Chayote

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Sechium edule

La chayote ou chayotte (Sechium edule) est une plante vivace de la famille des cucurbitacées, cultivée sous climats chauds comme plante potagère pour son fruit comestible à maturité, mais également pour sa tige appelée "brède chouchou" à l'Ile Maurice et à la Réunion. Le terme désigne aussi le fruit qui est consommé comme légume.

Elle est également appelée christophine aux Antilles françaises et en Guyane , chouchou à La Réunion et à l'Île Maurice, chouchoute en Nouvelle-Calédonie et en Polynésie française, mirliton en Haïti et en Louisiane, coloquinte[Note 1] en France (Deux-Sèvres), Zenbaâ dans le Maghreb.

Étymologie et dénominations[modifier | modifier le code]

Le mot « chayote » est un emprunt de l'espagnol chayote qui désigne le fruit et la plante[1]. Ce dernier vient du nahuatl chayotli qui désigne son fruit épineux. Le nahuatlisme chinchayote désigne lui en espagnol sa racine comestible[1].

Elle est appelée saosety à Madagascar, chuchu au Brésil, labu siam (Indonésie), chow chow en Inde, choko en Nouvelle-Zélande et en Australie.

En Amérique du Sud elle est connue sous les noms de chayote, chayota, tayota, guatilla, guatila, pataste, etc ...

Description[modifier | modifier le code]

Chayotes découpées.
La « viviparité » de la chayote : la graine germe à l'intérieur du fruit

C'est une plante vivace par sa souche tubéreuse, mais elle n'est pas rustique en climat tempéré froid. Elle émet de longues tiges, de plusieurs mètres de longueur, grimpantes grâce à des vrilles trifides. Les tubercules qui contiennent 10 à 15 % d'amidon, sont comestibles quand ils sont jeunes.

Les feuilles, de 10 à 20 centimètres de long, sont entières, à nervation palmée, avec cinq lobes pointus et une base cordiforme.

Les petites fleurs, jaunes ou blanc verdâtre, sont monoïques (sexes séparés sur la même plante). Les fleurs mâles sont réunies en grappes, les fleurs femelles solitaires, toutes apparaissant à l'aisselle des feuilles.

Le fruit est une grosse baie d'une dizaine de centimètres de longueur, en forme de poire biscornue, à côtes irrégulières pouvant peser de 500 grammes à 2 kg. Il est jaune crème ou vert pâle, et peut être épineux. Il n'a, contrairement aux autres cucurbitacées, qu'une seule graine. Cette graine est très grosse, à tégument mince, difficile à extraire du fruit.

On dit parfois que cette plante est « vivipare » car la graine germe à l'intérieur du fruit tombé à terre.

Origine et distribution[modifier | modifier le code]

Cette espèce est originaire du Mexique (Oaxaca, Puebla, Veracruz). Elle est largement cultivée dans les zones tropicales, notamment en Amérique du Sud. Elle s'est également répandue dans les Mascareignes, notamment à l'île de la Réunion où, bien que consommée, elle est considérée comme peste végétale.

Culture[modifier | modifier le code]

Plantation de chouchous dans le cirque de Salazie, Réunion

Sa culture demande un sol frais, profond, bien ameubli et bien fumé, ainsi qu'un climat chaud.

La multiplication se fait par plantation du fruit assez tôt en fin d'hiver dans un endroit abrité et chaud. Le plant est ensuite mis en place au printemps, vers fin avril ou début mai dans l'hémisphère nord. Pour avoir plus de chance de voir le plant résister aux rigueurs de l'hiver en climat tempéré, on peut planter la chayotte assez profond (30 cm)

La récolte intervient vers le mois de novembre. Six mois de chaleur sont nécessaires pour la maturation des fruits. La chayote a besoin d'être palissée pour prospérer.

La production moyenne est de 80 fruits par plants arrivant à maturité de fin août à fin novembre[2]. Des températures inférieures à 13°C provoquent des dégâts sur les petits fruits immatures, et des températures supérieures à 28°C entraînent une croissance végétative excessive et la chute des fleurs et des fruits immatures. Traditionnellement, la maturité est évaluée par une légère pression de l’ongle sur le fruit ; le stade correct est atteint si cela ne blesse pas la peau. Les fruits se conserveront une bonne partie de l’hiver comme les pommes de terre dans un endroit frais (10°C) mais hors gel[3]. La souche peut rester en terre plusieurs années à condition de la protéger efficacement contre le gel.

Le chouchou est un des légumes préférés des Réunionnais, sa production est une spécialité du cirque de Salazie. La chayote pousse très bien en Corse et donne énormément de fruits, il s’acclimate bien en Charente Maritime mais il faut protéger le pied l’hiver.

Variétés[modifier | modifier le code]

Il existe différentes variétés cultivées selon les régions :

  • la variété la plus répandue donne un fruit vert pâle en forme de poire ;
  • Au Guatemala et au Honduras, une variété de couleur blanche à l'intérieur et crème à l'extérieur est connue sous le nom de perulero. Sa consistance est plus douce et plus juteuse que la traditionnelle chayotte verte;
  • il existe également une variété vert foncé plus épineuse.

Utilisation culinaire[modifier | modifier le code]

Christophines farcies avec jambon et panure

Les fruits s'accommodent de la même manière que les courgettes, on les prépare aussi en daube ou en gratin (christophines farcies). On peut aussi les servir en salade, à partir de jeunes fruits, crus ou refroidis après une légère cuisson, et râpés. Ils font aussi d'excellentes soupes, crèmes et veloutés. A la Réunion, le chouchou ou chayote était autrefois consommé essentiellement en crudité ou en gratin.

Il existe aussi des préparations sucrées à base de chayote, ainsi des compotes, des confitures, ou le « gâteau chouchou » à la Réunion.

Les jeunes pousses tendres, appelées « brèdes chouchou » à la Réunion et à l'île Maurice, peuvent se préparer sautées à la poêle comme des haricots verts dont elles rappellent le goût.

La racine de la chayotte (la chinte) peut être détaillée en bâtonnets et préparée comme des frites. D'apparence rustique, il a cependant une texture agréable. Ce tubercule est également connu comme ichintal au Guatemala ; chinta ou chintla au Salvador, echinta ou patastilla au Honduras et raíz de chayote au Panamá.

En Colombie, il est généralement utilisé comme un quelconque tubercule, remplaçant ainsi la patate, à certains endroits il est utilisé comme aliment fourrager pour les animaux domestiques, bovins ou porcins.

Il lui est attribué des propriétés amaigrissantes et de régénération des cellules.

Autres usages[modifier | modifier le code]

Les tiges desséchées étaient utilisées à la Réunion pour fabriquer des chapeaux (les chapeaux paille chouchou, spécialité de Salazie) autrefois commercialisés en Europe sous le nom de « chapeaux de paille d'Italie ».

La pulpe crue du fruit, astringente, utilisée en masque était réputée effacer les taches sur le visage. On attribuait au fruit des vertus médicinales pour favoriser la lactation et guérir la coqueluche.

Notes[modifier | modifier le code]

  1. bien que cette dernière appellation désigne une autre plante

Références[modifier | modifier le code]

  1. a et b (es) Birgitta Leander, Herencia cultural del mundo náhuatl a través de la lengua, SepSetentas,‎ , 286 p. (ISBN 9789681307998), p. 158
  2. Vidéo : Culture de la chayotte en Vendée.
  3. ]Prota4U

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

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