Kératine

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Les cornes des rhinocéros, comme leur peau, sont en grande partie constituées de kératine.

La kératine est une protéine, synthétisée et utilisée par de nombreux êtres vivants comme élément de structure, et également l'exemple-type de protéine fibreuse. C'est le constituant principal des phanères (poils, plumes, cornes, ongles, becs de nombreux animaux). Son nom vient du grec ancien κέρατος, qui signifie corne.

La kératine est insoluble, et sa présence dans l'épiderme de certains animaux, notamment les mammifères, leur garantit une peau imperméable. Parfois, lors d'une friction trop importante, la kératine se développe à la surface de la peau, formant une callosité (épithélium malpighien kératinisé). Les cellules qui produisent la kératine meurent et sont remplacées continuellement. Les morceaux de kératine qui restent emprisonnés dans les cheveux sont couramment appelés des pellicules.

La molécule de kératine est hélicoïdale et fibreuse ; elle s'enroule autour d'autres molécules de kératine pour former des filaments intermédiaires. Ces protéines contiennent un haut taux d'acides aminés à base de soufre, principalement la cystéine, qui forment des ponts disulfure entre les molécules, conférant sa rigidité à l'ensemble. La chevelure humaine est constituée à 14 % de cystéine.

Il y a deux principales formes de kératines : l'alpha-kératine, ou α-keratin, présente chez les mammifères notamment, dont l'être humain, et la bêta-kératine, ou β-keratin, que l'on retrouve chez les reptiles et les oiseaux. Ces deux types de kératines ne présentent clairement pas d'homologie de séquence[1]. La bêta-kératine est plus résistante que l'alpha-kératine.

Chez l'être humain, la kératine est fabriquée par les kératinocytes, cellules se trouvant dans la couche profonde de l'épiderme. Les kératinocytes absorbent la mélanine (pigment fabriqué par les mélanocytes), se colorent et ainsi cette pigmentation de l'épiderme permet de protéger les kératinocytes des rayons ultraviolets du Soleil.

Chez les mammifères, on distingue encore deux familles au sein des alpha-kératines : les kératines épithéliales ou cytokératines, et les kératines qui forment les poils et cheveux, appelées exokératines. On peut encore diviser chacune de ces kératines dans les cytokératines de type I et exokératines de type I (acides) ou dans les cytokératines de type II et exokératines de type II (basiques à neutres).

Les ongles et les poils, chez les primates, sont faits de kératine.

Certains insectes, comme les mites, ont la capacité de digérer la kératine. Ils sont dits kératophages.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. (Alibardi, 2003), Alibardi, L. (2003) Adaptation to the land: The skin of reptiles in comparison to that of amphibians and endotherm amniotes. J. Exp. Zool. Part. B. Mol. Dev. Evol. 298, 12- 41
  • World Book Encyclopedia (1998)
  • Alibardi, L. (2003) Adaptation to the land: The skin of reptiles in comparison to that of amphibians and endotherm amniotes. J. Exp. Zool. Part. B. Mol. Dev. Evol. 298, 12- 41

Liens externes[modifier | modifier le code]