Union générale

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Union générale

Création 1875
Dates clés 1882
Disparition 1882
Personnages clés Eugène Bontoux
Forme juridique Société anonyme
Siège social Drapeau de France Lyon (France)
Activité Banque

L’Union générale était une banque catholique française créée à Lyon en 1875 par des monarchistes catholiques puis reprise en 1878 par Paul Eugène Bontoux. Elle fit faillite de manière retentissante en 1882.

Histoire[modifier | modifier le code]

En 1878, Paul Eugène Bontoux, ancien chef de service de la banque Rothschild, conseiller général des Hautes-Alpes qui vient d'être invalidé aux élections législatives de 1877 à Gap pour fraude aux votes, ancien directeur de petites compagnies ferroviaires (La Staatsbahn et de la Sudbahn) et qui en 1874 a lancé avec succès sur les marchés publics un emprunt pour des exploitations de lignite en Autriche, prend la direction de l'Union Générale fondée en 1875 à Lyon par un groupe de banquiers catholiques et monarchistes et qui se trouve en difficulté.

Il devient président du conseil d'administration avec un député, Jules Feder, comme directeur[1]. La Banque est officiellement créée le 3 juin 1878[2]. Le capital initial devait de de 25 millions de francs, montant qui est immédiatement porté à 50 millions de francs[3]. La banque rencontre un grand succès dans les milieux catholiques et légitimistes et obtient l'appui du comte de Chambord, prétendant au trône de France[4]. Le secrétaire du pape, le cardinal Jacobini, s'engage ainsi au capital de la banque. L'action vaut encore 750 francs fin 1879, puis 930 un mois plus tard, avant de grimper à 2500 francs[5]. Elle entraîne dans sa hausse tout ce qui trait à l'Orient, l'action Suez passe ainsi de 718 à 3365 francs[5].

Elle croît extrêmement rapidement, en multipliant les rachats et les investissements risqués, notamment dans les régions d'Europe centrale et danubienne[4]. Elle a notamment financé et construit le premier chemin de fer de Serbie. Elle acquiert des compagnies d'assurances, crée la Société lyonnaise des eaux et de l'éclairage ou finance des opérations en Afrique du Nord et en Égypte avec d'autres banques tout en spéculant à la bourse. Son dernier "coup" est la création en décembre 1881 du Crédit Maritime de Trieste, qui est censé récupérer une concession en Autriche-Hongrie mais n'y parvient pas[6].

La croissance se poursuit jusqu'en janvier 1882 où la société, contrainte de suspendre ses paiements, s'effondre[7]. C'est le krach de l'Union Générale. Au cours de la seule séance du 19 janvier, 4 milliards de francs partent en fumée, un montant considérable pour l'époque[8]. Il s'agit du premier « grand puff » de l'histoire financière contemporaine. En 1882, résultant à la fois d'une surcapitalisation des valeurs (la Bourse comptait plus de valeurs qu'elle ne pouvait en recevoir), d'une mauvaise gestion financière (rachat par la société de ses propres actions...) et d'une lutte acharnée entre « baissiers » (notamment, Rothschild) et « haussiers », mêlant politique, religion et finances, l'Union générale s'effondre. Elle entraîne avec elle la faillite de nombreux agents de change près de la Bourse de Lyon puis se répercute sur la Bourse de Paris. En janvier 1882, Bontoux est arrêté et passe plusieurs mois en prison[1]. Feder et Bontoux seront condamnés à cinq ans de prison qu'ils ne feront pas ayant pris la fuite à l'étranger, en Espagne pour Bontoux.

Un petit groupe de grands financiers, parmi lesquels Moïse de Camondo , Louis Cahen d'Anvers, Rotschild et la Banque de Paris, organisent le sauvetage des banques prises dans la crise, en montant un fonds spécial de 20 millions de francs[8].

La crise de plusieurs années qui s'ensuit affecte surtout les mines, la métallurgie et le bâtiment entraînant son cortège de misère, de chômage et de conflits sociaux violents comme à Anzin, qui connut en 1884 sa grande grève des mineurs, et à Decazeville.

Le krach de l'Union générale a entraîné des critiques vis-à-vis de l'agiotage (manœuvres visant à manipuler les cours de Bourse). Il a été regardé par ses contemporains comme le résultat d'une lutte politique entre la droite conservatrice et légitimiste (Bontoux avait fait de cette banque la banque des conservateurs : elle comptait notamment de nombreux ecclésiastiques parmi ses actionnaires) et la gauche libérale. Zola s'est inspiré de cet événement, dont il avait fait une étude fouillée à partir des archives, pour son roman L'Argent : s'il situe l'action sous le Second Empire, ce roman retrace toute l'aventure de Bontoux (Saccard) et de l'Union générale (L'Universelle).

L'« assassinat » financier de l'Union générale par la banque juive nourrit pendant de longues années l'antisémitisme de l'extrême droite française selon Jean Bouvier, historien économique et auteur d'un livre sur l'Union générale[9].

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. a et b Dictionnaire des députés (1789-1889), pages 394-395, notice d'Eugène Bontoux
  2. Alfred Colling, La Prodigieuse histoire de la Bourse, Paris, Société d'éditions économiques et financières,‎ 1949, p. 292
  3. Colling 1949, p. 297
  4. a et b Jean-Marie Mayeur, Les Débuts de la Troisième République, 1871-1898, Seuil, 1973, p. 61
  5. a et b Colling 1949, p. 302
  6. Colling 1949, p. 303
  7. Comment le Crédit Lyonnais devint sage, Jacques Marseille in L'Expansion, 9 janvier 1992
  8. a et b Colling 1949, p. 304
  9. [PDF]Entretien avec Jean Bouvier

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]