-C..
  • Beaucoup d'exégètes modernes considèrent que l'étoile n'est pas un évènement historique, mais simplement une fiction pieuse, introduite par Mathieu pour renforcer la thèse que Jésus est le Messie, car à l'époque tous les 'grands rois' avaient une étoile associée à leur naissance.

Narration de Mathieu[modifier | modifier le code]

Mathieu est le seul évangéliste qui évoque l'étoile et la visite des Mages dans la chapitre 2 :

  1. « Jésus étant né à Bethléem en Judée, au temps du roi Hérode, voici des mages d'Orient arrivèrent à Jérusalem, et dirent : Où est le roi des Juifs qui vient de naître? car nous avons vu son étoile en Orient, et nous sommes venus pour l'adorer. »
  2. « Le roi Hérode, ayant appris cela, fut troublé, et tout Jérusalem avec lui. »
  3. « Il assembla tous les principaux sacrificateurs et les scribes du peuple, et il s'informa auprès d'eux où devait naître le Christ. »
  4. « Ils lui dirent: A Bethléem en Judée ; car voici ce qui a été écrit par le prophète : Et toi, Bethléem, terre de Juda, Tu n'es certes pas la moindre entre les principales villes de Juda, Car de toi sortira un chef Qui paîtra Israël, mon peuple. »
  5. « Alors Hérode fit appeler en secret les mages, et s'enquit soigneusement auprès d'eux depuis combien de temps l'étoile brillait. »
  6. « Puis il les envoya à Bethléem, en disant : Allez, et prenez des informations exactes sur le petit enfant ; quand vous l'aurez trouvé, faites-le moi savoir, afin que j'aille aussi moi-même l'adorer. »
  7. « Après avoir entendu le roi, ils partirent. Et voici, l'étoile qu'ils avaient vue en Orient marchait devant eux jusqu'à ce qu'étant arrivée au-dessus du lieu où était le petit enfant, elle s'arrêta. »
  8. « Quand ils aperçurent l'étoile, ils furent saisis d'une très grande joie. »
  9. « Ils entrèrent dans la maison, virent le petit enfant avec Marie, sa mère, se prosternèrent et l'adorèrent ; ils ouvrirent ensuite leurs trésors, et lui offrirent en présents de l'or, de l'encens et de la myrrhe. »
  10. « Puis, divinement avertis en songe de ne pas retourner vers Hérode, ils regagnèrent leur pays par un autre chemin. »
  11. « Lorsqu'ils furent partis, voici, un ange du Seigneur apparut en songe à Joseph, et dit : Lève-toi, prends le petit enfant et sa mère, fuis en Égypte, et restes-y jusqu'à ce que je te parle ; car Hérode cherchera le petit enfant pour le faire périr. »
  12. « Joseph se leva, prit de nuit le petit enfant et sa mère, et se retira en Égypte. »
  13. « Il y resta jusqu'à la mort d'Hérode, afin que s'accomplît ce que le Seigneur avait annoncé par le prophète : J'ai appelé mon fils hors d'Égypte. »
  14. « Alors Hérode, voyant qu'il avait été joué par les mages, se mit dans une grande colère, et il envoya tuer tous les enfants de deux ans et au-dessous qui étaient à Bethléem et dans tout son territoire, selon la date dont il s'était soigneusement enquis auprès des mages. »

Les Mages formaient une caste de prêtres/devins/astrologues d'origine perse. Le récit a attiré des additions, par exemple, au VIIe siècle le nombre et les noms (Melchior, Gaspard et Balthazar) y sont ajoutés.

Hérode n'est pas « troublé » par l'étoile, mais par l'annonce que le Roi des Juifs est né, donc un rival. Le lieu de sa naissance donné par Mathieu est un amalgame de deux prophéties : celle du Livre de Michée (chapitre 5, verset 1), qui donne Bethléem et celle du Deuxième livre de Samuel (chapitre5, verset 2) qui donne la cité du roi David comme lieu de naissance.

La riposte de Hérode est d'ordonner le massacre de tous les enfants, âgés de moins de deux ans, dans les environs de Bethléem. Le choix de deux ans et pas simplement les nouveau-nés était probablement basé sur des informations fournies par les Mages. Il est à noter que dans le récit de Mathieu, écrit en grec, Jésus est décrit avec le mot (παιδἱον / paidon) qui veut dire jeune enfant au lieu du mot spécifique pour nouveau-né (βρεφοσ / 'brephos'). Ceci peut indiquer qu'un certain temps s'est écoulé entre la naissance de Jésus et la visite des Mages.

