Gastornis

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Gastornis (autrefois connu sous le nom de Diatryma) est une espèce d'oiseau probablement herbivore ayant vécu à la fin du Paléocène et au début de l'Éocène, soit entre 56 et 41 Ma[réf. nécessaire]. Son régime alimentaire a fait l'objet de débat mais semble aujourd'hui tranché en faveur d'un régime herbivore.

Description physique[modifier | modifier le code]

Gastornis appartenait à l'ordre des Gastornithiformes et à la famille des gasthornithidés. Plus gros animal de son temps, il mesurait environ 1,75 m en moyenne et jusqu'à 2 m et plus pour les grands individus[réf. nécessaire]. Son poids devait être au moins d'une centaine de kilogrammes[réf. nécessaire]. Il avait les ailes courtes, des pattes longues et massives et un gros bec épais qui a longtemps fait penser qu'il était carnivore. Il était incapable de voler et devait se déplacer à la façon des autruches et des nandous d'aujourd'hui.

Systématique[modifier | modifier le code]

Gastornis, ou oiseau de Gaston (Gast-ornis, de Gaston et du grec ornithos signifiant « oiseau »), doit son nom à Gaston Planté, qui en a découvert les premiers fossiles près de Meudon en région parisienne et/ou à Geisaltal (Allemagne) en 1855[réf. nécessaire]. En 1876 Edward Drinker Cope a découvert des fossiles de Gastornis aux États-Unis. Il les nomma Diatryma, mais comme la découverte réalisée par Gaston Planté est antérieure, le nom Diatryma a été abandonné et tous les fossiles apparentés à ce genre sont désormais appelés Gastornis, en application du Code international de nomenclature zoologique.

Le premier squelette de Gastornis a été entièrement reconstitué en 1881. Par la suite, d'autres fossiles ont encore été découverts en France, en Allemagne et en Amérique[réf. nécessaire]. Les paléontologues ont donc situé sa répartition géographique sur les continents européen et nord-américain. Plusieurs d'entre eux croient qu'il est un parent proche des ansériformes, soit des canards et des oies. Il serait même possible, selon eux, que ceux-ci descendent de lui[réf. nécessaire].

Habitat et mode de vie[modifier | modifier le code]

Gastornis vivait dans les forêts et les marécages de la fin du Paléocène et du début de l'Éocène, alors que le climat de la planète était de nature tropicale. Il semble qu'il ait été un briseur de noix ou un arracheur d'écorce au vu de la taille du muscle adducteur de la mâchoire et selon un étude récente portant sur la composition isotopique du carbone dans les os fossilisés de gastornis[1].

Il est possible aussi que son grand bec ait été utilisé comme affichage sexuel lors des parades nuptiales[réf. nécessaire].

Les mœurs nuptiales et reproductrices de Gastornis pouvaient s'apparenter à celles des autruches et des nandous de notre époque. La femelle se construisait un nid au sol et pondait probablement un seul œuf. Les deux parents devaient garder le nid puis s'occuper de leurs progénitures ensemble après l'éclosion[réf. nécessaire].

Quoi qu'il en soit, Gastornis semble avoir été un oiseau assez peu grégaire. Au début, il n'a eu aucun ennemi sérieux à part peut-être quelques petits mammifères prédateurs, comme l'arctocyon, qui devaient tenter de lui dérober ses œufs. Par la suite, la concurrence est devenue plus sérieuse avec l'apparition de mammifères prédateurs plus gros, tels le créodonte et le mesonychia. Le hyaenodon, apparu il y a 41 Ma, chassait en bande (les chercheurs ne sont pas unanimes sur ce point précis), ce qui a amorcé le déclin de Gastornis, qui a disparu à la même époque[réf. nécessaire].

Annexes[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

Références taxinomiques[modifier | modifier le code]

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Tim Haines et David Chambers. Préhistoire, des dinosaures aux premiers hommes. Fleurus. 2006. ISBN 9782215053958

Notes et références[modifier | modifier le code]