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Carte du ciel à 42°N, 23:00 h (CET)
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Lumière sur
Vue d'artiste de la sonde Dawn avec Vesta à gauche et Cérès à droite.

Dawn (« aube » en anglais) est une sonde spatiale de la NASA dont la mission consiste à étudier Vesta et Cérès, les deux principaux corps de la ceinture d'astéroïdes. Lancée en 2007, Dawn a entamé ses observations en 2011 en se plaçant en orbite autour de Vesta et les achèvera en 2015 aux abords de Cérès. Dawn est la neuvième mission du programme Discovery qui regroupe les missions scientifiques de l'agence spatiale américaine caractérisés par un coût modéré et un cycle de développement rapide.

Vesta et Cérès sont des protoplanètes dont les caractéristiques n'ont pratiquement pas été modifiées depuis leur formation il y a 4,6 milliards d'années, et qui constituent des témoins de la genèse du Système solaire. La sonde doit à l'aide de ses trois instruments scientifiques photographier et cartographier les deux corps, analyser leurs champs de gravité et effectuer des mesures spectrales de l'abondance et de la distribution des roches de surface ainsi que des éléments chimiques significatifs. Les données recueillies permettront d'affiner les théories relatives au processus de formation des planètes du Système solaire.

Dawn est une sonde de taille modeste pesant environ 1 300 kg. Bien que ne disposant que de 425 kg d'ergols ses moteurs ioniques, doivent lui permettre d'accélérer de plus de 10 km/s sur l'ensemble de la mission. En établissant un nouveau record dans ce domaine, la sonde doit démontrer le potentiel de ce type de propulsion pour les missions interplanétaires. Les moteurs ioniques fournissent une poussée très faible mais leur rendement est dix fois supérieur à celui d'une propulsion conventionnelle. Grâce ces caractéristiques une sonde spatiale se placera en orbite successivement autour de deux corps célestes pour la première fois depuis le début de l'ère spatiale.

Après avoir échappé de peu à une annulation du projet en 2006, Dawn a été lancée le 27 septembre 2007. Pour parvenir jusqu'à la ceinture d'astéroïdes, la sonde spatiale a décrit deux orbites autour du Soleil en s'éloignant progressivement de celui-ci propulsé par ses moteurs qui ont fonctionné durant 70 % du temps du transit jusqu'à son premier objectif. Dawn a eu recours en février 2009 à l'assistance gravitationnelle de la planète Mars. Le 16 juillet 2011 la sonde s'est mise en orbite autour de Vesta et a recueilli des données qui ont amélioré de manière significative notre connaissance de l'astéroïde. Les premières analyses ont démontré qu'il s'agissait d'un corps différencié possédant un noyau dense de nickel et de fer aux caractéristiques très proches de celles d'une planète. Après avoir étudié durant plus d'un an l'astéroïde, la sonde spatiale l'a quitté en août 2012 pour se diriger vers Cérès qu'elle atteindra début 2015.

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