Pour placer le récit de Mathieu dans un contexte historique il convient d'avoir une date approximative de la date de naissance de Jésus. Il est généralement admis par des historiens de l'époque romaine qu'Hérode est mort en 4 av. J.-C. et que Jésus était né vers la fin du règne d'Hérode.

La nature de l'étoile ?[modifier | modifier le code]

La nature et l'origine de l'étoile de Bethléem sont un sujet de spéculation depuis des siècles. Il y a quatre catégories de propositions : un miracle divin, un évènement astronomique réel, une interprétation astrologique ou une fable pieuse.

  • Miracle
L'étoile pourrait être un miracle, ou Dieu, travaillant hors du champ de la physique et de l'astronomie, avait créé une lumière dans le ciel, visible uniquement aux Mages, et qui se déplaçait devant eux pour les guider vers le lieu de naissance du Messie.
Dans l'Église orthodoxe, l'étoile de Bethléem est interprétée comme un miracle d'importance pédagogique et symbolique.
Dans le contexte des croyances religieuses, la proposition d'un miracle est censée, vu l'importance de l’évènement pour les chrétiens et le fait que dans la Judée de l'époque, les miracles, visites d'anges (à Élisabeth, cousine de Marie et mère de Jean le baptiste, l'Annonciation faite à Marie etc.), la conception immaculée de Marie etc. témoigner d'une apparente intervention divine régulière auprès des hommes.
Si l'on accepte cette hypothèse, toute autre discussion est superflue.
  • Évènement astronomique
Depuis plus de quatre siècles les astronomes et certains chrétiens ont tenté d'associer l'étoile de Bethléem avec un évènement astronomique réel et donner ainsi une base rationnelle au récit de Mathieu[1]et [2]. Chaque proposition est, selon ses défenseurs, assez spectaculaire pour attirer l'attention des Mages et de les convaincre d'aller en Judée. Hérode est mort en 4 av. J.-C., et selon Mathieu, Jésus est né avant. Les astronomes ont regardé pour la première décennie av. J.-C. dans l'espoir de trouver un évènement assez spectaculaire pour être considéré comme l'étoile de Bethléem. Il y a deux types de phénomènes : ceux liés aux orbites périodiques des astres qui peuvent produire des juxtapositions apparentes, vues de la Terre et des phénomènes transitoires, tel que l'arrivée d'une comète brillante ou un évènement cataclysmique (nova, supernova ou hypernova).
Conjonction des planètes
Le premier astronome à tenter une explication était Kepler. En 1614 il publia des travaux qui établissaient qu'en mars, octobre et décembre de l'année 7 av. J.-C., les planètes Jupiter et Saturne se trouvèrent alignées vues de la Terre dans la constellation des Poissons. Kepler pensait (incorrectement) que cette conjonction des planètes pouvait produire une nova.
Aujourd'hui on peut calculer avec une très grande précision les positions du soleil, de la lune, de toutes les planètes et des comètes périodiques dans le ciel pour un lieu spécifique sur la terre et à une date donnée, même plusieurs milliers d'années dans le passé. Par leur précision ces mêmes calculs servent souvent à réfuter les spéculations.
Un calcul précis montre que la séparation minimale de Jupiter et Saturne dans la conjonction signalée par Kepler était d'environ un dégré arc, c'est-à-dire deux fois la diamètre de la pleine lune et donc pas très impressionnante et surtout, les deux planètes ne pouvaient pas être confondues en une seule étoile comme dans le récit de Mathieu.
D'autres alignements semblables de cette époque ont été proposés comme étant l'étoile : 9 av. J.-C. Uranus proche de Saturne et Vénus (mais Uranus est à peine visible à l’œil nu même quand on sait sa position) ; 8 av. J.-C. Jupiter, Saturne et Mars ; 6 av. J.-C. l'occultation de Jupiter et Saturne par la Lune. Dans les années 3-2 av. J.-C. se produisirent une série de conjonctions entre Jupiter, Régulus et Vénus. Cependant ces évènements eurent lieu après la mort d'Hérode en 4 av. J.-C. et donc ne correspondent pas à l'étoile de Bethléem. De plus, ils étaient visibles à l'ouest, au coucher du soleil et donc ne guidaient pas au sud de Jérusalem vers Bethléem.
Aucune de ces conjonctions n'a eu un aspect 'miraculeux' et leur nombre et types sont exactement les mêmes que l'on peut observer dans une décennie prise au hasard. Une réfutation générale que l'étoile était le résultat d'une conjonction est : le récit de Mathieu parle d'UNE étoile et tous les conjonctions concernent plusieurs objets célestes, qui ne pouvaient jamais être confondus pour un seul objet.
Phénomène transitoire
