Lever héliaque

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En astronomie, le lever héliaque d'une étoile est le moment où elle devient visible à l'Est au-dessus de l'horizon à l'aube, après une période où elle était cachée sous l'horizon ou était située juste au-dessus de l'horizon mais noyée par la luminosité du Soleil.

Description[modifier | modifier le code]

Chaque jour, le Soleil se décale vers l'Est par rapport aux étoiles sur la sphère céleste, le long de l'écliptique. En conséquence, chaque jour qui suit le lever héliaque, une étoile apparaît un peu plus tôt et demeure visible plus longtemps dans le ciel avant d'être cachée par la luminosité du ciel due au lever du soleil.

Toutes les étoiles n'ont pas de lever héliaque. En fonction de la latitude d'observation, certaines, dites circumpolaires, restent perpétuellement au-dessus de l'horizon et sont donc toujours visibles dans le ciel nocturne ; seules les autres étoiles possèdent un lever héliaque.

Le lever héliaque concerne généralement une étoile, mais il est également possible de le considérer pour une planète supérieure.

À l'opposé, si l'on considère le moment où l'étoile se couche juste après le soleil, tout juste assez pour être visible à l'œil nu, on parle de coucher héliaque. L'étoile n'est alors plus visible au crépuscule, jusqu'au moment où l'étoile se lève quand le Soleil se couche, appelé lever acronyque (ou achronique).

Lever et coucher héliaque[modifier | modifier le code]

Pour un observateur de l'hémisphère nord, si l'étoile est située au voisinage de l'écliptique ou au sud, comme par exemple Sirius ou Bételgeuse, l'étoile n'est visible à aucun moment de la nuit pendant la période entourant sa conjonction, entre son coucher et son lever héliaque. En revanche, si l'étoile est située nettement au nord de l'écliptique, comme par exemple Arcturus ou Altaïr, le lever héliaque précède le coucher héliaque de l'année précédente; ainsi, l'étoile peut être observée toute l'année, et lors de la conjonction, on peut observer l'étoile se coucher le soir après le soleil et se lever le matin avant le soleil.

Définition précise[modifier | modifier le code]

Une définition précise du lever héliaque est difficile, car elle dépend de ce qu'on entend par « visible à l'œil nu », notion qui dépend de la vue de l'observateur et de la qualité du ciel (humidité, altitude). On peut en revanche définir rigoureusement le lever héliaque strict comme le jour où l'étoile se lève en même temps que le soleil. Il précède le lever héliaque de une à plusieurs semaines, en fonction notamment de la latitude et de la magnitude apparente de l'étoile.

Année héliaque[modifier | modifier le code]

Une étoile réapparaît au-dessus de l'horizon est à l'aube environ une année après son précédent lever héliaque, une période qui correspond à l'année héliaque de l'étoile.

Une année héliaque est très proche, en moyenne, d'une année sidérale (en moyenne 365,256363051 d en 2000, soit 365 d 6 h 9 min 9 s), mises à part les différences dues au mouvement propre de l'étoile. Cette approximation est d'autant plus correcte que l'étoile est proche de l'écliptique. Si ce n'est pas le cas, l'année héliaque varie en fonction de la latitude et du moment, à cause de la précession des équinoxes.

Histoire[modifier | modifier le code]

Dans l'Égypte antique, le calendrier était basé sur le lever héliaque de Sirius, annonciateur des crues du Nil, indispensable à la vie du peuple égyptien.

Les Sumériens, les Babyloniens et les anciens Grecs utilisaient le lever héliaque de plusieurs étoiles pour synchroniser les activités agricoles.

Chez les Māori, en Nouvelle-Zélande, le lever héliaque des Pléiades (nommées Matariki) indique le début de la nouvelle année (vers juin).

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Article connexe[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]