Agave

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Agave (du grec agauê: admirable) est un genre de la famille des Agavaceae composé de nombreuses espèces. Ils sont également connus sous les noms de « pita », « maguey » ou « cabuya ».

Dans ce genre, plusieurs centaines d'espèces ont été décrites. Elles sont originaires du continent américain, principalement du Mexique mais aussi du sud-ouest des États-Unis, d'Amérique centrale et d'Amérique du Sud. Certaines espèces ont été acclimatées dans les régions méditerranéennes ou sur d'autres continents (en Indonésie notamment par les colons néerlandais pour la production de fibres textiles).

Description[modifier | modifier le code]

Ces plantes forment une rosette de feuilles épaisses, succulentes, se terminant par une pointe acérée et présentant des bords épineux. Comme les Yucca, autre genre de la famille Agavaceae, les espèces du genre Agave sont appréciées comme plantes ornementales.

Les agaves ont une croissance lente et il faut attendre plusieurs années avant qu'elles ne fleurissent. C'est une espèce monocarpique : elles ne fleurissent qu'une seule fois avant de mourir. La grande hampe florale (jusqu'à 8 m de haut sur Agave americana) porte en général de nombreuses fleurs tubulaires. La multiplication est assurée par les graines et aussi par des rejets ou des bulbilles à la base de la rosette et dans un rayon d'un ou deux mètres, tout au long de la vie de l'individu et au moment de sa disparition après floraison.

Étymologie[modifier | modifier le code]

« Agave » vient du grec αγαυος, qui signifie « digne d'admiration ». Il pourrait s'agir d'une référence à Agavé, tante de Dionysos dans la mythologie grecque, qui a instauré le culte de ce dernier, lié au vin, par analogie avec la boisson alcoolisée fabriquée à partir de certaines espèces du genre[1].

Espèces[modifier | modifier le code]

Espèces les plus courantes[modifier | modifier le code]

Agave americana[modifier | modifier le code]

Agave americana est l'espèce la plus connue. Elle est parfois aussi appelée maguey (au Mexique), Aloes Americain Aloe (mais elle ne fait pas partie de la famille des Aloe), ou encore « plante centenaire » par allusion à sa longévité. Le délai nécessaire à la floraison est de plusieurs années, mais dépend aussi de la vigueur de l'individu, de la richesse du sol et du climat.

Agave americana, a été introduit en Europe vers le milieu du XVIe siècle. Il s'est répandu dans le milieu naturel tout autour de la Méditerranée, bien qu'il craigne les fortes gelées. Il est cultivé pour son bel aspect, avec une bande jaune sur le bord de feuilles (var. marginata), ou une bande blanche dans le milieu des feuilles (var. medio-picta) Comme les feuilles se déroulent du centre de la rosette vers l'extérieur, on voit nettement la trace des épines sur le bord extérieurs des feuilles au cœur de la rosette. Il se reproduit très rapidement par ses rejets.

Agave attenuata[modifier | modifier le code]

Agave attenuata est originaire du centre du Mexique, mais il est rare dans son habitat naturel. Contrairement à la plupart des espèces d'agave, Agave attenuata a une hampe florale courbe dont elle tire un de ses nombreux surnoms : Agave queue de renard.

Agave attenuata est aussi cultivée comme une plante de jardin. Contrairement à beaucoup d'agaves, Agave attenuata n'a pas de fortes épines. C'est donc une plante idéale pour les bords de sentiers.

Agave tequilana[modifier | modifier le code]

Agave tequilana ou Agave bleue est utilisé pour la production de la boisson nationale appelée Tequila.

Utilisations[modifier | modifier le code]

Culture industrielle d'agave et usine produisant en Indonésie des fibres végétales au sein d'une association professionnelle dite "Amsterdam", début du XXe siècle
Agave chiapensis en fleurs

Utilisations alimentaires[modifier | modifier le code]

Dans l'agave sont comestibles  : les fleurs, les feuilles (surtout au printemps quand elles sont riches en sève), les tiges florales (torréfiées, elles sont sucrées comme de la mélasse), et la sève aussi appelée aguamiel (=miel-eau). (Davidson 1999).