En ce qui concerne les phénomènes transitoires : comète, météore et explosion d'étoile, les sources historiques les plus précises sont les observations des astronomes chinois. La comète de Halley, mais pas très spectaculaire vu de la Judée, était de passage en 12 av. J.-C. (et également en 66 apr. J.-C., où elle a peut-être joué un rôle dans l'écriture du texte de Mathieu, voir ci-dessous), deux autres comètes (décrites comme étoiles poilues) ont été enregistrées par les chinois et coréens et 5 et 4 av. J.-C.. Dans toutes les anciennes civilisations l'arrivé d'une comète était un présage de mauvais augure et signe démoniaque. Il est difficile de réconcilier cette notion avec la naissance du Messie. Cependant, Humphreys[3] a trouvé quelques exemples où des comètes était considérées comme apportant de bonnes nouvelles et il a suggéré que l'étoile était une comète observée par les chinois en 5 av. J.-C.. Si tel était le cas, pourquoi cette comète n'était-elle pas visible à Hérode et à son entourage ?
Une nova peut paraître comme une nouvelle étoile qui brille, là où on ne voyait pas d'étoile avant, pendant quelques jours ou semaines avant de disparaître. Les astronomes chinois, qui notaient soigneusement ces 'nouvelles étoiles' (dont la plus fameuse est celle de 1054, devenu la nébuleuse du Crabe), n'indiquent rien pour cette décennie.
Une hypothèse formulée par Tipler[4] en 2005 est que l'étoile est une hypernova qui a eu lieu dans la galaxie d'Andromède. Des traces d'une hypernova ont été trouvés en 1997[5] et Tipler a calculé que la galaxie était bien placée pour l'observation dans la période en question, malheureusement il n'y a aucune indication de la date de l'explosion, même pas à quelques siècles près.
Aucun phénomène astronomique 'spectaculaire' n'a été trouvé qui puisse corresponde à l'étoile de Bethléem. En particulier la thèse que l'étoile était un objet astronomique ne permet pas de répondre aux questions suivantes :
  1. Les Mages ont « vu l'étoile à l'Est », pourquoi ont-ils voyagé à l'Ouest ?
  2. « Ils suivaient l'étoile vers le 'Roi des Juifs' », pourquoi aller d'abord à Jérusalem avant d'être dirigé par Hérode vers Bethléem ?
  3. Pourquoi personne à Jérusalem ne voyait l'étoile ?
Une réfutation générale que l'étoile était un objet astronomique réel, est que les Mages étaient astrologues, pas astronomes. Ils avaient leurs yeux rivés sur leurs horoscopes et ses configurations arcanes, pas élevés vers le ciel.
  • Évènement astrologique
Les aspects astrologiques du récit de Mathieu ont été largement ignorés jusqu'en 1999 quand l'astronome Michel Molnar suggéra[6] que le récit corresponde à un horoscope régal. Auparavant Molnar avait utilisé ses connaissances d'astrologie ancienne dans l'étude historique des rois du Proche-Orient à l'époque romane. La proposition de Molnar a été le sujet d'un colloque interdisciplinaire en 2014 (Barthel et van Kooten[7] et Schaefer[8]).
Les Mages étaient des astrologues et leur outil de prédilection est l'horoscope. Un horoscope natal affirme la date, pays caractère et le destin du nouveau-né et il est régal si l'enfant est destiné à être un roi, et ceci est précisément l'information relatée par Mathieu, que les Mages ont obtenue de l'étoile.
L'idée de Molnar est, comme pour le calcul astronomique des planètes réelles, de calculer les configurations astrologiques et les horoscopes en fonction des interprétations de l'astrologie gréco-romaine pour l'époque en question et de voir s'il y avait des évènements 'spectaculaires' qui pouvaient correspondre à l'étoile de Bethléem. Il a trouvé une configuration planétaire très rare, qui n'avait rien de spectaculaire comme phénomène céleste, mais qui avait une interprétation astrologique de la première importance : un horoscope régal décrivant la naissance d'un grand roi en Judée le 17 avril 6 av. J.-C..
Le texte de Mathieu contient plusieurs termes techniques utilisés dans l'astrologie gréco-romaine :
« Nous avons vu son étoile en Orient » est une traduction du grec εν τη ανατολή / en te anatole, qui est une expression utilisée pour décrire le lever héliaque d'une planète.
« ... elle s'arrêta. » est traduit du grec opano, qui est un terme utilisé pour le moment où le mouvement d'une planète relatif à la Terre change de direction (mouvement rétrograde).
Dans l'astrologie gréco-romaine, Jupiter est l'étoile des rois et dans l'astrologie juive, Saturne l'étoile du Messie. La naissance du Messie, roi des Juifs sera précédée par un lever héliaque de Jupiter et Saturne dans le signe zodiacal de la 'maison des Hébreux'. La question est : Quelle est le signe zodiacal qui correspond à la 'maison des Hébreux' ?
Les douze signes du zodiaque symbolisent les douze tribus d'Israël et leurs pays. Au premièr siècle av. J.-C. la Cœlé-Syrie, la Palestine, Idumée et la Judée sont associées avec la constellation du Bélier (Molnar[9] ; dans le Tetrabiblos de Claude Ptolémée et dans le Mathesis de Firmicus Maternus, un astrologue de l'Empereur Constantin converti au christianisme, écrivait en 334 (le Mathesis, le seul traité latin d'astrologie qui ait été entièrement conservé) qu'une occultation de Jupiter dans la constellation du Bélier était un signe de la naissance d'un roi divin. Il est peut-être significatif de noter la quantité de pièces de monnaie avec un bélier qui regarde une étoile[10]. frappées au cours du première siècle A.D. à Antioche, ancienne capitale de la Syrie, considérée comme le berceau du christianisme[11]. (En 1973, l'astronome K. Kaufmanis avait suggéré[12] que les conjonctions de Jupiter et de Saturne, proposées par Kepler en 1614, avaient, le 12 avril 7 av. J.-C., le lever héliaque de Jupiter et Saturne dans la constellation des poissons, est l'origine de l'étoile. Malheureusement il a associé, comme Kepler, la constellation du Poissons avec la 'Maison des Hébreux').
Dans la configuration du 17 avril 6 av. J.-C. décrite par Molnar la séquence des levés est : Vénus, dans la constellation des Poissons ; Jupiter, Saturne, (les 'porteurs de fer de lance'), suivis de la Lune et le Soleil, tous dans la constellation du Bélier. Finalement Mars et Mercure (les 'serviteurs') dans la constellation du Taureau. Peu après le lever du Soleil, Jupiter est occulté par la Lune. Cette configuration était quasi-invisible à l’œil-nu, car le Soleil était levé, mais parfaitement calculable par les Mages.
En ce qui concerne l'horoscope :
- Les Mages auraient pu le dresser avant ou juste après la naissance de Jésus et entamer leur voyage vers son lieu de naissance, comme dans le récit de Mathieu.
- L'horoscope aurait pu être dressé bien plus tard et utilisé par Mathieu pour appuyer la thèse que Jésus est le Messie.
L'évènement astrologique donne des interprétations simples et naturelles pour des détails qui se trouvent dans le texte de Mathieu dont on n'avait pas d'explication. La configuration décrite par l'horoscope est rare, avec un intervalle de réplication d'environ 1000 ans. C'est un calcul mathématique relativement simple, fait au XXe siècle, avec des interprétations de l'astrologie gréco-romaine.
L'identification de l'étoile de Bethléem avec un horoscope régal peut judicieusement remplacer la recherche d'évènement astronomique spectaculaire.
  • Fable pieuse
Une fable pieuse est un récit, inventé par son auteur, pas comme un mensonge délibéré, mais pour illustrer et appuyer sa foi auprès d'autres personnes. Il est généralement admis que l'évangile de Mathieu a été écrit vers 80 - 100 C.E., par au moins deux auteurs différents. Selon M.D. Goulder[13] le texte est une adaptation et expansion de l'évangile selon Marc par Midrash - c'est-à-dire une technique d'exposition qui, à partir d'une source comme le texte de Marc, le complète et l’embellit en utilisant des fragments de textes anciens, des commentaires de sages et érudits sur 'ce qui doit être'. Sanders[14] et Vermes[15] estime aussi que le récit de Mathieu n'est pas purement historique et le classe parmi les fables pieuses.
Les trois autres évangélistes ne mentionnent ni les Mages, ni l'étoile :
L'évangile selon Luc, écrit entre 80 et 86 C.E., rapporte que des bergers, avertis par des anges, s'y rendaient pour adorer l'enfant Jésus. Le seul phénomène 'astronomique' évoqué par Luc est l'obscurité de la crucifixion, que certains exégètes ont interprété comme une éclipse lunaire en 29 C.E. Luc est reconnu par des spécialistes pour 'arranger' ses textes, surtout vis-à-vis l'importance de saint Paul.
L'Évangile selon Marc, le plus ancien des textes, ne mentionne pas la nativité et l'Évangile selon Jean affirme que Jésus est de Galilée et pas de Bethléem.
Mathieu voulait convaincre les juifs de son époque que Jésus était le Messie en montrant que sa naissance était associée à l’accomplissement d'une prophétie et de l'étoile du roi des Juifs et du Messie.
Jenkins, R.M.[16]. soutient que le récit de Mathieu est, en partie, inspiré par le passage de la comète de Halley en 66 apr. J.-C.. La comète n'était pas considérée comme un signe de bonne augure par Josephus, car elle coïncide avec le début de la Révolte des Juifs en 66 AD et la destruction du Temple à Jérusalem en 70 C.E. Cependant, la trajectoire, vue de Jérusalem, correspond au récit de Mathieu : visible à l'Est, juste avant l'aube, puis déplacement vers l'Ouest et vers la fin de sa période de visibilité elle était presque stationnaire, haut dans le ciel au Sud de Jérusalem, dans la direction de Bethléem.