Aujourd'hui on peut trouver des dérivés alimentaires en supermarché / épicerie : le sucre d'agave.

Avant l'arrivée des Espagnols, les amérindiens produisaient le pulque (ou Octli) une boisson faiblement alcoolisée par fermentation du suc de Agave atrovirens prélevé en coupant la hampe florale. Il contient 12 % à 15 % de sucre. Les conquistadors ont distillé cette boisson pour obtenir le mesqual et la tequila à partir des cœurs de l'agave bleu nommé agave tequilana[2].

En 2001, le gouvernement mexicain et l'Union Européenne ont défini une appellation contrôlée « 100 % Blue Agave Tequila ». Elle doit être obtenue à partir de l'espèce « Weber Blue Agave » selon des méthodes bien définies et dans certains États du Mexique seulement.

Autres utilisations domestiques[modifier | modifier le code]

Les feuilles de plusieurs espèces fournissent des fibres : Agave rigida var. sisalana, chanvre-Sisal, Agave decipiens, chanvre faux-Sisal. Agave americana est à l'origine de la fibre « pita » utilisée comme fibre végétale au Mexique, dans les Antilles et le sud de l'Europe.

Séchée et coupée en tranches, la hampe florale fournit des rasoirs et le jus tiré des feuilles de la mousse semblable à celle du savon.

Les indiens du Mexique utilisent l'agave pour faire des stylos, des clous et des aiguilles. La plante est aussi largement utilisée pour des haies le long des chemins de fer.

Le sirop d'agave (également appelé le "nectar d'agave") est utilisé comme une alternative au sucre en cuisine.

Séchées, les tiges peuvent être utilisées pour fabriquer des sortes de flutes.

C'est enfin à partir de l'agave que l'on produit la tequila et le mezcal en Amérique latine.

Utilisations médicales[modifier | modifier le code]

  • Les feuilles prises par voie orale sont utilisées pour traiter la constipation et l'excès de gaz ou comme diurétique.
  • Les racines sont prises par voie orale pour traiter les articulations arthritiques.

Pouvoir irritant[modifier | modifier le code]

Le jus de nombreuses espèces d'agaves peut provoquer, par contact cutané, une dermatite, due à des agents irritants contenus dans le suc de la plante : oxalate de calcium, saponine irritante. Le mal de agaveros est une dermatite irritative dont souffrent, au Mexique, les travailleurs manipulant des agaves pour la fabrication de la tequila[3]. On rapporte en Europe des cas de dermatite purpurique chez des jardiniers ayant coupé des agaves à la tronçonneuse[4].

Taxonomie[modifier | modifier le code]

Contrairement aux apparences, les Agaves ne font pas partie de la famille des Cactaceae, mais de celle des Agavaceae, proche de celle des Liliaceae où ils se trouvaient dans les classements précédents.

Le genre Agave est divisé en deux sous-genres : Agave et Littaea.

L'identification des différentes et nombreuses espèces est difficile, certaines d'entre elles n'étant que des variations. L'origine géographique de certaines espèces est indéterminée.

Images d'espèces ou cultivars d'Agave[modifier | modifier le code]

Références[modifier | modifier le code]

  1. François Couplan, Dictionnaire étymologique de botanique, éd. Delachaux et Niestlé, 2000
  2. Mariella Pizzetti, les plantes grasses, SOLAR,‎ 1980, 22 p. (ISBN 2-263-00462-9)
  3. M. Avenel-Audran, Peau, plantes et jardinage, Revue Française d'Allergologie, 49:3, 2009. consultable uniquement pour les abonnés
  4. N Genillier-Foin, M. Avenel-Audran. Dermatite purpurique de contact au suc d'Agave americana. Annales de dermatologie et de vénéréologie, 134:5, 2007 [Lire le résumé de l’article]

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Howard Scott Gentry : Agaves of Continental North America (University of Arizona Press, 1982), recensement de 136 espèces
  • Alan Davidson : The Oxford Companion to Food Oxford University press, 1999 ISBN 978-0-19-211579-9

Liens externes[modifier | modifier le code]