L'évangile de Mathieu était très probablement écrit à Antioche, ou circulaient des pièces de monnaie frappées avec le bélier et l'étoile, témoignage astrologique de la naissance de Jésus. Ceci, combiné avec la description du comète de Halley donne exactement le récit de Mathieu.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. The Star of Bethlehem dans (en) Frank Leslie Cross et Elizabeth A. Livingstone, The Oxford dictionary of the Christian church., Oxford University Press, , 1800 p. (ISBN 9780192802903, présentation en ligne)
  2. (en) Raymond Edward Brown, An Adult Christ at Christmas : Essays on the Three Biblical Christmas Stories, Liturgical Press, , 50 p. (ISBN 9780814609972, présentation en ligne)
  3. (en) Colin Humphreys, « The Star of Bethlehem », Science and Christian Belief, vol. 5,‎ , p. 83-101 (lire en ligne)
  4. (en) Frank J. Tipler, « The Star of Bethlehem: A Type Ia/Ic Supernova in the Andromeda Galaxy? », The Observatory, vol. 125,‎ , p. 168-174 (lire en ligne)
  5. (en) Eugene A. Magnier, Francis A. Primini et Saskia Prins, « ROSAT HRI Observations of M31 Supernova Remnants », The Astrophysical Journal, vol. 490,‎ , p. 649–652
  6. (en) M. R. Molnar, The Star of Bethlehem : The Legacy of the Magi, Rutgers University Press, , 208 p. (ISBN 978-0813564715)
  7. (en) Peter Barthel, George van Kooten et al. (ill. Michael Farrell), The Star of Bethlehem and the Magi : Interdisciplinary Perspectives from Experts on the Ancient Near East, the Greco-roman World, and Modern Astronomy, Brill Academic Pub., , 695 p. (ISBN 978-9004308480)
  8. (en) Bradley E. Schaefer, « Astronomical and historical evalutation of Molnar's solution », arXiv.org,‎ , p. 15 (arXiv 1612.07642, lire en ligne)
  9. (en) M. R. Molnar, « The evidence for Aries the Ram as the astrological sign of Judea », Journal for the History of Astronomy, vol. 34, no 116,‎ , p. 325-327 (ISSN 0021-8286, lire en ligne).
  10. (en) T. B. Cartwright, « Star of Bethlehem Coins – A Set of Serial Commemoratives » [PDF] (consulté le 2 janvier 2017).
  11. C'est à Antioche que les disciples de Jésus furent appelés 'chrétiens' pour la première fois (Actes des Apôtres, chapitre 11, versets 20-30).
  12. (en) K. Kaufmanis, « The Star of Bethlehem » [PDF],‎ (consulté le 2 janvier 2017)
  13. (en) M.D. Goulder, Midrash and Lection in Mathew, Wipf and Stock Pub, , 546 p. (ISBN 9781592445851, présentation en ligne)
  14. (en) E. P. Sanders, The Historical Figure of Jesus, Penguin press, , 352 p. (ISBN 9780141928227, présentation en ligne)
  15. (en) Géza Vermes, The Nativity : History and Legend, Penguin press, , 192 p. (ISBN 9780141912615, présentation en ligne)
  16. (en) R.M. Jenkins, « The Star of Bethlehem and the Comet of AD 66 », Journal of the British Astronomy Association, no 114,‎ , p. 336-343 (lire en ligne)

Annexes[modifier | modifier le code]

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